Движущаяся игрушка своими руками


Движущаяся игрушка своими руками

Движущаяся игрушка своими руками

Движущаяся игрушка своими руками


Лучшие новости сайта

Давыдов Григорий Андреевич:

[]   []  [] [] [] [] []
  • Аннотация:
    Это можно назвать моим первым серьёзным произведением, так что буду только рад замечаниям, упрёкам и, конечно же, предложениям.
  ПРОЛОГ       В пещере было темно. И даже слабый костёр, разведённый у стены, не спасал от густой тьмы. Ночами в пещерах всегда так: чувство, что темнота хочет тебя сожрать с потрохами.    В слабом свечении костра, если приглядеться, можно было заметить очертания фигуры старого орка. Его лицо было испещрено морщинами, зрачки потеряли яркость, и теперь стали чуть ли не серого цвета. Седая борода тянулась почти до колен, а некогда мощные руки и ноги высохли, и пускай не стали слабыми и беспомощными, но уже не имели такой огромной силы, как раньше.    Послышался шорох у входа в пещеру. Уж что-что, а слух у орка с годами не меняется: даже становится ещё лучше, видимо, компенсируя плохое зрение. Но старик не заволновался. Он прекрасно узнал эту тяжёлую неуклюжую походку.    Свет костра выловил ещё одного орка - намного младше первого. Тот был совсем ещё зелёный, причём во всех смыслах. Он сел на камень напротив старика, подкинув в огонь хвороста.    - Учитель Торберг, - неуверенно начал молодой. - Я не понимаю, зачем это нужно.    - Что именно? - Стараясь изобразить удивление, хотя прекрасно знал, о чём хочет спросить ученик, прохрипел Торберг.    - Ну... идём к человеческому магу. Зачем, если у нас есть собственные шаманы и маги? Да ещё и ваша жена, насколько я помню, одна из величайших магов орков!    - Глупый, - проговорил скорее любя, нежели грубо, Торберг. - У тебя отличные способности к магии, и лучше человеческого мага в тебе эти способности никто развить не сможет.    - Но почему вы так уверены? - Упрямо не собирался сдаваться ученик.    - Потому что я знал одного человека. - Старый орк устало вздохнул, на секунду прикрыв глаза, словно собираясь с мыслями. Старикам вообще трудно сосредотачиваться на чём-то, а уж старым, пускай и мудрым оркам... - Он был магом. И, поверь мне, более великого мага ты не найдёшь нигде и по сей день.    Ученик нахмурился. Вообще Торберг никогда не обучал его магии, так как сам магом не являлся. Он, за неимением детей, взял себе на попечение ученика для обучения тому, что должен уметь каждый уважающий себя орк: сражаться, терпеть боль, становиться сильнее. Но вот недавно в молодом орке проснулись дюжие способности к магии, и учитель решил, что самым правильным решением будет отдать его на попечительство человеку-чародею. И ни разу не обмолвился почему. Только сейчас ученику удалось хоть что-то выдавить из Торберга, и нужно было закрепить успех.    - И что это был за человек? - Полный решимости разузнать всё, что можно, заинтересованно спросил молодой орк.    Торберг усмехнулся. Смотри-ка, действительно стало интересно. Что ж, почему бы не утолить его любопытство.    Старый орк сунул руку во тьму и положил себе на колени кожаную сумку. Порывшись в ней, выудил тяжёлую, увесистую и старинную книгу с потрёпанным переплётом и успевшими пожелтеть от времени страницами.    Без лишних слов Торберг протянул книгу ученику, и тот торопливо схватил её, начав разглядывать, словно дитя, впервые открывшее глаза: с искренним любопытством. Старый орк не сдержал не менее искренней улыбки. Глаза ученика светились от нетерпения прочесть книгу сильнее, чем горел костёр.    - Ладно, - Торберг, скрипя старыми костями, поднялся. - Завтра предстоит пройти ещё целый день, пока не доберёмся до Южного Королевства. Иди спать, нужно набраться сил.    Ученик кивнул и, поднявшись, резво затоптал огонь, и тут же пещеру радостно захватила темень, так что нельзя было заметить даже собственных рук.    Старый орк улёгся у самой стены пещеры, почти моментально уснув: ему не привыкать спать на жёстких камнях, к тому же он сильно устал, так что теперь его вряд ли можно было разбудить до самого утра. Конечно, когда он был молод, сон его был чутким, и посему Торберг, пребывая во сне, мог вскочить, услышав даже лёгкий шорох, выхватив топор - и не дай бог его разбудил враг. От него потом даже кусочка не оставалось.    Но он постарел, и многое изменилось. Теперь он желал одного: отдохнуть. Теперь у него есть ученик, и пусть он думает о том, как обезопасить себя, пока спит. В конце концов, орк он, или кто?!    А молодой орк не спал. Он сидел, прислонившись спиной к стене, и теребил в руках книгу. Не мог он заснуть. Никак не мог. Отчего-то мозг упрямо не хотел окунуться в безмятежность и начать отдыхать. Ученик вдруг понял: он хочет узнать, что в этой книге. Он ХОЧЕТ её прочесть.    Поднявшись, орк потопал к выходу из пещеры и, сев прямо на пороге, открыл книгу.    На небе ярко светила луна, и потому, пускай и вглядываясь в текст, пускай поднося страницы прямо к самому носу, чтобы что-то разобрать, ученик Торберга всё же прочитал:    "Пришёл он издалека.    И избрал он себе имя воина.    И имя это было Грош.    И заставил Грош непросвещённых взглянуть на свет.    И поставил Грош зло на колени..."          ГЛАВА 1      С потолка на голову капало из разорвавшейся, видимо, от перенапряжения, трубы. На стенах было множество пятен - настоящая мечта импрессиониста. Некоторые из этих пятен, между прочим, имели ярко выраженные красноватые оттенки. И что-то подсказывало мне, что это вовсе не вино... Столиков в помещении было около пяти - маловато. Хотя для такого заведения достаточно: посетителей почти не было, но даже от трёх пьяных типов - единственных, помимо меня с Пашей, посетителей - было столько шума, что бедные уши готовы были сорваться и убежать - лишь бы больше не мучиться. Из меню тут готовы были предложить лишь пиво да какие-то закуски: большего либо "не было", либо "ещё не завезли", хотя в меню и были указаны многочисленные вина и чуть ли не столетние коньяки.    В общем, это была самая настоящая забегаловка, которую и баром то назвать язык не поворачивался. Серая, неуютная, отвратительно пахнущая забегаловка. Но именно это в данный период времени мне и нужно было. Так что я сидел вместе со своим другом, приехавшим ко мне "буквально на часик", и попивал успевшее застояться пиво. Пиво было отвратительным, что уж там говорить. Его подали даже не холодным. Да какой там подали! Свистнули, чтобы мы подошли, этот бармен даже не удосужился сам подойти: видимо, обширных размеров задница не позволяла ему выйти из-за барной стойки.    А почему, собственно, мне так хреново? До такой степени, что судьба-злодейка закинула меня в это богом забытое место? Всё как в тумане. Но воспоминания всё равно просачиваются через этот туман. Как же хотелось бы всё забыть! Но нет, блин, мой коварный мозг такого не позволит! Даже... какая... а! уже шестая выпитая кружка этой дряни не даёт забыться!    Со мной случилось то, что, наверное, случается со многими в мире каждый день: меня бросила девушка. Казалось бы, не первая и не последняя, и я это прекрасно знал. Но ведь хотелось обмануться, хотелось поверить в то, что у нас всё серьёзно и надолго. Как она красиво улыбалась, как улыбалась! А в постели, так вообще была неподражаема! И каждый раз, когда мы, тяжело дыша, падали на кровать, она нежно проводила своими длинными, ухоженными пальчиками по моей груди, прижималась своим тёплым телом, и что-то рассказывала. Я даже не запоминал что - мне просто нравилось её слушать, нравилось ощущать всем нутром её голос. Этот прекрасный голос...    У нас, казалось бы, всё было прекрасно. Конечно, когда я впервые целовал её, то не ощущал такого чувства как любовь. Я не из тех, кто верит в любовь с первого взгляда, но я точно верю, что любовь может зародиться во время отношений. Многие обманываются, считая, что увидел - полюбил, и всё, ты будешь с этим человеком счастлив. Нет, такая неожиданно вспыхнувшая любовь обычно обманчива, и быстро перегорает это вспыхнувшее чувство. А чувство, появившееся после какого-то времени познавания друг друга, нахождения рядом - вот оно самое крепкое и долгое.    Но, похоже, я ошибался. И ладно бы, если бы она просто меня бросила! Ну, поговорили бы мы там по душам, я бы вздохнул, пару деньков попереживал, да пошёл искать новую спутницу жизни. Но нет! Эта стерва, которую я начинал любить, оказалась ещё и жестокой стервой. Я просто проснулся одним прекрасным утром, а в постели её не оказалось. Вещей также не было. В первые минуты я, дурак, ничего не понял. Слонялся некоторое время по квартире, приготовил себе кофе, сделал бутерброд, посидел, посмотрел телевизор, а потом всё-таки до меня дошло, что надо, блин, позвонить и выяснить, что случилось! Подошёл к телефону, а там висело одно непрочитанное сообщение. Посмотрел: от неё. Открыл и прочитал. Там было написано лишь четыре слова: "Я тебя бросаю. Удачи".    Удачи? Удачи?! Это было настолько невероятно, что я даже упал, благо, сзади оказалось кресло, в которое я и благополучно приземлился. Она просто послала эсэмэску. Без объяснений, без переживаний и описаний того, как у нас всё было хорошо, в конце концов, хотя бы с извинениями! Нет. Просто поставила перед фактом. Да ещё и "удачи".    Возможно, для неё это было нормальным, и она считала, что я прочту это, возьму всю свою мужскую ипостась в кулак, встану, выйду на улицу, схвачу первую попавшуюся девку за руку и скажу: "Меня девушка бросила, но мне пофиг! Давай с тобой ей отомстим, и ты знаешь как!". Конечно же, эта незнакомая девица делает кокетливый взгляд, и весь день я отдыхаю лишь затем, чтобы в очередной раз сбегать в аптеку.    Возможно, она так себе это и представляла, но последующие два дня я чувствовал себя как выжатый лимон. Хотя нет. Как кот, которого только что потыкали носом в его собственное дерьмо. Чувство отвратительное, но кот не до конца понимает, что ему делать: гадить ещё больше, или перестать гадить совсем. Так сказать, чувство неопределённости.    Наконец, пролежав два дня в кровати, я поднялся, дал себе пощёчину, решив снять с себя маску тряпки и продолжать жить. В конце концов, я мужик, или кто?! К тому же, это был понедельник, я это запомнил на всю жизнь. И нужно было идти на работу.    Там меня ждал ещё один удар ниже пояса.    Меня уволили.    Я работал в небольшой начинающей корпорации, которая, правда, набирала обороты, подавая огромные надежды. В общем, корпорация видела перед собой обширные перспективы. Занималась она разработкой компьютерных систем. Я был кем-то вроде программиста-консультанта, так что, собственно, именно благодаря мне все эти системы и создавались. Были в корпорации, конечно, и другие небесталанные ребята, но именно во мне росли кое-какие способности к командованию: по крайней мере, так говорил шеф.    Мощный компьютер, выход во все внутрикорпорационные сети: всё это было у меня. Конечно, я ещё и сам понакупал железа, улучшил некоторые системные возможности компа. Так что системы создавались именно на моём компьютере, и создавались на "ура". Через некоторое время шеф решил подключить мой комп к сети корпорации, дабы через него фильтровать или запрещать какие-то системы, которые пропустили мои помощники. А я потом буду приходить на работу и решать: проапгрэйдить эту систему, или же просто-напросто удалить.    Идея была неплохая: ведь в таком случае коэффициент полезного действия - другими словами КПД - компании увеличился бы в несколько раз. Шеф предложил, чтобы мои помощники временами, когда меня не бывает на работе, заглядывали в мой комп и докладывали мне о возможных изменениях, ведь помимо загруженных на него систем имеется опасность того, что хакеры, которых сейчас развелось превеликое множество, залезут через мой комп в сеть корпорации. На что я дал категорическое несогласие. Никто не смеет трогать мой комп кроме меня. Так что за небольшую прибавку к зарплате я согласился на то, что буду забегать в выходные на работу буквально на часок: разобраться с системами и прервать работу хакеров.    И именно тогда, когда у меня была двухдневная депрессия, какой-то умелец сумел взломать защиту моего компа (Что, кстати, довольно непросто), ведь меня же в то время рядом не было, и скачать некоторые секретные системы, над которыми корпорация билась беспрерывно около месяца. Эти системы вышли в сеть, так что потеряли всякую цену на рынке. Разумеется, шеф был взбешён и, несмотря на то, что теряет ценного сотрудника, отдал приказ о моём увольнении.    Конечно, мой навороченный комп был отдан обратно мне, да и последняя зарплата пришла ко мне на карточку с процентами, так что можно было безбедно жить ещё месяц, но всё-таки на душе было погано. Зарабатывал я в этой корпорации очень прилично. Да и нравилось мне работать со всякими компьютерами, периодически чинить процессоры, создавать новые системы. Моё это, и без этого жизнь стала какой-то пустой. Да ещё и это идиотское расставание... Прямо череда неудач какая-то!    Собственно, после увольнения я, покончив со всякой бумажной волокитой, получил последнюю зарплату, забросил (Бережно и аккуратно) комп в багажник машины и примчался сюда запивать горе. Но запивать горе одному... сразу начнёшь ощущать себя алкоголиком. А я не алкоголик, чтобы напиваться в одну глотку, так что, недолго думая, позвонил своему другу Паше, который, услышав про выпивку и про то, что у меня случилось, тут же примчался.    Хотя сейчас я уже начинал жалеть о том, что пригласил его. Лучше бы пил с теми парнями, орущими во весь голос: они бы и то побольше сопереживали.    Нет, конечно, Паша сначала что-то начал там говорить по поводу того, как ему плохо от того, что со мной случилось, чтобы я держался и всё такое, но это так, из-за правил, принятых в обществе. Сначала нужно что-то сказать человеку, у которого горе, а потом уже с чистой совестью бухать.    - Ты только посмотри, Гриша, - обратился он ко мне, указывая на перекошенную картину, висевшую на стене. Картина была явно куплена по дешёвке, ибо представляла из себя какую-то мазню а-ля "Я художник - я так вижу". - Какая невероятная картина! Нет, ты только посмотри: какая экспрессия, какая душа заложена в ней!    - По-моему, хрень, - заключил я, принимаясь за новую кружку пива.    Паша посмотрел на меня, поморщившись и явно выражая своё отношение к такому неотёсанному мужлану и не умеющему ценить прекрасное мне. Но вновь перевёл свой взгляд на картину (Если её вообще можно так называть) и переменился в лице, приняв вид художественного критика:    - А я всё-таки считаю, что каждая картина - это шедевр. Ведь в каждой картине, даже в детском рисунке, есть какое-то послание, каждая картина что-то нам рассказывает. И мы читаем это, и читаем с раскрытой душой. И картины говорят нам много больше чем слова. Ведь что есть слово? Это фантик от конфеты. Фантик может быть насколько угодно красивым, пёстрым, но откуда нам знать вкус самой конфеты? Вот-вот. А картина - это оголённая конфета. Без фантиков, неприкрытая правда. Вот она, перед нами: сиди и читай! А что делаешь ты? Хрень, хрень! - Передразнил он меня, так что я даже поперхнулся.    - Я тебя пригласил посочувствовать, а ты мне тут эту мазню восхваляешь... - недовольно пробурчал я, удручённо обнаружив, что пиво кончилось.    - Ох, ладно, - Паша, словно не обратив никакого внимания на мои слова, поднялся, сосредоточенно глядя на наручные часы. - Мне пора, надо ещё в офис заехать. Не подкинешь, а?    - Я выпил.    - Ну, и сиди тут тогда один! Убивайся дальше. - Кинул мне, уже закрывая за собой дверь, Паша.    Уши пронзил, перебив даже ор пьяной компании, шум хлопнувшей двери. Ну вот. Был друг и нет его. Как же быстро всё у нас в мире происходит - даже не успеваешь замечать. Буквально ещё вчера у тебя было всё, о чём только можно мечтать, и уже сегодня ни любви, ни работы, ни друга...    Мозг от выпитого стал медленнее соображать. Поэтому я некоторое время сидел, тупо уставившись на стол. Что теперь? Поехать домой? Нафиг надо, там слишком много воспоминаний. Прогуляться и подышать свежим воздухом? Пф! Воздух на Земле уже с 2050 года буквально пропитан токсинами и всякой иной заразой - удышишься насмерть. Тогда что? У меня в голове ведь только что была гениальная мысль.... А, точно! Выпить...    Я уже было поднял руку, чтобы окликнуть бармена, дабы заказать ещё с парочку кружек, как вдруг стул слева от меня скрипнул. Я повернулся в его сторону и на секунду оторопел.    Ко мне за столик подсела девушка. Странно, я её здесь не видел. Или она вошла сразу же, как только ушёл Паша? Одета она была довольно безвкусно: серый плащ, поверх него зачем-то напялена такая же серая толстовка. Но зато всю эту безвкусность оправдывала обворожительная красота девушки: лицо не было испорчено макияжем, чёрные короткостриженые волосы, которые ничуть не уменьшали, а наоборот, увеличивали в моих глазах её женственность, немного растрёпаны, губы изогнуты в полуулыбке, и в голубых глазах играет какой-то еле уловимый детский огонёк. На вид девушке было около двадцати - так сказать, в самом соку. Я улыбнулся. А что, это был неплохой шанс взять, да и выплеснуть все свои чувства. И самый приятный из этих способов сейчас сидел передо мной, кокетливо улыбаясь. Так почему бы и нет? Первой мыслью было:    - Вас угостить?    Девушка картинно приподняла бровь:    - А ты можешь предложить что-то кроме пива? - Голосок у неё был - отпад! И, между прочим, я сразу отметил себе, что в разговоре со мной она не задумываясь использовала "ты".    - Здесь - нет. Но дома у меня настоящая винная коллекция.    Как ни странно, она повелась. Сразу, без разговоров, клюнула. Или нет? Кажется, мы оба прекрасно понимали, что всё это закончится ну никак не вином. Понимали, но оба решили сыграть в эту маленькую игру. Ведь мы оба в итоге будем от этой игры в выигрыше. Я даже решил не узнавать её имя. Зачем? Ей, кажется, это тоже было не нужно.    Мы вышли из бара на улицу. На небе уже давно взошла луна и рассыпались в беспорядке звёзды. Как ни странно, воздух был довольно чистым. Я огляделся: да здесь в стену были встроены очистители воздуха! Неужели рядом с этой забегаловкой находится что-то более-менее приличное? А, ладно: сейчас мне это было не интересно. Может, как-нибудь в другой раз разузнаю.    Моя новая знакомая обхватила руками мою руку и положила голову мне на плечо. Вот ведь чертовка! Прямо напрямую всё показывает, без подтекста! Ну и хорошо, для нас меньше проблем будет. Я даже заулыбался про себя: сейчас вот таких, всё прекрасно понимающих и не выпендривающихся, редко встретишь. Так что, можно сказать, мне повезло.    Мы подошли к припаркованной невдалеке машине. Я нажал на встроенный в часы пульт управления своим транспортом - ну это так, чтобы выпендриться, часы могли только дать команду машине принять гостей - и машина приподнялась в воздухе, замигав фарами. Девушка уставилась на меня своими большими голубыми глазами:    - Ты же выпил, - она хмыкнула, как-то по странному улыбнувшись. - Разве тебе можно за руль?    - Плевать, - я открыл дверь машины, приглашая девушку внутрь. - Красивых дам я подвожу в любой степени трезвости.    Она хихикнула и села рядом с сидением водителя. Я уселся в сделанное под себя, водительское кресло. Оно было собрано из специального материала, подстраивающегося формой под владельца. Также в кресло были встроены разнообразные примочки по типу обогревателей, массажных приборов, звуковых систем - ну, любил я всякие разные удобства. И, в отличие от зажравшихся толстяков с теми же предпочтениями, делал все эти удобства сам, а не покупал за бешеные деньги.    Мельком взглянул на свою спутницу: она показательно положила ногу на ногу, так что подол плаща больше не скрывал её сногсшибательные формы. Похоже, сегодня я перестану переживать по поводу бывшей. И, между прочим, кто сказал, что это на одну ночь? Она мне понравилась: может, что-то с ней да получится. Короче, мысли у меня были самые что ни на есть позитивные. К тому же, несмотря на то, что город был довольно приличных размеров, с кучей пересекающихся дорог и жителей, которые любили по этим дорогам разъезжать, сейчас на трассах было довольно пустынно. Так, иногда попадались любители поездок по ночному городу, но никаких пробок не предвиделось.    Я вжал по газам: машина затрещала и вспорхнула в воздух. Затем плавно вывел её на линию дороги, и тут же панель управления в салоне замигала оранжевым, что означало, что дорожный робот нас зафиксировал, и автопилот довезёт куда надо. Вот она, прелесть инноваций! Раньше как было: учи правила дорожного движения, тормози, когда надо, когда надо газуй, в общем, следи за дорогой. Столько мороки было: ужас! Сейчас же почти всё роботизировано. На дорогах есть специальные полосы-компьютеры, проходящие вдоль всей трассы. Зафиксировался, указал машине куда ехать, и спокойненько себе сидишь, любуешься рядом сидящей красоткой.    Кстати о красотке...    Она уже не строила глазки, просто сидела, укутавшись в плащ, и смотрела сквозь лобовое стекло куда-то вверх. Молчала. И по виду можно было сказать, что лучше с разговорами к ней не лезть. Ну ладно. Я сел поудобней, отдал приказ системе машины включить обогрев и от нечего делать открыл на панели управления новую задачу и включил радио. Как назло, играла какая-то удручающе грустная музыка. Аж рыдать захотелось, и это притом, сколько всякой пакости за последние дни мне пришлось пережить. Да ну к чёрту! Переключить!    Я уже было собирался переключиться с этой волны на другую, как вдруг мне неожиданно помешал голос девушки:    - Не надо. Пусть будет.    Удивлённо уставившись на неё, я всё-таки нехотя убрал руку от панели управления. А моя спутница продолжала молчаливо сидеть, на этот раз глядя куда-то себе под ноги.    Всё-таки любят девушки нагонять на себя туман магической неясности и странности. Мол, я тебе пару слов скажу, а дальше сам думай-догадывайся что да как. Мы ж, мужики, блин, не экстрасенсы! Что ж, хочет в молчанку играть - пусть играет. Всё равно настроение какое-то... неразговорчивое.    Только я подумал об этом, как монотонное жужжание двигателя машины перекрыл спокойный голос девушки:    - Тебе ведь плохо, да? - На мой удивлённый взгляд она как-то робко хихикнула и улыбнулась. - Не переживай, я не психолог и не телепат. Просто слышала твой разговор с тем парнем в баре.    Я ещё внимательнее оглядел девушку с ног до головы. Не... не было её там! Да точно! Не видел я её в баре! А мест, где можно быть незаметным, причём такой обворожительной девушке, там просто не было! Пряталась за дверью? А зачем? К тому же сквозь ор той шумной компании вряд ли что можно было услышать.    Поймав себя на этих мыслях, я немного смутился. Да у тебя, Гриш, что-то не так с головой. Уже какие-то заговоры мерещатся. К тому же не начинать же её расспрашивать, откуда она могла это слышать. Я был пьяный? Был. Хотя что значит "был"?! Я и сейчас не особенно трезвый, вот и мерещится всякое. В любом случае, мои мысли вновь прервал её голос:    - Я всё понимаю. Девушка - сука. На работе проблемы. У тебя сейчас тяжёлый жизненный период, - она положила свою ладонь мне на руку и понимающе кивнула. Я вздрогнул. Её рука была какой-то... холодной, но в то же время такой приятной, что убирать руку не было никакого желания. - У меня у самой такие же проблемы были. Да и сейчас, собственно. Парень был. Размазня размазнёй. Никчёмный тип. Не знаю, что в нём нашла, но всё-таки понравился он. Знаешь, из любителей видеоигр. Играл целыми днями, а потом вдруг - раз! - встал из-за своего ноутбука и сказал, что я ему надоела.    От такой немного неожиданной исповеди я не знал, что и говорить. А не нужно было ничего говорить. У неё те же проблемы, что и у меня. Исполнение разное, а суть одна. И сейчас мы оба понимали друг друга как никто другой в этом мире. Я положил свою ладонь на кисть её руки. Она, как и я, вздрогнула, но уже через мгновение смущённо улыбнулась.    - А ты бы хотел, - неожиданно нарушила она затянувшееся молчание. - Ну, покинуть это место. Вообще этот город, эту страну. Просто уйти. Куда угодно, только бы не быть здесь.    Новая неожиданность. Странные вопросы от странной девушки. Я мог бы засмеяться и замять эту тему, но, посмотрев на полные грусти и тоски глаза девушки, понял, что всё-таки нужно ответить серьёзно. Меня вдруг охватила такая ненависть ко всему, что было там, за пределами салона машины. К той работе в корпорации, к той твари, что бросила меня по эсэмэс, к другу, который лишь притворялся другом, ко всем тем типам, притворно улыбающимся, а в душе ненавидящих тех, кому они улыбаются. И потому я с какой-то неожиданной для себя злостью выпалил:    - Да! Хотел бы!    Как только я сказал это, глаза девушки засияли. По-настоящему засияли! Ярким алым светом. Возможно, это всё из-за пива, но я видел то, что видел: из голубых её глаза медленно превратились в красные. Я хотел что-либо сказать, но в горле как будто что-то застряло. Она высвободила свою ладонь из моих ладоней и открыла дверь машины.    Приборы на панели управления замигали красным. Система начала встревоженно вопить: "Просьба закрыть двери! Это опасно! Просьба закрыть двери! Это опасно!". Да я и без этой жестянки знал, что опасно. Но ничего не мог сделать: тело не хотело слушаться. А девушка, улыбнувшись, что-то прошептала одними губами и... выпрыгнула из машины.    На ходу! На огромной скорости! Твою мать!    Я открыл было рот, чтобы крикнуть. Не понятно зачем, ведь кричать не было никакого смысла. Это случилось непроизвольно: от того, что всё произошло в какие-то несколько секунд, что всё это было настолько неожиданным, что мозг отказывался воспринимать произошедшие события. Но закричать я не успел.    Треск, звуки удара, ломающегося стекла, выхлоп подушки безопасности, от которой, из-за того, что я не пристегнулся, не было никакого толку, боль в районе рук, ног и головы. Это происходило будто в замедленной съёмке. Последней мыслью перед тем как я врезался затылком о потолок салона и потерял сознание было: "Какого чёрта? Я же на автопилоте...".             Если люди говорят "адская боль" - это, верно, сравнимо с болью сжигания на костре, перегрева на адской сковороде, мукам ада. Хотя кто мог такое испытать на самом деле? Не знаю, да и это было не важно. Важным было то, что первой мыслью, когда я очнулся, была именно мысль о том, какая же, чёрт подери, адская боль!    Всё моё тело словно переехала эскадрилья танков, и это ещё мягко сказано! Хотелось бы мне сейчас просто не чувствовать конечностей, чем чувствовать ВОТ ТАКОЕ! Если ноги ещё просто обжигало адским пламенем, то руки вообще как будто пропускали каждую секунду через мясорубку. В голове всё гудело, перемешалось, но всё-таки я постарался собраться с мыслями.    Что произошло? Я ехал с девушкой. Довольно симпатичной и интересной. А потом? Потом она по какой-то причине выпрыгнула из машины! Можно ли считать, что это были просто глюки изрядно выпившего человека? Блин, да не нажирался я настолько, чтобы ко мне такая трэшовая белочка прибегала! Ладно. Допустим, что мне это действительно привиделось. Будем считать это рабочей версией. Но что произошло с машиной? Неужели она сошла с линии? Ха! Я бы ещё поверил в это, если бы был перегруз у дорожного компьютера, когда собираются километровые пробки и он не в силах со всем этим потоком справиться. Тогда да, возможны какие-то ошибки в системе и машина может случайно отключиться от дорожной линии. Но даже в таком случае водителя об этом предупредила бы система! А у меня никакого предупреждения не было! И поверить в то, что панель управления, часть которой я собрал сам, подвела меня... этого мне просто не позволяла гордость. Но если всё-таки машина не сошла с линии, тогда что?    Окей, сейчас это не особенно и важно. Важно то, что после аварии произошло со мной. Я постарался тщательнее "проанализировать" себя.    Попытка приоткрыть глаза к успеху не привела. Ладно, с этим потом разберёмся. Что по поводу головы... что-то жгло в затылке и в районе левой щеки. Хорошо, с этим тоже повременим. Кстати, только сейчас до меня дошло, что лежу я на чём-то твёрдом и лицом вниз. Постарался перевернуться на спину: а-а-ай! Лучше как-нибудь в другой раз. Ибо тут же боль воцарилась в правом боку. Кажется, у меня там либо перелом, либо жёсткий ушиб - я в этом не особенно разбираюсь. Так, дальше: что с ногами? Я очень надеялся, что они не сломаны. То, что я чувствую их, даже пускай и так неприятно чувствую - это уже хорошо. Напряг ноги и пошевелил ими: удачно. Похоже, я просто что-то потянул в районе лодыжки, или ушиб коленную чашечку: точно сейчас было сложно определить. Что-то ещё... Руки. Попытка пошевелить пальцами оказалась удачной. А всё не так плохо, как я думал! Через некоторое время удалось согнуть руки в локтях и начать ими нормально двигать. Конечно, неприятные ощущения отдавались в плечи и лопатки. Но это были лишь неприятные ощущения - ничего такого, по поводу чего можно было бы беспокоиться.    Я опёрся руками о твёрдую холодную поверхность и, превозмогая тут же ударившую в правый бок боль, приподнялся на них и сел. Очень хорошо, по крайней мере, двигаться я могу нормально. Но что-то меня всё-таки смущало. Вот только что...    Ну, конечно! Вот что меня смутило изначально! Я был пускай не в центре города, но и не на окраине. Народу там гуляло довольно много. Неужели никого нет рядом? Никогда не поверю, что случайный прохожий не утолит своё любопытство и не подойдёт к месту аварии. Но если так, то почему я не слышу ни голосов, ни шагов, ни чего-то, что могло бы выдать по звуку зевак? А полиция? А скорая помощь? Конечно, ходит много анекдотов про то, что скорая помощь приезжает лишь когда человек уже поправится или умрёт, но это только анекдоты, а судя по ощущениям я пролежал вот так непонятно где уже несколько часов. Дорожный компьютер, определив аварию на дороге, тут же должен был передать сообщение и в скорую помощь, и в полицию. Но я не слышал никаких даже полицейских сирен!    Ко мне в голову пришла неожиданная и страшная мысль: может, я оглох? А что, разве уши не могло повредить из-за такой сильной аварии? Ударил кулаком о поверхность, на которой сидел: послышался отчётливый гул. Нет, со слухом всё в порядке. Тогда что, чёрт подери, происходит?!    Я наугад пополз вперёд, стараясь не обращать внимание на неожиданно вспыхивающие боли в боку, и через несколько секунд упёрся головой во что-то твёрдое. Кажется, стена. Откуда здесь стена? Ладно, ничего страшного... надеюсь. Я прислонился спиной к стене. Сидеть стало намного проще, и постепенно мысли прояснились.    Меня всё это время смущала и ещё одна вещь: воздух. В воздухе витал запах каких-то отложений, или ещё какой гадости... в общем, воняло не по-детски. Но в то же время можно было достаточно просто определить сквозь эту вонь, что воздух был чистым. Чистым! Не было привычных примесей заводских газов или токсинов. Что это получается? Меня выкинуло к очистителям воздуха рядом с помойкой? По запаху выходит, что так... А, бред! Я ничего таким образом не узнаю!    С большим трудом я приоткрыл один глаз: всё расплывалось, словно картинку несколько раз промочили водой; можно было различить какие-то размытые цвета, но картинку в целом - нет. С правым глазом было похуже, он никак не хотел открываться - кажется, ему сильно досталось. Но всё-таки хоть ненамного его приоткрыть мне удалось, и картинка стала постепенно более-менее складываться, приобретая контуры, чёткий вид и ясность. Ну, ясность-то картинка приобрела, а вот мои мысли - наоборот, пришли в полный ступор.    Над головой: аркообразный потолок. Из какого материала он сделан - это для меня осталось загадкой. Я и впрямь прислонился к стене из, кажется, того же материала, что и потолок, и точно такая же стена была напротив - получалось что-то вроде коридора. В центре этого "коридора" было широкое углубление, по которому текла мутного, почти чёрного цвета вода - судя по всему, именно от неё и исходил этот мерзкий запах. Я посмотрел влево: с левой стороны коридор заканчивался другим, перпендикулярным ему коридором, а углубление раздваивалось и вправо, и влево, так что тёмная жидкость растекалась в разных направлениях. По голове словно кто-то ударил тяжёлой лопатой: до меня дошло, где я.    Это канализация! Довольно примитивная, без компьютерных систем, датчиков уровня температуры, регулировки объёма входа и выхода воды, но канализация! Когда-то я проектировал системы для нашей городской канализации, которые, кстати, стали повсеместно использовать, и изучил её строение от и до. Эта канализация даже отдалённо не напоминала нашу. Здесь всё было слишком примитивно: просто сток, по которому течёт вода, да и всё, собственно. Стены были гладкими, потолок тоже. В общем, даже намёка на какие-то инновации здесь не было. И куда это я попал? У нас даже в самом заброшенном городишке, которых, между прочим, осталось не так уж и много, канализации последнего поколения: я это точно проверял во время проектирования. Чёрт, да о чём я думаю?! Канализация последнего поколения, или не последнего! Как я тут вообще оказался?!    Я ещё раз оглядел канализацию, и мой взор упал направо, туда, где развернулась, как говорится, картина маслом.    Моя машина почти наполовину вошла в стену с моей стороны, оставив в ней огромную дыру и уходящие от этой дыры, похожие на замысловатый узор паутины, трещины. Та её часть, что была видна, представляла из себя некое подобие баяна, или просто скомканное нечто. Хотя кое-какие места, вроде багажника и, кажется, задних сидений, были почти что целые, только немного покорёженные. Один из двигателей, отвечавших за полёты транспорта, валялся рядом со смятой дверью, обдавая себя периодическим снопом искр. И всё это дело украшали кучи осколков, валявшихся даже на другом конце коридора канализации. Ма-моч-ки! Моя бедная машина! Во что же ты превратилась?! Теперь эта бедняга сгодится лишь на металлолом... стоп. А я чего-то не понял...    Что. Делает. Машина. В канализации.    Это уже не смешно. Ладно я. Может, меня кто-то решил по какой-то дебильной причине перенести сюда. Зачем правда: непонятно. Но если кто-то меня сюда принёс, то нафига нужно было сюда перетаскивать и мою машину! И как они вообще смогли затащить не хилых размеров транспорт в канализацию?!    Я что-то упускаю. Что-то совсем уж простое, очевидное. Что-то, что даже ребёнок бы понял, но это настолько просто, что мой мозг не хочет это воспринимать. Я зачем-то выдумываю все эти гипотезы, хотя есть что-то, что объясняет всё. Что-то, что объясняет, почему я попал в аварию, почему оказался в этой проклятой канализации, почему эта проклятая канализация так выглядит!    Зажмурившись, я стал думать. Такой канализации нет нигде на территории России, Америки, даже в племени тумба-юмба, блин, такую канализацию не встретишь! В нашем мире всё уже давно компьютеризировано, и даже самый последний абориген знает, как пользоваться интернетом и, несомненно, делать простенькие программки для работы компьютерных систем. Тогда что это? А если предположить...   А если предположить, что меня вместе с машиной никто сюда не приносил. И авария произошла не на дороге. Авария произошла прямо здесь, в канализации! В непонятной по своему виду канализации! Но как тогда она должна была произойти прямо здесь, если я ехал по трассе? Логичного, в моём понимании, объяснения этому нет. Нужно брать шире. Я ехал с той девушкой, которая непонятно каким образом узнала про мой разговор с Пашей. Прослушка? Как и кому это нужно? Нет, бред. Тогда что? Она просто ЗНАЛА. И тогда, когда у неё загорелись глаза - это были не глюки, точно не глюки! И из машины она выпрыгнула, заранее зная, что авария произойдёт, что я окажусь здесь! Тогда что получается? Получается, что я оказался здесь сразу, как только она покинула машину. Но я ведь в это время был на дороге. Тогда может быть, чтобы я сразу оказался в канализации? Нет, конечно. Но тогда получается... Получается, она телепортировала меня сюда?   Конечно, разработки телепортов у нас ведутся, я это дело ещё в универе изучал. Так, интересно было, ведь в этой сфере исследований использовались такие компьютерные системы, о которых мне пока не стоит даже мечтать. Поковырялся в интернете, встречался с людьми, работавших над этим делом. Один раз был проведён эксперимент телепорта. Использовали, как ни странно, не мартышку, ни собаку, или крысу, как это обычно бывает при экспериментах, а именно человека. Объяснялось это тем, что телепорт настроен лишь на человеческий организм и структуру ДНК, ибо нужно было всё это размельчить на атомы и воссоздать в другом месте, примерно так - я в подробности по этому делу не вдавался. Эксперимент удался - это да. Но там использовались такие огромные приборы, что занимали чуть ли не всю площадь трёхэтажного дома, да и телепортировать человека удалось лишь на несколько метров, хотя, стоит сказать, что и это был прорыв.   Так что то, что она могла телепортировать меня сюда, используя наши технологии, предполагать глупо. А что тогда? Позаимствовала какой-нибудь приборчик у инопланетян на летающих тарелках? Пф. Да у неё вообще ничего похожего на какие-либо приборы не было. А что тогда? Магия?   "Отлично, Гриш!" - похвалил я себя - "Значит, то, что она использовала какие-то неведомые технологии - это глупо, а магия - это зашибись!". Я усмехнулся, тут же почувствовав резкую боль в щеке. Дотронулся до неё и ухватился за что-то холодное и гладкое. Потянул в сторону, испытав секундный удар боли, и выдернул... осколок стекла. М-да, улыбаться мне пока противопоказано.   Кинув осколок в воду, в мути которой он тут же исчез, я продолжил думать. Хорошо, если допустить такой бред, как магия (Просто другого бреда в голову уже не лезло), то что ещё к этому можно приплюсовать? Я ещё раз огляделся. Канализация. Её странное строение, которого я нигде не видел. Нигде не видел, хотя во время проектирования канализационных систем столько материала по канализациям всего мира нарыл, что у меня комп после этого неделю глючил, пришлось его разбирать и снова собирать, очищая от лишней информации. Итак, неизвестная мне канализация, плюс магия той дамочки...   Я что, не на Земле?   Это мысль пронзила мой мозг острым гвоздём, который всё-таки никак не хотел забиваться. Нет, это не должно стать рабочей версией, фу-фу, никак не должно! Будем по ходу дела разбираться, где я и что со мной случилось, а версию про то, что я каким-то магическим образом приехал на своей машине в инопланетную канализацию я пока оставлю на потом, зарою поглубже в дебрях своего мозга.   Если это канализация, то отсюда по любому есть выход. Надо просто пойти и поискать. Но место своей "аварии" предварительно стоит запомнить: мало ли что, может мне всё-таки придётся сюда вернуться.   Кряхтя, я кое-как поднялся и размял ноги и руки. Тело уже не так болело, хотя голова всё-таки продолжала гудеть. Я дотронулся рукой до затылка: засохшая кровь. Видимо, не хило меня приложило при аварии. Ну, по крайней мере, я могу здраво мыслить и двигаться, а это при таком ба-бах, который со мной случился буквально несколько часов назад, очень даже хорошо.   Опираясь одной рукой о стену, а другой держась за повреждённый бок - кажется, там что-то не так с ребром - я поплёлся вдоль стока. Теоретически предполагалось, что рано или поздно сток будет протекать рядом с выходом на поверхность: эта часть присутствует в любой канализационной системе. Выход должен быть!   Налево, налево, перепрыгнуть через ток, прямо, направо, снова налево и прямо. Всё это время я удерживал у себя в голове своё передвижение. Прошло уже около получаса моего блуждания по канализации, и ничего стоящего эта прогулка не принесла. Я, тяжело дыша, сел у одной из стен и вздохнул. Выход я так и не нашёл, а это значит, что пора возвращать на изначальную свою точку.   И всё же - я огляделся - что-то продолжало меня смущать. Что-то, что, возможно, не сразу попадается на глаз, не сразу режет взор... Режет взор...   Твою дивизию! И как я этого раньше не заметил?! Я же всё отлично вижу! Хотя здесь нет ничего, откуда бы мог взяться свет! Или есть?   От этого открытия я аж подскочил и начал тщательно исследовать стены, разглядывать потолок, даже пригляделся к полу. Нет, ничего. Ничего не было. Или, может, это какая-то микро-разработка? Ну, делали стены, и в них внедрили маленьких роботов-светлячков. От них и исходил свет... Нет, Гриша, опять ты всё усложняешь! Свет как будто бы просто был. Был, и всё тут. А если нет ничего, что могло бы его создавать... Опять магия?   "Совсем нервы шалят, вот и думается всякая хрень", - постарался я себя успокоить. Не шибко хорошо мне это удалось. Ведь всё-таки, несмотря ни на что, всё утыкается в магию! Потому что по-другому я происходящие события объяснить просто-напросто не могу! А ещё это в очередной раз говорит о том, что я не на Земле! Конечно, можно было продолжать уверять себя, что это не так, придумывать разные версии, но было слишком много "но", способных эти версии уничтожить в пух и прах!   Постояв ещё некоторое время у стены, тщетно пытаясь найти хоть какое-то объяснение происходящему, я потопал обратно к месту "аварии". Теперь мысль о том, что я где-то не на Земле стала рабочей за неимением других вариантов. Но она не заставила меня взволнованно бегать по канализации, или орать, рыдая горькими слезами - нет. Я просто принял это как должное. Сейчас то, где я, не должно меня особенно волновать - это я наконец понял - сейчас гораздо важнее то, что в этом месте я застрял, и потому нужно решить одну не маловажную проблему: как не подохнуть и жить дальше.   И за решением этой проблемы я потопал к металлолому, некогда гордо носившего звание моей машины.             - Не, ну это никуда не годится... - пробурчал я, спихивая ногой покорёженную дверь в поток воды.    Залезать в машину у меня особого желания не было: мало ли, вдруг ещё она перевернётся, а новые ушибы мне не нужны. Так что я начал с багажника, который был более-менее в приличном состоянии. Правда пришлось немного повозиться прежде чем получилось его открыть, но результат стоил того.    Что меня несказанно обрадовало, так это то, что комп был целёхонек. Он спокойно лежал в рюкзаке - ни царапинки. Вот уж за что я волновался, так это за него. Решив потом в нём покопаться, я положил рюкзак у стены и продолжил исследование багажника.    Нашёлся нераскрытый пакет с какой-то гадостью по типу сухого пайка. Я когда-то его себе забросил, чтобы по дороге перекусить. Но пакет не подвергся разгерметизации, а в таких пакетах еда может храниться очень длительное время, так что, надеюсь, питаться тем, что лежит внутри, будет возможно. Раскрыв пакет, проверил содержимое: это была коробка с макаронами и банка кока-колы. Да-а, живём. Даже если предположить, что я не съем и не выпью всё сразу и учесть, что у меня никогда не было большой потребности в еде - так, пару раз перекусил, и нормально - то всё равно вот этого хватит лишь дня на два-три от силы. Значит, следовало поскорее подумать о том, чем я буду питаться.    Положив пакет рядом с рюкзаком, задумался. Вообще в канализации живность встретиться могла. Конечно, меня передёргивало от одной мысли о том, какая тут местная фауна, но факт оставался фактом: питаться этим мне скорее всего придётся, пока не найду выход. И не голыми же руками мне еду ловить? Я покосился на машину. Тяжело выдохнул и, засучив рукава рубашки, полез под неё, благо она врезалась в стену так, что снизу оставалось небольшое пространство.    У машин с двигателями, позволяющими держаться в воздухе, есть специальные реакторы, в которых вместо топлива используются энергетические импульсы. Эти импульсы по силе равны разряду молнии, так что этот реактор, если с ним всё в порядке, сослужит мне хорошую службу. Я снял ничуть не попорченную, как ни странно, крышку, за которой скрывался реактор. Он представлял из себя конусовидную ампулу, обрамлённую стальными обручами. Внутри этой капсулы тускло светились заряды.    "Зарядов на шестьдесят точно хватит", - удовлетворённо подумал я, отсоединяя от проводов реактор. Послышался скрежет, и машина слабо качнулась. Я поспешил выползти из-под неё, в то же время довольно бережно прижимая реактор к груди. От него в будущем, возможно, будет зависеть моя жизнь.    Аккуратно положив реактор рядом с остальными вещами, я подобрал с пола на вид ещё вполне рабочий двигатель, чем-то напоминавший половинку шара с выходящими из полого пространства проводами. Присев у стены, я взял реактор, открыв на одном из его обручей центр подключения проводов и кое-как подсоединил к ним двигатель. Держалось всё, конечно, на соплях, но ведь держалось! Теперь, включив двигатель, я спровоцирую систему реактора, и тот выплюнет из своего "дула" разряд электроэнергии. Такой разряд поджарит кого угодно. Вот только...    Тяжело вздохнув, я посмотрел на машину. Двигатель просто так, по щелчку, не заведётся. Для того, чтобы его включить, нужна панель управления, а она в машине рядом с креслом водителя. Вроде в нормальном состоянии, но... машина и так уже норовит перевернуться. А после того, что я пережил, у человека - по крайней мере в моём случае - наступает какая-то патологическая боязнь средств транспорта в целом. Особенно тех, которые представляют из себя груду металлолома.    Но выхода у меня не было: вокруг панели управления вертелась вся моя идея с оружием. Так что, мысленно перекрестившись - надеюсь, поможет - я поднялся и потопал к месту аварии. Так-с. Забраться на передние сидения получится только с задней части машины. Ладно, понадеемся на наше русское авось!    Сев на заднее сиденье, я замер, дождавшись, пока машина перестанет трястись, а затем, пригнувшись из-за вмятины на потолке салона, потянулся к панели управления. Эта панель была чем-то вроде обычного планшета с сенсорным экраном, встроенным в небольшую железную коробочку, от которой шли провода к системе самого транспорта. Я медленно отсоединил первый провод и второй, с трепетом отсоединяя панель.    Машина качнулась, заставив меня, больно ударившись о выпуклость на потолке салона, упасть на заднее сиденье. Скрежет металла начал резать уши, коридор поплыл куда-то и, действуя скорее инстинктивно, я, оттолкнувшись ногами от сиденья, прыгнул вперёд, больно ударившись о твёрдую поверхность пола в коридоре. Успел увидеть лишь, как машина, несколько раз перевернувшись, плюхнулась в воду, окропив стены канализации грязной водой. Я приподнялся, чертыхнувшись. Больно то как! Но зато - я посмотрел на панель управления, что сжимал в правой руке - теперь в этой канализации появился монстр Григорий! И бойтесь, крысы, пауки, или кто тут вообще живёт! Потому что скоро вас найдёт смерть в лице меня!    Обмотав проводами панели свой ремень, и тем самым повесив её к себе на бок, я включил на ней "запуск двигателей" и сделал пробный выстрел.    В следующую секунду дырень на противоположной стене была лишь немного меньше той, что оставила после себя моя машина. О-хо-хо! А эта штука оказалась даже мощнее чем я думал! Надо будет поработать с ней: может, удастся уменьшить силу разрядов, в связи с чем увеличив их количество. Этот момент нужно будет продумать.    Положив пакет с едой в рюкзак, я закинул его за спину и, поудобнее перехватив реактор, потопал прочь от этого места. Здесь меня уже ничто не держало.    Спокойно топая по коридорам канализации, подумав, я вошёл в панели управления во вкладку "время" и настроил отслеживание 24-часового диапазона. Теперь, когда будет проходить один день моего пребывания здесь, система мне об этом доложит, а то отслеживать количество дней под землёй довольно проблематично. Жаль, что я не додумался до этого раньше.    Не знаю, сколько я прошёл - кажется, не меньше нескольких десятков километров. Несколько раз мне попадались пробегавшие по коридорам крысы, довольно больших размеров, между прочим. Но ни один из пяти выпущенных по ним зарядов не достиг цели. А к этому реактору надо бы привыкнуть... В общем, пока мой прибор не забибикал, объявляя окончание дня, я шёл. Но как только я осознал, что шёл целый день, ноги сами собой подкосились, и мне не оставалось ничего другого, кроме как устроить привал.    Первым делом достал сухой паёк. Скривившись, умудрился каким-то образом съесть макароны, запив сию гадость колой. Как выяснилось, я ошибся: еды хватило лишь на день. Значит, теперь у меня нет иного выхода, кроме как научиться нормально стрелять из реактора. Ну окей, этим можно заняться и завтра, а сейчас я сыт, так что это дело обождёт. Сейчас меня интересовало нечто другое...    Я достал из рюкзака свой комп и включил его. У этого прибора было несколько встроенных аккумуляторов, каждый из которых мог поддерживать заряд компьютера хоть целый месяц. Так что переживать по поводу его зарядки у меня причин не было: она была почти полной. И сейчас мне нужно было провернуть один фокус... Настроив на панели управления отслеживание моего передвижения, я открыл на компе специальную программу и подключил её к системе панели. Вот, отлично! Теперь у меня по мере моего продвижения по канализационному лабиринту будет строиться карта канализации, которая автоматически начнёт сформировываться и на компе. Так что не запутаюсь.    Положив комп обратно в рюкзак, я открыл на панели вкладку "безопасность", настроив датчики, засекающие движение живых объектов в радиусе двадцати метров. Думаю, пока этого хватит. Как только панель что-то засечёт, я тут же об этом узнаю по ни с чем не сравнимому гудку - такой бывает у полицейской сирены.    Вроде ничего не забыл?    Прижав к себе реактор, будто плюшевую игрушку, я лёг на холодный пол коридора и сам не заметил, как уснул.             Виу! Виу! Виу! Виу-у-у!    А?! Что?! Где?!    Не знаю, сколько я спал, но сон был достаточно крепкий и продолжительный - по крайней мере мне так казалось. Так что мне стоило благодарить этот шум за противность: иначе бы я вообще не проснулся. Отключив систему оповещения, я сладко потянулся.    С просони до меня не сразу дошло... Твою мать, система кого-то засекла! Опасность! Я открыл вначале не хотевшие разлипаться глаза и схватил откатившийся от меня во время сна реактор. Быстро огляделся: кто?! А ну подходи! Я тебя парочкой зарядов угощу!    Откуда-то слева послышался еле ощутимый шум. Резко развернувшись в ту сторону, я прицелился, ожидая нападения, но... на меня смотрела взглядом типа "чего надо?" обычная крыса. Некоторое время мы тупо глазели друг на друга, пока я не встряхнул головой, окончательно придя в себя и протягивая руку в сторону панели.    "Надо будет настроить эту системную безопасность на реакцию на объекты больше десяти сантиметров!" - сжав от злости зубы, подумал я, и выпустил по крысе два заряда - есть то хочется!    Но эта тварь оказалась ловкой: несмотря на то, что пол сильно пострадал, вытерпев две довольно глубокие ямки, крыса лишь пискнула, отпрыгивая в сторону, и в невероятном для такой твари прыжке оказалась с противоположной от меня стороны. Это уже было делом принципа - я обязан грохнуть эту крысу!    Подхватив рюкзак, я, покрепче сжав под мышкой оружие, перепрыгнул через сток и пустился бегом вслед за убегающей едой. Панель управления страдальчески скрежетала, не успевая записывать маршрут. Ничего, потрудись - зря я тебя собирал, что ли?!    Я пробежал несколько коридоров, пару раз перепрыгивая вслед за крысой через стоки. Один раз даже выстрелил на ходу, но это лишь замедлило бег, и не принесло никакого результата. Но через несколько минут напряжённой погони я возликовал: крыса попала в тупик. Он свернула в очередной коридор и, вместо того, чтобы продолжить бежать, запрыгнула в обильных размеров дыру в стене.    Стоп-стоп!    Я резко затормозил, на всякий случай прячась за поворотом. Оглядел стену, в которой данная дыра и красовалась. До этого ничего подобного мне видеть не приходилось. В отличие от дыры, проделанной моей машиной, эта имела чёткую прямоугольную форму. Я невольно засмотрелся на неё. Значит, её кто-то сделал? Ладно, крыса, живи пока. У меня появились дела поважнее еды...    На всякий случай держа реактор наготове, я подошёл к дыре и оглядел её.    На первый взгляд дыра как дыра, только, конечно, смущала её правильная форма. Но ведь было что-то ещё... Я оглядел сам вырез. Здесь явно просматривалась толщина стены: довольно нехилая, то есть чтобы попасть туда, куда эта дыра ведёт, нужно несколько метров как минимум проделать ползком. И вот на этой самой толщине я и заметил странное изображение.    Я не художник, и поэтому сказать, был ли этот рисунок сделан красками, или чем-то о чём даже думать не хочется, точно не могу. Он изображал красную голову. Точнее, нечто похожее на голову: яйцевидное, с щёлочками-глазами, растопыренными в разные стороны заострёнными большими ушами и странным ртом, идущим от одного уха до другого. Ох, и не понравилось мне это изображение... Художнику, создавшему эту прелесть, надо тёмную устраивать.    Кстати, о тёмном...    Там, в глубине пещеры, насколько можно судить, света не было. Странно. Значит, эта "магия", что витает повсюду, на эту пещеру не распространяется? Или как? Чёрт, чёрт, чёрт! Вот оно: моё врождённое любопытство. Ну ведь нутром чуял, что не стоит туда идти, тем более что скорее всего там должен был кто-то жить - эта пещера ведь не с самого начала была здесь, она явно сделана кем-то! Но всё-таки, в очередной раз мысленно перекрестившись, пригнулся и начал полу ползти вперёд, вытянув руку с реактором перед собой. От реактора шёл пускай тусклый, но свет, так что кое-что можно было рассмотреть.    Двигался по этому своеобразному мини-тоннелю не долго, минуту от силы. А дальше в тусклом свечении оружия я увидел резкий обрыв, уходящий вниз метра на полтора - не больше. Кое-как развернувшись, спрыгнул вниз, сжав зубы от лёгкого покалывания в боку: мда, ещё не всё у меня зажило.    Проведя полукруг руками с реактором в ладонях, я понял, что нахожусь в чём-то вроде небольшого помещения: потолок был довольно низким, так что можно было дотянуться рукой, немного приподнявшись на носках, до стен оставалось сделать примерно шага два.    Тщательнее обследовав помещение, я нашёл прятавшуюся крысу и, вне себя от жажды мести, выпустил в неё очередной заряд. И через мгновение пожалел об этом: на месте крысы осталась лишь глубокая яма. Самой еды не было. Надо всё-таки отрегулировать силу этого реактора, а то я так с голоду помру!    Вдруг в нос ударил какой-то запах. Нет, это не от воды в канализации, её запах здесь уже не чувствовался. Это было что-то другое. Запах был не противный, а скорее странный... Обследовав помещение, я не без приступа счастья обнаружил тайник! Конечно, я не знал, что в нём, но находить тайники всегда круто, ведь обычно в них таятся всякие не бесценные вещи. Он был врезан в стену и почти что сливался с ней - без хорошего зрения можно и не заметить. Правда пока я этот тайник открывал, запарился! Ручки то у него не было! Но в итоге я справился с этой задачей и, как бы странно это ни звучало, с наслаждением втянул в себя запах кучки дохлых крыс.    На самом деле, как оказалось, если не обращать внимания на такой... экзотический запах, то они были очень даже ничего. По вкусу чем-то напоминали курицу. Справившись с едой, я облегчённо лёг на землю и улыбнулся. Когда ты сыт, то кажется, что всё довольно неплохо. Даже если в реале ты в самой глубокой заднице.    Спать не хотелось, хотя атмосфера располагала к этому: полумрак, сытый желудок... Но энергии во мне было больше, поэтому я решил направить её в нужное русло, начав разбираться со своим оружием.    Довольно скоро до меня дошло, что нужно просто поубавить мощность двигателя, и тогда сам реактор будет тратить меньше мощности. Сделав пару пробных выстрелов, я настроил реактор так, что теперь он стрелял тонкими лучами. В связи с этим количество его зарядов также увеличилось. Ну, теперь заживём! Правда надо приноровиться поточнее стрелять - радиус поражения у реактора ведь стал во много раз меньше.    Положив оружие на колени, я некоторое время смотрел в полумрак, в котором что-то рассмотреть можно было лишь из-за свечения реактора. Но отчего-то это казалось мне красивым.    "Вот только", - подумал я - "Как тут жить то можно? Вечный полумрак, затем вонь воды, в которой плавают чьи-то экскременты и моча... ужас, кто же на такое согласится?".    И словно кто-то свыше услыхал меня и решил показать, что за милое существо живёт в этой пещере! Сначала послышался шум, заставивший меня вскочить, неуверенно целясь "дулом" реактора в почти невидимую дыру, через которую я сам попал сюда. Затем шум затих, будто тот, кто собирался вползти сюда, остановился в сомнении. "Вот идиот!" - начал я ругать самого себя - "Ты ж со своим свечением палишься!". Я пригнулся, прикрывая своим тело реактор и продолжил вслушиваться. Конечно, это мог быть кто угодно, хоть та же крыса (Хотя для крысы было слишком шумно), но меня не отпускало ощущение, что ко мне пожаловал хозяин дома.    Через напряжённую минуту, показавшуюся мне вечностью, шум возобновился, и уже в следующее мгновение кто-то прыгнул на землю прямо передо мной.    Недолго думая, я вскинул реактор перед собой, и на какую-то доли секунды увидал в его свечении силуэт той головы, рисунок которой я заметил на входе! Но одно дело рисунок, а другое - когда на тебя в реальности смотрит... вот это!    Палец сам собой, словно живя собственной жизнью, непроизвольно начал тыкать в экран планшета, и я закричал, словно соревнуясь, кто сильнее сотрясёт эти стены - мой крик, или звуки вонзающихся в живую плоть зарядов. После каждого выстрела мрак пещеры сменялся голубым светом, чтобы снова превратиться в мрак и снова уступить место свету.    Я выпустил не меньше двадцати зарядов, лишь после этого осознав, что хозяин пещеры мёртв. Палец перестал тыкать в экран, и реактор успокоился. А я просто стоял, не в силах пошевелиться. В воздухе витал запах гари. Не знаю, что это было, но это точно не те маленькие зверьки, на которых я устраивал охоту. Это было нечто большое - даже, кажется, больше меня. Не знаю, убило бы это существо меня, или нет, но... Я его убил. Впервые в жизни я кого-то убил.    Тогда я ещё не знал, что в том месте, куда я попал, это было не последнее моё убийство.    Но, слава богу, я был в наивном неведении.    Сделав пару шагов к тому месту, где, теоретически, должен был лежать труп, я поморщился, увидев в свете своего оружия ступни этого существа. Они были широкими, покрытыми какой-то, на вид, шершавой кожей, с двумя большими пальцами, обрамлёнными острыми когтями, и странного вида островатой пяткой. "Может, не смотреть дальше?" - пришла в голову благоразумная мысль, но рука, державшая реактор, уже поднялась выше, показывая мне мертвеца в полной красе.    Что уж там говорить: недавно съеденные мною крысы... вышли на волю. Вдоволь очистив свой желудок, я, морщась от открывшегося зрелища, снова попробовал осмотреть это существо.    Голова была точной копией того рисунка на входе. Видимо, это было чем-то вроде визитной карточки хозяина. Только сейчас я заметил, как сильно она напоминает крысиную морду. Далее тело отдалённо напоминало человеческое, но лишь отдалённо. Тело, между прочим, было довольно сильным, мускулистым, но на всём его протяжении выпирали синеватые вены, всё тело было сплошь в ранах, укусах, порезах, и теперь эту солянку дополнили и дыры от моих зарядов. Переход от туловища к ногам обозначался резко выпиравшими костьми в области талии. Также - я вновь поморщился, отвернувшись - на нём совершенно не было одежды.    То, что я не на Земле, стало настолько очевидным, что захотелось рыдать - всё равно никто не увидит.    В общем, не знаю, что это и знать не хочу! Но по любому эта дрянь тут живёт не одна! И если у тех, кто ещё тут обитает, есть правила по типу "глаз за глаз, зуб за зуб", то я жестоко попал...    Надо было убираться отсюда, и поскорее. Стараясь не наступить на валявшийся на земле труп, я закинул реактор наверх и, подтянувшись, влез в тоннель. И отчего-то мне показалось, что выбирался я намного быстрее, чем залезал внутрь...    Выбравшись в коридор канализации, я чуть ли не обрадовался, вдохнув вонючий запах воды и, перехватив поудобнее оружие, настроил панель управления на обнаружения тварей с телосложением идентичным человеческому хотя бы на пятьдесят процентов. Что-то мне подсказывало, что это мне пригодится.      ГЛАВА 2      Подземное капище.       Рут сидел на троне с видом существа, у которого есть всё, что нужно. Сам трон, на котором он со скучным видом рассматривал бегающих по капищу подданных, представлял из себя обычную груду мусора. Но эта груда мусора была лишь у него, и лишь он мог восседать на ней: именно это делало его королём.    Конечно, были ещё нюансы, отличавшие его от слуг: например, только он носил одежду, хоть это и были старые лохмотья, которые потеряли свой свежий вид ещё несколько поколений назад, а его народ жил сотнями лет! Но всё-таки это была одежда, о которой все, живущие в канализации, кроме него, конечно, могли только мечтать!    И, разумеется, он мог делать всё, что захочет. А разве не в этом смысл правления? Он мог выбирать самых красивых женщин, казнить самых непокорных мужчин! Вот она - власть. И раньше ему этого было достаточно. Но не сегодня. Сегодня Рут, король подземных жителей, заскучал.    Когда-то, много-много поколений назад, никто уже и не помнит сколько именно, его народ принадлежал к человеческому роду. Даже, насколько можно верить старым свиткам, которые мог читать лишь дед Рута, им принадлежал замок и небольшие земельные владения, титул баронов... Но всё это давно в прошлом. И почти никто не помнит почему. Только сам Рут помнил. Ему рассказывал это отец, а отцу его отец, и так по накатанной.    Что-то произошло там, на поверхности. Что-то, что заставило его народ покинуть насиженные земли и спуститься сюда, в подземный город. Точнее, городом он стал уже благодаря им. Были вырыты норы, создан храм, настоящий город! И всё за какие-то несколько поколений!    Но эти несколько поколений под землёй заставили их организм изменяться, адаптируясь к окружающей среде. И самым оптимальным образом для канализации природа выбрала именно крысу. Благодарить её за это, или проклинать? Этого Рут не знал...    Сначала стали рождаться уродцы. В первые несколько сотен лет это было странным и непонятным, но когда все чада одинаково уродливы, то родителям волей-неволей приходится с этим мириться и привыкать. У уродцев же начали появляться настоящие дети-мутанты, и если первые хотя бы чем-то напоминали человеческий род, то последние были настоящими человекообразными крысами. Природа сделала всё, чтобы народ, ушедший в канализацию, выжил.    Они могли покинуть это место - разумеется, могли. Знали все трубы, из которых в местные стоки и лилась вода. Но почему-то в голове каждого Крысолюда навеки зародилась ненависть и страх к миру там, наверху.    Рут сидел и думал о том, долго ли они ещё смогут жить здесь, под землёй? Еда всё реже и реже стала забегать в эти края, не редкими стали приступы каннибализма у его подданных. И если сначала такое преступление каралось путём изгнания, то сейчас это уже никого не пугало, и почти ежемесячно один-два Крысолюда попадали в желудок своих сородичей. Пускай они плодятся со скоростью, подобной тварям, по образу которых и были созданы Крысолюды, но... А не далёк ли час, когда и его, короля Рута, сожрут?    Сии мрачные мысли короля прервал громкий крик, разлетевшийся по всему капищу. Рут вскочил, вглядываясь в полумрак пещеры. Что, неужели они решили убивать друг друга в святом месте? Это уже непростительно!    Но нет, предположение Рута не оправдалось. В зал вбежали двое из его слуг, неся - один держа за ноги, а другой за руки - труп Крысолюда. Они положили его прямо к трону и низко поклонились.    Рут хмыкнул. И что это такое? Убили своего друга и решили похвастаться? Совсем с ума сошли, что ли? Король пригляделся и... в следующее мгновение его зрачки расширились, а глаза полезли из орбит. Это был его сын! Конечно, у Рута никогда не было никаких отцовских чувств ни к своим трём сыновьям, ни к пяти своим дочерям. И всё же... Даже покуситься на жизнь королевской семьи было преступлением! А тут ему в наглую приносят труп сына!    - Кто-о-о?! - разнёсся гневный крик Рута по всему капищу.    Разумеется, поверить в то, что это сделал кто-то из этих двоих, что принесли тело, было бы глупым. Эти кретины, посмей они вообще дотронуться до его чада, уже давно бы скрылись где-нибудь в самых тёмных дебрях канализации, где их никто никогда не отыскал бы.    Один из тех, кто посмел принести королю тело его сына, вышел вперёд, не смея поднять головы, или выпрямиться. Имя этому Крысолюду было Сварг. Он, поклонившись ещё ниже, хотя, казалось, ниже уже было нельзя, пролепетал:    - Мы нашли его мёртвым в норе, господин. Всё его тело было в дырах от неведомого оружия. Ни у подземного клана Пяты, ни у клана Тени не было ничего подобного. Эти дыры не могли сделать ни меч, ни стрела, ни копьё.    Рут прошёл мимо Сварга и нагнулся над телом сына. И правда - таких ран он не видел никогда. Да и даже если предположить, что есть копьё, способное вот так продырявить Крысолюда... Ни один из кланов, живущих, как и его народ, в канализации, не мог себе позволить нечто подобное. Подобие меча из какой-нибудь заржавевшей трубы или кости убитого некогда противника - это да. Но не копьё.    - Чужак? - проговорил свою мысль вслух Рут, и тут же развернулся к Сваргу, который наконец осмелился поднять взгляд на господина. - Обойдёшь все норы и отдашь приказ о полном обследовании канализации. Даже если зайдёте на территорию чужого клана - плевать! Но найти того, кто сделал это с моим сыном!             Облегчившись в сток, я застегнул ширинку и присел у стены.    Прошло уже два дня с того момента как я завалил ту тварь. И пока что никого подобного не встретил. Может, он жил здесь один? Навряд ли. За эти два дня мне несколько раз попадались похожие пещеры с идентичными, но всё же чем-то отличающимися друг от друга рисунками у входа. Такие пещеры я старался обходить стороной. Но зато за это время, истратив, правда, с десяток зарядов, преуспел во владении реактором, так что теперь у меня в сумке лежали, пускай и неприятные на вид, но довольно вкусные крысы. Вообще никогда не думал, что сырая пища доставляет такое эстетическое наслаждение. Видимо, давало о себе знать длительное воздержание от приёма еды.    Посмотрел на часы и открыл вкладку "Карта".    День назад до меня дошло, что намного проще было просто перевести все системные возможности с панели управления на компьютеризированные наручные часы. Это было во много раз удобнее - панель управления была довольно тяжёлой, и мешала при передвижении. Также с помощью неё стрелять довольно проблематично: каждый раз нужно тыкать на нужную кнопку, и не всегда это удавалось сделать точно. А здесь, на часах, была функция голосовой команды. И к кнопке "запуск двигателей" я привязал голосовую команду "стреляй". Так что теперь, каждый раз, когда я говорил "стреляй!", двигатель срабатывал и реактор выплёвывал заряд. И теперь во время выстрела я мог держать реактор в обеих руках. От панели управления я, кстати, избавился, и довольно простым способом: выкинул её в воду.    Поглядев на карту, я задумался: прошёл не хилый маршрут. Цифра, высвеченная на экране часов, указывала, что протопал я по этой канализации тридцать пять километров. И всё ещё не нашёл выхода. Но, как говорится, кто ищет - тот всегда найдёт! К тому же еда была, а вода из стока после несколько часовой очистки с помощью облучения от компа была очень даже ничего, хотя и горьковата.    Затем я достал сам комп, намереваясь сделать то, что уже давно хотел, но на сие как-то не удавалось выделить времени. Включил камеру и навёл её на себя, глядя на экран компьютера, на котором красовалась моя мордашка.    Господи помилуй...    Я никогда не считал себя красавцем. Правда, девушки отчего-то были другого мнения. Вот есть тип женщин, которым нравятся накаченные волосатые самцы, а есть такие, которым нравятся мужчины по типу меня. То есть миловидные, худенькие, с добренькими глазками - в общем, недомужики какие-то. Чёрт, да у меня никогда даже нормальной бороды то не росло! Хотя я и пытался отращивать.    Но сейчас что-то изменилось. Я вгляделся в кадр: мой двойник на экране сощурился, словно разглядывая меня самого.    Волосы, чёрные, с чёлкой немного на бок, широкие чёрные брови, над которыми много кто, между прочим, в универе издевался! Прямой нос, которым я всегда гордился - это у меня от мамы - карие большие глаза, немного поджатые губы. Вроде всё то же, но всё-таки кое-что было не тем... было что-то, чего не должно было быть...    Ну, разумеется! Что-то я совсем стал тормозить (Может, сказывается та авария?)! Раньше я мог не бриться неделями - и ничего, лишь небольшой пушок появлялся в районе желобка. А сейчас у меня была настоящая щетина! И причём довольно густая, хотя я брился в последний раз всего пять дней назад! И стричься я тоже ходил недавно, укоротив волосы с боков, а теперь волосы по бокам чуть ли не скрывали уши полностью! Также - я повернул голову в бок на максимальный диапазон, при котором мог бы себя видеть - на затылке волосы тоже отросли, причём, если приноровиться, их уже можно было сплести в косу, хотя я всегда на затылке подстригал почти на "нет".    Что за фигня...    Окей, окей, этому, как, собственно, и всему вокруг, я пока никакого вразумительного объяснения дать не могу, так что кидаем это в раздел "магия", как и всё остальное. Потом, по ходу дела будем разбираться что там да как, когда появятся хоть какие-то факты.    Я уже было собирался закрыть комп, как вдруг до меня дошло ещё кое-что. Я ещё раз посмотрел на своё изображение, намного пристальнее. Зафиксировал себя и сфоткал. Поглядел на фото. Ай, да ладно?! А где та ранка, что должна была остаться от осколка стекла?! Там же тот осколок так глубоко вошёл! По правде говоря, я вообще боялся, что начнётся заражение! А вот прошло несколько дней - и на тебе, щека как новая! Опять я чего-то не понимаю...    Вздохнув, положил свой комп обратно в рюкзак и запил съеденную крысу водой из банки "кока-колы".    - Пора бы уже выбираться. Как считаешь, Гриш?    - Да знаю я, что пора! Только вот как! Я тут уже несколько дней блуждаю, и ничего не нашёл!    - А нафига ты то существо завалил?! Может, оно бы тебе дорогу показало.    - Ага, конечно. И ещё конфеткой бы угостило! Ты думай, Гриша, что говоришь! Ты...    Оп!    Я захлопнул рот.    Вот пипец, а! Уже сам с собой начинаю разговаривать! Скоро я начну записывать свой голос на комп и с ним болтать! Так. Всё. Хватит прохлаждаться, пора валить из этой богом забытой канализации! А то так и с ума сойти не долго!    - Верно-верно.    - Заткнись!    Подхватив реактор, сравнил по часам направление маршрута и потопал вперёд. Именно потопал, бежать не имело смысла, хотя всё уже, как ни странно, зажило, и чувствовал я себя физически превосходно. Просто не хотелось бежать, ведь в этом пока не было смысла. Еда у меня теперь будет, вода тоже, так что не пропаду.    Единственное, что, конечно, раздражало - так это однообразность коридоров. Стены, потолок, сток. Стены, потолок, сток. Порой я даже начинал радоваться, заметив эти странные норы. Потому что они хоть как-то разбавляли скукоту здешнего интерьера.    Зажужжали часы. Я лишь фыркнул. Задолбали. После того, как я стал крутым стрелком из реактора, а также избавился от панели управления, решил, что всё-таки в отделе "безопасность" стоит установить слежку за любыми объектами. Ведь крыс тоже надо каким-то образом замечать. Но после того, как часы начинали шуметь буквально через каждые сто метров, переключил режим оповещения на вибрацию. Но и эта вибрация уже успела надоесть...    Итак, что тут у нас? Мне пришлось положить реактор на пол, чтобы нажать на отмену оповещения и просмотреть протокол. Если это очередная крыса, то выкину часы в воду нафиг! Ибо надоели! Скоро нервный приступ с ними заработаю!    Моё предположение оказалось верным лишь отчасти. Да, прибор зафиксировал крысу. Только с человеческий рост и не одну, а...    Сколько?!    Успев отдать часам команду отслеживать перемещение зафиксированного объекта на карте, я подхватил реактор и ломанул по коридорам со всех ног! Нужно было где-то заныкаться, хотя задним местом я чувствовал, что эти твари меня и по запаху найдут. Найдут по запаху... хм, а если этот запах отбить?    Мысль была хорошей, но на бегу продумав её, я поморщился. Да не-е-е... фу, не! Да никогда! Остановившись, я, тяжело дыша, посмотрел на часы. На спроектированной маленькой карте к красному кружочку - то бишь мне - очень стремительно двигалась синяя точка - то бишь те твари, которых засёк компьютер. И от этих тварей до меня оставался лишь один поворот, то есть в запасе я имею секунд десять - не больше.    Нужно было решаться. Посмотрев на воду, всё-таки непроизвольно скривился. Конечно, комп у меня, как и часы, был защищён от влажности. За реактор также не стоило бояться, но запах, но грязь...    Пять секунд.    Набрал в рот как можно больше воздуха, крепче прижав к груди оружие и обещая себе, что делаю это в первый и последний раз. Затем, немного согнувшись, оттолкнулся от пола ногами и прыгнул в чёрную муть, которую лишь прищурившись и выключив свет можно назвать водой.    Зажмурившись, на ощупь нашёл бортик пола и прислонился к нему спиной. Поток воды был не сильным, так что это меня не особенно беспокоило. А вот то, что этот самый поток выносил прямо на меня - вот это жесть! Даже думать не хочется, что это в меня врезалось, пока я игрался в подводника. Было тут, между прочим, не так уж и глубоко - ноги спокойно доставали до дна.    Бортик еле заметно завибрировал, как, собственно, и толща воды стала легко покачиваться. Видимо, это те преследователи наконец добрались до этого места. Что ж, будем надеяться, что я не зря рискнул и погрузился в сию мерзость, а также, что сквозь черноту воды они не заметят свечения реактора. Воздух, кстати, уже почти полностью покинул меня. Я никогда не жаловался на лёгкие, но редко когда бегал, или плавал под водой, а это никаким боком не позволяет развивать время, на которое можно задержать дыхание. Так что сейчас скорее уж страх всё ещё заставлял меня держаться.    Но и страх, как выяснилось, не такое уж и крутое оружие, когда приходится прятаться от врагов. И в итоге, чуть не убив свои лёгкие ещё десятью секундами под водой, я выплыл наружу, отчаянно хватая ртом воздух. Убедившись, что я снова могу дышать, огляделся и... замер. Ёлки-палки, выживу - обязательно запишусь в какой-нибудь бассейн и буду разрабатывать лёгкие. Потому что сейчас мне бы не помешала минута-другая нахождения под водой.    Как оказалось, преследователи всё-таки прошли мимо, но остались стоять в этом коридоре. Благо, стояли они ко мне спиной, периодически вертя головой вправо-влево, принюхиваясь. Судя по всему, старались врубиться, куда это я делся. Это нехорошо, ох, не хорошо - на второй заход под воду меня точно не хватит.    Даже взгляда со спины хватило, чтобы понять - это сородичи того существа, что я завалил в пещере. Внешне они почти ничем не отличались от мертвеца, разве что пропорции тела у каждого были немного свои: кто-то помускулистей и шире, кто-то, наоборот, был обделён мускулами и худощав. Но в целом - большие крысы, правда, без хвоста. И их было на беглый взгляд не меньше двадцати штук - с обеих сторон от стока.    Ну вот блин, Гриш, молодец! Накаркал! Зуб за зуб, зуб за зуб... Зачем нужно было того крысо-человека убивать, а?! Может, он действительно ничего не хотел плохого сделать! А, ладно, ничего не поделаешь. Заварил кашу - нужно из этой каши выбираться.    Положив сначала на пол реактор так, чтобы в случае чего можно было бы моментально дотянуться до оружия, я опёрся руками о бортик и вылез из воды, сделав перекат на полу, схватив реактор и ложась в позу а-ля снайпер. Как ни странно, никто из этих монстров не оглянулся посмотреть, что это там сзади шевелится. "Я оглянулся посмотреть, не оглянулась ли она чтоб посмотреть, не оглянулся ли я..." - совсем не вовремя пришли на ум слова знаменитой песни. Ну и ладушки, ну и хорошо. Похоже, всё будет намного проще, чем я думал.    Начал ползти назад. Реактор держать было неудобно, ибо каждый раз приходилось его закидывать на плечо, чтобы оттолкнуться рукой. До поворота в другой коридор было метров пять. Ничего, доползу. Вода, кажется, и впрямь мой запах отбила: эти идиоты всё ещё стоят, принюхиваются. Хрен вы что вынюхаете! Человек - вершина пищевой цепочки и, соответственно, мыслительного уровня! Обмануть этих дубин оказалось слишком просто...    Но вдруг прямо передо мной откуда ни возьмись выскочила... крыса! И, словно бы в отместку за убитых мною сородичей, начала скрестись коготками о пол и пищать.    Чуть ли не матерясь, я подстрелил крысу-предательницу и вскочил, наведя на монстров "дуло" реактора. Скрываться уже не имело смысла: один из них развернулся на писк и, заметив меня, доложил остальным каким-то квакающим голосом.    Первый заряд продырявил этого гада насквозь, попав в грудь второго, стоявшего за его спиной. Далее я уже стрелял, пятясь назад, ведь, хотя выстрелы и тормозили этих тварей, но всё же они с похвальной скоростью начали на меня наседать, а один, более прыткий, так вообще совершил крутой прыжок прямо на меня - за что и получил заряд в лоб. А нечего было меня провоцировать! Я тоже когда злюсь могу пролить чью-то кровь!    Но не каждый выстрел находил свою цель, и в какой-то момент до меня дошло, что эти твари, как бы я не отстреливался, всё равно смогут подойти вплотную, ибо начинали брать меня в кольцо. Умные, блин! Так что, надеясь всем сердцем, что страха на этот раз будет достаточно, чтобы раскрыть во мне какие-нибудь способности к бегу, резко развернулся и рванул за угол в другой коридор. Часы, разумеется, завибрировали, оповещая меня о том, что недолюди любят играть в догонялки.    На одном из поворотов чуть не свалился в сток, разглядывая на бегу карту. Если ей верить - а не верить своим приборам у меня пока что причин не было - то синий кружочек, то есть мои преследователи, уже не то что близко, а прямо-таки дышат мне в спину!    Ну же мозг, думай! Ты мне для чего дан, а? Не просто для красоты же! И куда же делись все идеи? Хотя, конечно, думать, когда ты бежишь, неся в руках тяжеленный реактор, а на спине рюкзак с компом... разумеется, мозг думать отказывается. Мои преследователи ведь не были обрамлены даже одеждой - так сказать, на легке! Но всё равно я начал напрягать извилины, чему всё-таки мешала эта беспрерывная вибрация часов! Надоели уже! Нужно будет потом полазать в настройках, чтобы отдавать голосовую команду для отключения вибрации. Хотя, о чём я вообще думаю! "Потом" может и не наступить! А, ладно, чего там у нас происходит?    Глянул на карту (Опять пришлось реактор нести под подмышкой) и офигел: точка-преследователи почти что слилась с точкой-мной! Они были буквально в двух-трёх метрах от меня! Всё, конец? Неужели конец?!    В эти секунды голова неожиданно стала пустой. Я перестал думать. Вообще. Уже после, анализируя произошедшие события, я пришёл к выводу, что тело просто решило всё взять в свои руки. Я отдался страху и рефлексам. И они, перемешавшись, выдали то, что спасло мне жизнь.    Затормозил я так резко, что система в часах на мгновение зависла, не понимая, продолжать ли двигать точку-меня по карте, или нет. Руки, в которых я держал реактор, замахнулись сами собой. Всё было будто в замедленной съёмке: вот одна тварь, вот вторая, вот из-за угла медленно-медленно выбегает третья... Я глядел на монстра, рожа которого красовалась прямо передо мной - только руку протяни. Но вместо этого я одним мощным рывком обрушил на него реактор.    Тут же всё пришло в движение: я успел заметить лишь как капсула реактора, сдерживавшая заряды, раскололась вдребезги, и ничто теперь не мешало энергии выплеснуться наружу. Извиваясь, словно молнии, заряды полетели в стены, в воду, в моих преследователей и меня. Почувствовав резкую боль по всему телу, я рухнул на пол, больно ударившись головой. Да что ж такое! Так и тупым стать не долго: столько ударов по голове!    Сначала я не понимал, ради чего всё это было нужно: заряды скользили по венам, по внутренним органам, больно били в сердце, так что периодически моё тело вздрагивало, а всё вокруг покрывалось завесой тумана. Чем-то всё это напоминало день аварии, разве что тело своё я прекрасно ощущал, и от этого боль становилась лишь сильнее. Что я только что сделал? И почему?    Наконец, боль утихла и зрение пришло в норму. Правда, сердце всё ещё било ритм барабанов на рок-концерте, но в целом вроде отпустило. Я поднялся, что получилось, и без каких-либо негативных последствий. Огляделся.    Весь коридор был завален телами недолюдей, уж не знаю, как этих полу-людей полу-крыс называть. Вроде бы никто не шевелился. Ого, они что, все погибли, что ли? Не хило я по ним вдарил! А я почему тогда живой? Хотя, может, из-за особенностей организма эти существа более восприимчивы к энергетическим ударам, чем организм человека, то есть меня. Возможно. Это, конечно, всё очень интересно, но у меня времени на то, чтобы проверять свою гипотезу - ноль. Я убил целых... а, неважно! Считать не хочется, сколько их тут лежит, и сколько полегло в других коридорах! В любом случае, много трупов теперь на мне. Я боялся мести за одну такую тварь - получил. А что будет за СТОЛЬКО смертей? Ох, Гриша, Гриша, во что же ты вляпался...    Поправив лямки на рюкзаке, с грустью поглядел на обломки, некогда бывшими реактором. А ведь он мог мне ещё столько раз пригодиться! Эх, жалко. Ну, что ж, буду его оплакивать в более укромном месте, а не здесь, среди кучи мертвецов.    Поглядев на воду, которая обдавала тела умерших снопами искр от зарядов, я решил, что пока не стоит пить здешнюю воду, даже облучённую компом. Для начала стоит уйти как можно дальше, а потом рискнуть - мало ли, что способен сотворить заряд реактора с водой? Мне не хотелось бы это выяснять.    Я уже собирался покинуть коридор, как вдруг, кажется, сзади что-то шевельнулось. Я обернулся. Мелькнула какая-то тень, и исчезла. Что, кто-то из них восстал? Пф, Гриш! Ты становишься параноиком! Крыса обычная, или кто тут ещё по канализации шастает.    И всё же я обошёл тела, убедившись, что все они мертвы, и поспешил убраться из этого места.             Канализация.    Сварг.       Чужака мы нашли довольно быстро. По запаху. Запах у него был странный, я такого никогда не чуял. Хотя в канализации я знаю запах каждого... Неужели этот чужак с поверхности? Но что он забыл здесь? Не важно - важно то, что мы его убьём!    Судя по запаху, он недалеко. Я приказал отряду ускориться, а сам бежал впереди всех. Когда чужак будет мёртв, начнётся переполох за право откусить самый большой кусок, и мне не хотелось бы упускать шанс на свою долю добычи.    Хотя стоп, что я несу?! Мы не можем его съесть, как бы это ни было обидно! Нужно привести его к господину, чтобы уже он решил, что делать с чужаком! Но ведь - я облизнулся - господин сам его сожрёт, ни кусочка не оставит! Всё, решено! Он наш, и ничей больше!    Но когда, казалось, чужак был уже рядом, оставалось совсем чуть-чуть до сладкого, сочного мяса - запах резко стал удаляться. И причём настолько быстро, что весь наш отряд в недоумении остановился. Что?! Неужели чужак нас засёк?!    - А ну, в погоню! Быстрее! - вывел я всех из ступора, и на этот раз оказался в конце отряда, приказ был выполнен с большим усердием.    Запах начал становиться всё отчётливее и отчётливее - мы нагоняли это существо. Но, завернув за угол, вновь дружно застыли на месте.    Запах исчез.    Исчез совсем! Разве такое бывает вообще?! Нет, не бывает, но факт всё-таки в том, что запаха нет. А это значит, что чужака тоже нет? Что он взял, да испарился! Именем Костей и Святых Странников, что здесь происходит?! Где он?!    Все, кто были в отряде, начали в недоумении обнюхивать коридор. Я вышел вперёд и стал действовать по их примеру. Каждый из нас понимал, что Крысолюд чует запахи идеально - нас этим наградила природа! Так что поверить в то, что какой-то там чужак взял и исчез - не могу! Его запах должен был остаться, а мне не хватает мозгов, чтобы понять, что случилось!    В наших родах, конечно, передавали истории о Богах, Богах именно с большой буквы, что жили когда-то на поверхности. И не просто на поверхности, а на небесах! Они наблюдали за жителями нашего мира, иногда благородно спускаясь, дабы насладиться тем, что сами создали. Они творили чудеса, в том числе, конечно, умели скрываться в тени, словно их никогда и не было, и даже их запах исчезал - то есть их не становилось ВООБЩЕ.    Ха! Что же тогда получается: нашу канализацию посетил Бог? Да Боги не посещали обычный люд ещё с тех времён, когда династия Крысолюдов жила на поверхности! Нет... тут что-то другое...    Позади послышалось шуршание и писк. А Лободь - младший в отряде - крикнул:    - Чужак! Чужа-а...    И тут его крик резко прервался. Развернувшись, я успел заметить, как что-то пролетело в воздухе, пронзив Лободя насквозь, и врезавшись в стоявшего за ним Крысолюда. Оба повалились на пол. Мёртвые. А чужак - мерзкое волосатое существо, лишь немного напоминавшее Крысолюда, да и то только телосложением - стоял посреди коридора, весь взмокший, держа в руках какую-то светящуюся вещь, из которой через мгновение вылетело несколько стрел, убивших ещё двоих.    И до сего дня я никак не могу понять единственное: каким образом всё-таки он сумел замаскировать свой запах!    Убийство сородичей заставило меня, кипя от ненависти, взреветь и приказать остальным нападать. Хотя, верно, и приказа не нужно было: все и так начали атаку.    Но эти странные стрелы, выпускаемые чужаком из не менее странного оружия, не давали подойти к нему слишком близко. Мы наступали на это существо, заставляя пятиться, переходя из коридора в коридор, один из смельчаков даже умудрился чуть ли не запрыгнуть на чужака, но тот вновь пронзил его той невероятной стрелой, проделав дыру в голове.    В итоге до меня стало доходить: таким образом этот чужак всех нас убьёт, слишком мощным было это странное оружие, стрелы которого всё чаще и чаще забирали жизни моих сородичей. Так что следующим приказом я заставил оставшихся Крысолюдов сгруппироваться в полукруг, продолжая наседать на существо, и в конечном итоге взяв его в кольцо. И тогда уж даже это оружие ему не поможет! Всё-таки не зря господин именно меня назначил командиром отряда.    Но и на этот раз чужак сумел нас удивить. Он должен был продолжать отстреливаться! Обязан был! Это же совершенно логично! Но вместо этого вдруг развернулся и побежал. Ну да ладно! Это даже лучше: не будет лишних смертей.    За этими мыслями я и не заметил, как отстал. Да как так то?! Р-р-р, я тоже хочу свой кусок!    Никогда ещё я так не бежал: коридор сменялся коридором, запах других Крысолюдов был совсем рядом, но всё-таки я их ещё не нагнал. И вот, я всё же почуял, как запах застыл в воздухе: значит, мои сородичи, собственно, как и чужак, остановились на одном месте - за поворотом в другой коридор.    Ага, значит, они его всё же нагнали! Я уже собрался выскочить из-за поворота, как вдруг в глаза ударил яркий голубой свет, затмивший свет самой канализации. Я застыл, протирая глаза, и в эти секунды уши мои разрывали скуление и визг. Словно предсмертные вопли... вопли Крысолюдов!    Поморгав, отгоняя от себя эту неожиданную вспышку света, я застыл, не смея пойти в следующий коридор. Туда, где должен был, судя по запаху, находиться мой отряд. Что это ещё были за звуки? Настоящие звуки смерти... Почему именно мои сородичи их издавали? Мною овладел страх. Я никогда не испытывал такого чувства как страх. Даже в стычке с кланом Пяты, при которой немало воинов нашего клана Рута погибло - даже тогда мне неведом был страх. А сейчас я по-настоящему боялся! Из-за какого-то чужака! Сварг, возьми себя в руки наконец!    Овладев собой, я уверенно завернул в этот треклятый коридор и... тут же метнулся обратно, спрятавшись за поворотом. Зрелище было действительно пугающим: все мои сородичи лежали на протяжении всего коридора не шевелясь: кто лежал на полу, кто в воде, так что видна была либо его спина, либо грудь и лицо. Вода отчего-то периодически вспыхивала, вновь затухая. Взглядом из всего этого ужаса я выцепил чужака. Он, единственный, стоял на ногах, повернувшись ко мне спиной. Удачно - лучшего случая, чтобы напасть и не представится!    Но как только я, осмелев, вышел из-за поворота, чужак развернулся в мою сторону, и лишь животная реакция спасла меня от обнаружения. Через несколько секунд я вновь выглянул из-за угла, мельком глядя на происходящее. Это отвратительное существо зачем-то обошло тела моих сородичей, а затем, оглядевшись (Тем самым вновь заставив меня на некоторое время скрыться за углом), покинуло этот коридор.    На всякий случай выждав, когда звуки его шагов совсем не будут слышны, я неуверенно подошёл к одному из тел и обнюхал его. От Крысолюда пахло смертью. Чужак убил их всех. В одиночку.    Способность скрывать свой запах; оружие, одним выстрелом способное убить сразу несколько воинов; свет, после которого не выжил никто из моих сородичей...    Мы что, преследовали Бога?             Я с грустью поглядел на часы. Всё. Кранты.    Видимо, из-за такого мощного выплеска энергии они не выдержали и перегорели. Жалко. Хорошая была вещь. И удобная.    Но ничего не поделаешь: сняв их с руки, я разве что речь не прочёл, "хороня" их в тёмной жиже, ну или воде канализации. По мне, так эту "воду" кроме как тёмной жижей называть... ну, как минимум неправильно.    И тут я запаниковал: блин, а комп! Он же у меня в рюкзаке был, а значит, что и его какой-нибудь из зарядов мог достать! Это плохо, ой плохо!    Кинув рюкзак на пол, я трясущимися руками расстегнул его и достал комп. Включил, молясь всем известным мне богам, чтобы тот пискнул и заработал. Скрестил пальцы и зажмурился... "Пи-и-ип!". Да! И кто сказал, что бога нет?    Так, а что у нас там с информацией? Я же часы подключал к компу - значит, вся информация, что была на часах, автоматически должна была перебрасываться на компьютер. Да, так и есть. Я начал копаться в его файлах, выведя на экран карту маршрута, который я за весь этот продолжительный срок прошёл. Мда...    Эту карту можно будет потом распечатать и в какой-нибудь музей живописи отдать. И название такое... хм... о! "Куча соединяющихся линий". А что, в наше время и не такую хрень в музеях увидишь. Да я прошёл расстояние, наверное, равное расстоянию от Москвы до Америки! Этот чёртов выход когда-нибудь покажется наконец?! Всё неправильно, я опять что-то не то делаю. Бегаю-бегаю по этой канализации, а толку никакого. Тут должны быть хотя бы трубы, ведущие на поверхность! Иначе откуда вообще сюда стекает весь кал, моча и вся остальная дрянь, что плавает в стоках?!    Всё - я ударил кулаком по полу - никуда отсюда не пойду - смысла нет. Всё равно не получится ничего дельного из моего путешествия по канализации. Нужно задать компу задачу анализировать мой маршрут и вывести вероятность того, сколько раз я мог проходить мимо выхода. Если вероятность будет хотя бы выше тридцати процентов, то я продолжу изучение канализации, но только той её части, которую уже прошёл. Ибо надоело!    Но этим можно заняться потом. А сейчас мне нужно кое-что проверить. Когда за мной гнались те твари, система ведь их зацепила, начала анализ? Ага, комп говорит, что так оно и было. Отлично. И что же она там такого наанализировала?    На экране высветился чертёж с контурами, сильно похожими на контуры тех существ, что гнались за мной. Система компьютера постаралась на славу. Ну, начнём тогда работать с тем что есть и посмотрим, что же можно будет из этого узнать...    Первым делом я спроектировал на компе, основываясь на системных данных, фигуру человека. Меня изначально удивило, пускай и отдалённое, но сходство этих монстров с людьми. И что система нам ответит, если мы постараемся скрестить обе эти фигуры? Совпадение семьдесят пять процентов. Много. Двадцать пять не похожих процентов система квалифицировала как детали, подвергшиеся внутреннему и внешнему изменению посредством мутации. Что нам это даёт? Я покопался ещё в системе компа, ввёл некоторые дополнительные данные, заставив эту жестянку заниматься анализом, и после получаса разнообразных проверок, сравнений, созданий теорий, комп выдал: эти существа когда-то были людьми.    Угу, интересно. И что мы можем сказать, основываясь на этом выводе? А то, что их что-то заставило измениться. И скорее всего длительное пребывание под землёй.    Отсюда следует другой вывод: они когда-то жили не здесь, а на поверхности. Дышали нормальным воздухом, ели нормальную пищу. Что их заставило спуститься сюда - не важно. Важно то, что, возможно, у них сохранились какие-то данные о том, как выбраться отсюда. Этот момент стоит обдумать... Эх, зря я не сохранил хоть кому-нибудь из преследователей жизнь! Хотя в тот момент выбирать не приходилось: сам чуть не подох.    Заходить на компе в настройки безопасности не стал. Меня вибрация то часов достала, а уж если эта махина начнёт вибрировать... Пофиг, всё равно скорее эти монстры ко мне больше не сунутся - столько трупов должно было их испугать.    Стоп. А кто сказал, что эти ребята тут одни живут? Кто сказал, что у них тут нет чего-то типа разделения на группы, или что-то вроде того? Может, меня преследовала одна группа, которая никаким боком не связана с какой-нибудь левой группой из дальних участков канализации? Чёрт, об этом я не подумал.    А, ладно! Вздохнув, начал настраивать систему безопасности. Но всё-таки решил ограничиться именно теми тварями. В ближайшее время, думаю, не охота будет меня занимать больше всего. Хотя и по поводу неё тоже стоит подумать: реактора то теперь, чтобы охотиться, нет.    Нажал на кнопку "принять" и не успел закрыть комп, как... тот завибрировал. Э-э-э?! Так я же вроде только на этих подземных монстров настраивал, не на крыс. Открыл комп ещё раз, проверил и на всякий случай перезапустил. Нет, всё то же: он продолжал вибрировать. И как это понимать? Рядом что, один из них?    Вскочив, продолжая держать в руках уже закрытый компьютер, я огляделся и вслушался в тишину канализации. Хотя тишину то - это на первый взгляд. На самом деле откуда-то слева доносились отчётливые звуки шагов. И, кажется, тот, кто их издавал, старался идти тише: это говорили периодические "шажки" преследователя, такие коротенькие, словно шагал лилипут. Хочет попытаться подойти незаметно? Ну-ну. Убегать не хотелось. Бесит уже постоянно от кого-то бегать. К тому же система показала, что это существо одно, так что... почему бы не дать бой, пускай даже и без оружия? Между прочим, всё-таки семь лет занятий карате у меня в жизненном опыте имеются, хотя это и были больше теоретические знания, а также физические упражнения. Практики у нас маловато давали. Но и этих знаний должно хватить.    Из-за угла неспешно и как-то неуверенно вышел один из тех уродцев, что пытались меня убить. Но на этот раз он вёл себя странно. Конечно, сначала я напрягся, готовясь к схватке, но затем успокоился, расслабив мышцы. Ко мне в голову пришла нелепая мысль: он пришёл не со злым умыслом. Это существо как-то боязливо приблизилось ко мне на расстояние трёх шагов, и я на всякий случай выпалил:    - Подойдёшь - я тебя стукну! Больно, даже смертельно! - и для пущей показательности встал в боевую стойку.    И только после этого до меня дошло: да на кой чёрт ему мои слова сдались?! Он же ничего не понимает! Ну, разве что, может быть, мой грозный (Ой, Гриш, ты сам себе то веришь?) вид заставит его хоть чуть-чуть испугаться.    И не знаю уж почему, но рожа этой твари вытянулась в гримасе изумления. Я понял в связи с чем это связано лишь когда он раскрыл зубастую пасть и проквакал:    - Ты знаешь язык Крысолюдов?    Оп-па... Это у меня сейчас глюки, или как? То есть вот эта вот тварь умеет разговаривать? И ладно ещё разговаривать - у нас и Японцы, и Китайцы разговаривать умеют, но я же их не понимаю. А этого я прекрасно понимал! Это меня удивило настолько, что я забыл, как нелепо выгляжу в данной ситуации в этой своей боевой стойке. И моментально исправился, встав столбом, правой рукой зажимая комп, при данных обстоятельствах который забыл закинуть в рюкзак.    - Ты чего, по-русски говоришь? - ответил я вопросом на вопрос, всё ещё не веря, что это происходит на самом деле.    Кажется, этот вопрос привёл его в смятение:    - Эм...эм... - он почесал острым когтем свою лысую репу - Что такое "по-русски"?    - Ладно, проехали, - я присел на пол, уже совершенно не опасаясь каких-нибудь ненужных действий со стороны монстра. Но потом всё же нужно будет прояснить этот момент с языком. Всё ж таки интересно, с чего это я понимаю его, а он понимает меня. - Что тебе нужно? Зачем пришёл?    Мой неожиданный гость стоял некоторое время в нерешительности, а затем всё же заговорил, выделяя каждое слово, будто делал это с трудом:    - Я пришёл, дабы поклониться Богу, - эти слова сопровождались поклоном. - И выразить свои искренние извинения за то, что я и мои сородичи, которых ты заслуженно покарал, пытались тебя убить. В качестве извинений позволь мне, Бог, служить тебе, ежели ты сочтёшь простого Крысолюда Сварга достойным этой миссии...    И всё это он говорил в поклоне, не разгибая спины, и до сих пор стоял согнувшись. Ох, как глаголет! Хоть и монстр, а не тупой. И из этого, пускай и не столь длинного, монолога, мне удалось многое почерпнуть. Например...    С чего это я вдруг так быстро и так высоко взлетел по иерархической лестнице? Аж Богом стал, причём как-то неожиданно. Хотя почему неожиданно? Видимо, это один из немногих, а то и вовсе единственный выживший из отряда моих преследователей. Значит, он всё видел? Вероятно. Разумеется, для него заряды из реактора, моментальная смерть товарищей и, возможно, ещё какие-то штуки, на которые я бы и не обратил внимания, а для него они важны: всё это послужило поводом для того, чтобы вознести меня до статуса Бога. Что ж, да я и не против. Главное, что после этого он меня не убить пытается, а даже предлагает послужить. Круто: у меня будет собственная ручная крыса! Стоит этим попользоваться.    - Ты назвал себя Крысолюдом Сваргом. Что из этого имя? - я решил выжимать из него информацию по полной.    - Сварг, мой Бог.    - Ой, да сядь уже! - вздохнул я, и, когда Сварг исполнил мою просьбу (Хоть для него это, похоже, был всё-таки приказ), я продолжил закидывать его вопросами: - А что тогда такое Крысолюд? Звание? Раса?    - Мой род, - проквакал Сварг и, подумав, продолжил вещать. - Род Крысолюдов подразделяется на кланы. Я принадлежу к клану Рута, в честь имени нашего короля. Ещё нам известны кланы Пяты и Тени, хоть мы и знаем, что имеются ещё мелкие кланы в самых дальних дебрях канализации. Мои предки пришли с поверхности и заселили эти места.    Угу, ну как я и думал.    - Ты знаешь выход отсюда, Сварг? - и, кстати, я старался толком на него не глядеть, ибо помимо не привлекательной внешности это существо ещё и пренебрегало одеждой, а смотреть на нагого монстра... нет уж, увольте.    - Разумеется! - радостно закивал Крысолюд. Но его радость угасла так же быстро, как и появилась. - Вот только...    - Вот только что?    - Есть два ближайших выхода на поверхность, две трубы, из которых течёт чёрная вода. Но у обеих из них находятся поселения клана Пяты. Есть, конечно, и ещё выходы, но чтобы попасть к ним, нужно пройти через поселения клана Тени.    Сварг как-то поник, словно ощущая за это свою вину.    Что ж, шах и мат? В любом случае тупик? Ну почему тупик. Если по любому я встречу сопротивление, то... То нужно просто это сопротивление уничтожить. Другого выхода нет. Но если этот вопрос, получается, решён, то сам собой возникает другой вопрос: как?    Нужно что-то, что можно было бы использовать в качестве оружия взамен уничтоженного реактора. Эх, сейчас бы вернуться к своей раздолбанной машине и ещё немного в ней покопаться... Может, что-то ещё дельное нашёл бы. Но это всего лишь мечты: дорогу назад я не помню, да и даже если бы помнил - водой там уже, наверное, давно всё убило. Значит, нужно заходить с другого боку. Где ещё я могу взять хоть что-то? Только если...    - Сварг, - я бросил на Крысолюда взгляд, от которого тот почему-то шарахнулся. - Веди меня к своему клану.             Мы со Сваргом, который, трус позорный, прятался за моей спиной, стояли посреди круга в каком-то капище - кажется, так это место назвал мой новоиспечённый слуга. Ну, не знаю, что там по поводу капища - это место тянуло на обычную канализационную помойку. Вон, даже их король Рут сидел на куче мусора. По всему периметру круга стояли Крысолюды, глядя на меня таким взглядом, каким смотрит голодный оборванец на торт за стеклом витрины. Ох, чувствую, если ничего не выйдет, эти голодные псы сорвутся с цепи.    Насколько я успел выяснить в ходе разговора с Рутом, у них тут жизнь не фонтан. То есть голодные смерти и каннибализм - нормальное дело. Как у нас мороженку на улице схомячить. Так что я уже знал, куда давить, о чём говорить и как в правильное русло направить мысли Крысолюдов.    Наша баталия с их королём длилась уже битый час. Правда, почти всё это время занял Сварг, постоянно рассказывающий о моих чудесах, о том, какой я крутой Бог и всё в таком духе. Должен сказать, что это всё-таки какое-то впечатление на местных жителей произвело: раньше они вообще были готовы меня в клочья разорвать, а сейчас ничего - терпят.    Разговаривать с королём было пускай и не просто, но намного легче, чем с остальными присутствующими: ведь на нём, в отличие от остальных, была одежда. Видимо, это было чем-то вроде знаком королевской крови.    - Значит, говоришь, - задумчиво проговорил Рут, глядя на меня, в отличие от остальных не голодным, а полным смятения и непонимания взглядом. - Напасть на клан Пяты? И какой нам от этого прок?    - Прок? Ты издеваешься? - я еле сдерживался, чтобы не засмеяться. Никакого страха давно не чувствовалось. Уже напугался, хватит. - Да тут просто гора неопровержимых плюсов! Во-первых, это еда. Там столько сочных тел твоих врагов будет - закачаешься! - от этих слов у всех свидетелей нашего разговора потекли слюнки. - Вот-вторых, разумеется, авторитет. Что-то в канализации многовато кланов развелось, не находишь? В идеале вообще должна быть монархическая форма правления, - увидев, как искривилось лицо короля, изображая мыслительный процесс, добавил: - Это когда единый правитель. В твоём лице, разумеется! - Рут расплылся в улыбке. - Ну, и последнее - территория. Ты ютишься в какой-то малюсенькой части канализации, а другие кланы разгуливают себе где хотят! Делают себе норы, где хотят! Разве это правильно? - мне показалось, или кое-кто из толпы начал поддерживать меня возгласами? Надо закрепить успех. - К тому же с тобой будет Бог, то бишь я!    Рут заёрзал на своём "троне", углубившись в раздумья. То, что первый убитый мной Крысолюд был его сыном, мне рассказал ещё сам Сварг. Но также он сказал, что короля это ни чуточки не смущает. Убил и убил. В их понимании сын, дочь, брат, отец, мать, или какой-то незнакомый Крысолюд всё равно останется Крысолюдом, а не родным, так что родственные чувства тут были не развиты. Посему на эту тему я не волновался. Я волновался по другому поводу: несмотря на красноречие Сварга и на то, что многие уже в один голос называли меня Богом, Рут не до конца в это верил. Он почему-то считал, что ни черта я никого не убивал, а просто улизнул от их отряда, хотя я и приводил множество контраргументов по этому поводу. Правда его можно было понять: нужны были факты, и не только с уст одного Крысолюда и того, кого ещё недавно все хотели убить.    Затянувшуюся тишину прервал топот четырёх вернувшихся с разведки воинов. Именно их король и посылал в тот из коридоров, где я распрощался с реактором и угробил уйму Крысолюдов. Воины подбежали к Руту и начали что-то нашёптывать ему на уши. Что - я расслышать не мог. Но по мере того как они говорили, лицо короля становилось всё кривее и кривее, и вот наконец он жестом приказал им удалиться, а сам поднялся со своей мусорной кучи и вошёл в круг.    - Хорошо, Бог (Он впервые меня так назвал), я согласен. Какую же доли от добычи ты хочешь получить?    Фух! А я то уж думал, не прокатит! Идея изначально казалась безумной, но, похоже, у меня всё безумное выходит просто отлично!    На вопрос Рута я ничего не ответил, лишь улыбнулся, решив занять его мозг двусмысленной фразой "всему своё время". И как только я это сказал, король и впрямь начал щуриться и напрягать извилины. Видимо, размышлял: что же я имел в виду.    Вот уж не думал, что на моей стороне будут Крысолюды! Не, понятное дело, что они мне теперь никакие не друзья, но всё-таки и не враги... скажем так: у нас реализовывается временное сотрудничество. Воевать бок о бок с большими крысами против других больших крыс - жесть, не советую повторять это дома, опасно для жизни.    Подготовка к нападению прошла очень быстро. Рут просто приказал всем собрать оружие, Крысолюды разбежались по своим норам, и уже через пару минут все собрались обратно в круге капища, готовые к бою. В основном все держали в руках (Или лучше говорить лапах?) ржавые трубы, но были также и те, кто вооружился костьми, заострёнными на конце, или ржавыми железками, которые когда-то были мечами, непонятно откуда взявшимися в канализации - видимо, достались от предков. И изредка у кого можно было увидеть шлема-черепа, по форме напоминающие головы тех же Крысолюдов, только немного больше. Головы врагов? Или, может, мёртвых сородичей? Бр-р-р, жуть!    Добродушный Сварг протянул мне какую-то толстенную кость, которую я хоть и нехотя, но взял - лучше уж что-то, чем ничего. Больше всего я волновался за комп, мирно лежавший в рюкзаке. Может всё-таки лучше его заныкать куда-нибудь на время междоусобицы, а потом забрать? Нет. Мой план предполагает быстрые действия. И возвращаться за рюкзаком... пусть уж лучше побудет на мне, пускай это и рисково.    Рут, вооружённый двумя длинными костьми, облачённый в чей-то стрёмный череп на голове и те же лохмотья, что и при нашей встрече, встал в центре толпы и поднял одну из костей над собой. Ну, блин, началось! Где бы ты ни был, куда бы тебя ни занесло, даже в подземный город к крысам-мутантам, везде перед боем должна быть сказана пафосная речь.    - Братья мои! И сёстры (Тут что, и бабы в бой пойдут?!)! Этот день никто из нас не забудет никогда (Как и твою речь, ага)! Сегодня мы покажем клану Пяты, кто тут главный! Сегодня наши клинки (Клинки?! Это вот эта вот хрень, что я держу в руке - клинок?!) воссоединятся в танце смерти с клинками подлых тварей (Не знаю - по мне, так вы все тут одинаковые) клана Пяты! Так пойдёмте же в бой, братья и сёстры! Во имя Рута (Ох, как мы себя любим)!    Но, как ни странно, все, кто находился в круге, подняли над собой свои "клинки" и хором прокричали: "Во имя Рута!".    А дальше понесла-а-ась... Я не успел ещё ничего понять, как был буквально смыт толпой разъярённых Крысолюдов. Устоять на месте в данном случае было невозможно, так что мне не оставалось ничего, кроме как бежать наравне с ними, а бежали они, надо сказать, довольно шустро.    И вот очередной вопрос: как они ориентировались в этих подземных лабиринтах? Эти монстры дружно сворачивали то в один коридор, то в другой, порой даже не задумываясь. Просто двигались в нужном направлении, словно река, движущаяся по своему руслу и прекрасно знающая свой путь. Я со своей картой, и то периодически путался, а они как? По запаху? Не, бред: тогда получается, что каждый коридор имеет свой запах... хотя почему бы и нет? Может, всё так и есть? Надо не забыть на эту тему спросить Сварга - может, и расскажет что.    Между прочим, эти уродцы не пренебрегали бегать по стокам, заставляя меня отпрыгивать к стене и избегать капель из нечистот. Вот ведь, гады! Им-то пофиг, они вообще слова "гигиена" в жизни не слыхивали, а мне страдай! Крысы, одним словом...    В очередной раз поворачивая в один из сотни успевших мне надоесть коридоров, Рут остановился, заставив тем самым невольно затормозить всех остальных. Оглядев Крысолюдов, стоявших с каким-то напряжённым выражением на лицах, я протиснулся к королю и шепнул ему на ухо:    - Что происходит?    Мой вопрос заставил Рута вздрогнуть от неожиданности и, всё ещё глядя не на меня, а куда-то за угол, ответить:    - Часовой.    Заинтересовавшись, я высунул свою любящую лезть во все дела башку из-за спины короля. В коридоре, конец которого заканчивался на странность ни каким не другим коридором, а полутьмой, за которой ничего не было видно, действительно взад-вперёд ходила тварь, почти идентичная по виду всем из клана Рута. Разве что, в отличие от них, это существо было в одежде: в тряпке, одетой наподобие плаща, прикрывавшей всё то, что не стоит видеть человеку с нормальной психикой. Сие, конечно, радовало и вызывало несгибаемую симпатию к Крысолюду-часовому, но не стоило забывать, что мы пришли для того, чтобы расправиться с этим, чтоб его, кланом Пяты. Так что лучше забыть о моей симпатии к одежде и существам, одежду носящих. По крайней мере, пока я здесь.    Из оружия у часового была палка в левой руке, обмотанная каким-то бинтами, или чем-то вроде того, заострённая на конце. По длине эта палка была лишь немного больше, чем та же труба в моей руке, притом, что труба эта была не больше какого-нибудь средних размеров ножа. Смущало другое: железный рог, или, правильнее сказать, горн в другой его руке. Судя по всему, он предназначался для того, чтобы оповестить сородичей об опасности. Оповестит - и весь наш эффект неожиданности развеется в пух и прах. Тогда что делать?    - Я пробью ему левую кисть руки, - словно читая мои мысли, задумчиво протянул Сварг, непонятно откуда оказавшийся рядом. - А затем ты, Бог, убьёшь его. На всё про всё у тебя будет секунда-две, но не больше. Нам не нужно, чтобы он успел как следует закричать - в таком случае все остальные члены клана могут его услышать.    На его слова Рут одобрительно кивнул, а я застыл, не зная, что делать. Отказаться? Да в таком случае они меня если сейчас не порвут, то потом уж точно. И плевать им, кто я там - Бог, или ещё кто! А если согласиться... Я подкинул трубу в своей руке, взвешивая. Пару раз махнул ею в воздухе. Нас на курсах карате учили обращаться с катаной - японским мечом. Разумеется, труба никак не походила на катану, но если представить...    Я согласно кивнул, про себя надеясь, что не запаникую в последний момент. Я ведь уже убивал? Один раз, правда, но это тоже что-то. Значит, смогу убить и во второй. Делов то... наверное.    Сварг перекинул свою кость-клинок в руке так, как если бы держал копьё, несколько раз вздохнул, так что я невольно начал дышать в унисон с ним, и... выпрыгнул в коридор, на лету бросая своё оружие в часового. Я не успел даже удивиться его точности - кость пробила кисть правой руки Крысолюда насквозь, заставив того выпустить горн - ибо сам уже бежал в сторону начавшего раскрывать рот раненного часового.    Мысли, как и в тот раз, когда я убегал от отряда Крысолюдов, покинули меня. Всё стало медленным, почти что неподвижным. Только я бегу по коридору, прожигая взглядом врага. Того, которого должен убить. В моей руке катана. Я сжимаю её одной рукой, она движется между моими пальцами свободно. Так не пойдёт. Я сжимаю оружие в кулак, и теперь катана стабильно держится в руке. Идеально для удара.    Я уже рядом с жертвой. Моя катана смотрит своим острым концом тому в район головы. Жертва переводит на меня медленно, так медленно, что почти невозможно было рассмотреть, налитый кровью взгляд. Некоторое время разглядываю его глаза, не обращая внимания ни на что. Всё слишком медленно, даже время - оно не успеет за мной.    Наконец, насладившись её умоляющим взглядом, замахиваюсь и вонзаю катану жертве прямо в лоб.    И тут же всё снова приходит в движение, а мои барабанные перепонки страдальчески айкают от звука упавшего на пол тела. Я посмотрел на труп Крысолюда. Из его руки торчала кость, брошенная Сваргом. До сих пор диву даюсь, как это он так смог. У них же тут не шибко потренируешься в метании оружия. И нужно отдать дань этим монстрам: сначала я не воспринимал их "клинки" всерьёз.    Но из головы часового торчала... моя труба. Это что, сделал я?! Да-да, сейчас начинаю припоминать... боже, да я хладнокровно убил его! Не чувствуя ни сострадания, ни жалости! Даже, вроде бы, наслаждался его предсмертным страхом! По какой причине я только что превратился в такое чудовище?!    Ко мне подбежали Рут, а следом за ним и Сварг. Оба какие-то возбуждённые. За ними, в не менее возбуждённом виде, притащились сюда и остальные Крысолюды.    - Ты... как ты это?! - восхищённо воскликнул король.    - Что "как"? - буквально прошептал я, не в силах сказать что-либо более-менее внятно.    И чего это он так восхищается? Ну, убил я. Что же теперь, убийство, совершённое Богом, считается чем-то сверхординарным? Да я еле сдерживаюсь, чтобы не вывернуть желудок наизнанку...    - Ты оказался около него в единое мгновение! - продолжил, чуть ли не задыхаясь, говорить Рут. - Никто даже не заметил, как это произошло! А потом, когда мы все наконец осознали, в чём дело, часовой уже лежал на полу с продырявленной головой! И вот скажи мне: как тебе удалось развить такую безумную скорость?    - Я же Бог... - ошеломлённо проговорил я, только бы что-то ответить.    - А, ну да. - Рут задумчиво оглядел меня, словно собираясь сказать что-то, но затем передумал.    Король что-то крикнул своим воинам. Что - я не расслышал. Я вообще ничего не хотел слышать. Просто глядел на лежавший на земле труп. Труп существа, которое, возможно, этого и не заслуживало. А я его убил. Конечно, может это и было необходимо, но я же убивал, наслаждаясь убийством! Со мной такого не было в тот раз, в пещере. Что же случилось с моим телом, с мозгом, что я превратился в такого отъявленного убийцу, умеющего лишать жизни за пару мгновений, да ещё и получая от этого кайф?!    С этим надо что-то делать: кажется, длительное пребывание в канализации не пошло мне на пользу. Хотя, о чём это я?! Что-то происходит со мной, внутри, и что именно - это я должен выяснить как можно скорее.    Сварг вытащил из руки трупа свою кость и довольно облизнулся, как и все, собравшись в круг. Их глаза так блестели, что намерения этих тварей стали ясны сразу.    - Не подходить, - процедил я сквозь зубы, и на этот раз уже удивлённые глаза Крысолюдов устремились на меня. - Кто подойдёт - ляжет рядом с трупом.    Видимо, то, что я сотворил с часовым, заставило всех проникнуться к Богу хоть каким-то уважением, и потому никто не посмел мне что-то сказать: все смотрели на короля.    - Бог, да ты что... - начал было Рут, но тут же заткнулся. Я так, как сейчас на него, с такой ненавистью и злобой, ещё никогда ни на кого не смотрел. - Ладно, ребята, после боя попируем. Нечего сейчас животы забивать.    Сварг лишь удивлённо пожал плечами, а другие Крысолюды просто-напросто, стараясь не глядеть в мою сторону, направились в след за ушедшим вперёд Рутом. Вот и правильно. Нефиг нарываться, когда я злой! А я, превозмогая мою брезгливость ко всему, что связано с "внутренним миром" живых существ, взялся за трубу, торчавшую из головы часового. Вот не мог я терпеть всякие раны, переломы и так далее. Отец у меня любил смотреть фильмы про хирургию, поэтому я очень мало времени проводил в комнате, где у нас стоял телевизор. Это ж ужас - все эти органы, кровь, и... Я выдернул трубу, или, скорее уж, оружие, стараясь не смотреть на тело убитого, и аккуратно прикрыл ему веки. Пусть покоится с миром - он честно исполнял свой долг.    Я поднялся и сжал кулаки. Всё тело тряслось, и не от страха, а от злости. Одно дело убивать реактором, с расстояния, и совсем другое - холодным оружием, когда ты словно всем телом ощущаешь плоть того, кого отправляешь на тот свет. В эти секунды тебя переполняет такая жестокость, которую описать невозможно. Меня нельзя было назвать жестоким. Я даже приставучих дворовых кошек никогда не трогал, никогда не убивал пауков, которые часто заползают в холостяцкую берлогу. Всю жизнь был пацифистом. Но когда ты попадаешь туда, где смерть - обычное дело, где война - подруга жизни, и без оружия в руке выжить почти невозможно - приходится менять мировоззрение и стереотипы. Так сказать, полностью "перезагрузить" себя. Но при этом постараться остаться человеком. Это сложно, и притом очень - сейчас во мне всё колыхало, душа металась между двумя ипостасями.    У меня когда-то был знакомый, Андрей. Именно знакомый, даже не друг. Так, пересекались пару раз. Он был военным, побывал во многих горячих точках. И вот однажды мы сидели с ним в каком-то простеньком ресторанчике. Андрей, как всегда, был одет по форме, так что я чувствовал себя перед ним неуютно - в моих то джинсах и футболке. Он попивал сок из трубочки, задумчиво глядя в окно, куда-то в даль. Я решил пока ничего ему не говорить: мало ли, может отвлеку от каких-то важных мыслей. Он всегда любил вот так долго сидеть с задумчивым видом.    - Знаешь, Гриш, - вдруг заговорил он, настолько неожиданно, что я чуть не поперхнулся. - Я убил столько людей, что их кровью можно покрыть бескрайние поля... И вот что я тебе скажу: ты можешь убить, если тебя обязывает долг, или же это происходит во имя защиты себя, или близкого. Ты можешь убивать хоть сотни, тысячи, но никогда, слышишь, НИКОГДА не смей полюбить это дело! Ведь если тебе понравится убивать, то тогда какой смысл в этом? Ведь тогда убийц в мире меньше не станет...    Тогда мне удалось замять этот разговор, и даже перевести в шутку. Я не придавал этому особого значения: ну так, бредни ветерана, прошедшего войну и желающего высказаться.    Но сейчас эти слова всплыли в моей голове огромными буквами, и я разжал кулаки. Только сейчас дошло, что всё это время не дышал. Вообще. Вдохнув в себя побольше воздуха, тут же облегчённо выдохнул, потопав за остальными. Конечно, оставлять труп вот так - на полу в коридоре - было неправильно. Но похоронить его всё равно не удастся...    Они хотят, чтобы я убивал? Я буду. Я буду ненавидеть себя и то, что делаю, но буду убивать. Ибо от этого зависит моя жизнь! Сейчас, идя за предвкушающими сражение Крысолюдами, я с благодарностью вспоминал слова Андрея.    Мы вышли к отвесной стене. В её центре был вертикальный сток, по которому стекала вниз, подобно мини-водопаду, канализационная вода. По правую и левую стороны от этого "водопада" находились поручни, врезавшиеся в стену, и образовывавшие некое подобие лестницы, по которой сейчас взбирались наверх Крысолюды. Странно, но в этом месте не было того магического света, что я встречал в каждом из коридоров. Точнее, он был, но совсем тусклый, и потому разглядеть здесь что-то можно было лишь напрягаясь. Да и воздух здесь был какой-то... тяжёлый, что ли.    Опередив нескольких воинов (Они, чуть кланяясь, расступались в разные стороны), я ухватился за скользкие поручни, положив трубу за пояс, и полез наверх. Карабкаться пришлось недолго: через минуту я уже был наверху. На руках после поручней осталось отвратительное чувство, словно я только что опустил их прямо в унитаз. Ну да ладно. Я вытащил из-за пояса оружие и подошёл к уже притаившемуся у какой-то прямоугольной дыры Сваргу.    - Что у тебя тут? - я присел рядом с Крысолюдом, вытянув шею и стараясь разглядеть, что там происходит.    - Говори тише, Бог, - прошептал Сварг, продолжая сосредоточенно глядеть в дыру. - Видишь? - он отодвинулся в сторону. - Клан Пяты.    Я заглянул в дыру и сосредоточил свой взгляд на открывшемся мне виде, стараясь не упустить ни одной детали. Это место очень сильно напоминало капище клана Руты. Тот же круг, тот же трон из кучи мусора. На троне сидит Крысолюд, одетый как-то странно, закутанный по самое горло. Кажется, он вообще был каким-то стариком... Да, точно. И укутался он, видимо, стараясь спастись от канализационной сырости. Но то, что сразу бросалось в глаза, и чего точно не было на капище клана Рута - это огромных размеров выходящая из стены труба. Из этой трубы сочилась мутноватого цвета вода, которая текла по стоку, наискось разрезавшего круг капища. Вот он - выход! Я чуть ли не захлопал от радости! Но нельзя было ликовать раньше времени: это может создать иллюзию победы в сражении, исход которого на самом деле мне совершенно не ясен. Хорошо бы сейчас дать компу проанализировать ситуацию, да только вот вытаскивать его при Крысолюдах не хотелось совершенно. Придётся думать самому.    Так, что тут у нас...    Стены, окружавшие капище, были полностью утыканы дырами. Что-то мне подсказывало, что именно там и находятся все Крысолюды клана Пяты. То есть в отличие от клана Рута, здесь норы не были раскиданы по всей канализации - они все сосредоточились в одном месте. Это не есть хорошо. Так, дальше... нужно их как-то выманить, а затем дать залп по цели, как это сделал Сварг с часовым. Вот только как это сделать? Сей момент стоит продумать. О, точно! Стоит пойти поделиться своими мыслями с Рутом - он же всё-таки король.    - В атаку-у-у! - неожиданно взорвал мои уши ор Рута. - Покажем этим жалким пародиям на Крысолюдов, что такое смерть!    "Смерть!" - вторили ему воины, начав лавиной спрыгивать в круг капища. Во дела. Никакой стратегии, никакого продумывания наступления: смерть - и всё тут! И как после этого мне вообще заниматься хоть какими-то анализами ситуации? Мне же просто не дадут на это времени! Ох, тупорылые крысы!    Сварг глянул на меня с таким видом, словно говорил "ну уж прости за это" и прыгнул в дыру, присоединяясь к общим боевым кличам. Сжимая своё оружие, я, закусив губу, глядел на происходящее в капище действо: король клана Пяты приподнялся с ужасом в глазах и вытащил из-под висевших на нём тряпок... горн! Да ну, у них тут что, горн - неотъемлемая часть гардероба?! Словно заворожённый я глядел, как Крысолюд набирает в лёгкие воздух, а в следующую секунду по всему капищу раздаётся протяжный гул, подобный шуму землетрясения. Искривившись, схватился за уши. Чёрт, мои бедные уши! Да когда же они перестанут брать на себя все эти удары?! Так и оглохнуть можно!    Но в отличие от меня звук горна никак не подействовал на бегущий к трону клан Рута. Они также непреклонно, продолжая орать (И как до сих пор не охрипли?), двигались к королю. Похоже, тут тоже действовал принцип: лиши дракона головы, и его лапы ничего больше не смогут тебе сделать. В данном случае головой дракона и был король клана Пяты. Но ведь пока у дракона голова была на месте, и лапы поспешили ей на помощь...    Из множества нор посыпались к капищу фигуры. Ну, фигурами их можно было назвать лишь в первые секунды, а затем уже возможно было различить в них вооружённых Крысолюдов. Двигались они с устрашающей скоростью! И это несмотря на то, что, в отличие от воинов Рута, на них были не только шлема из черепов, но также и наплечники, наручи, и сапоги! Ох, не туда мы полезли, ох, не туда...    Клан Рута лишь преодолел сток, когда клан Пяты уже встал на защиту своего короля. Но, похоже, это ничуть не расстроило наших (Оп, с чего это я их нашими назвал?!) - лишь раззадорило. И вот куча Крысолюдов из обеих кланов схлестнулись, начав безжалостно кромсать друг дружку. Раздавались треньканья встретившихся в схватке оружий, крики воинов, в основном предсмертные, но что-то определённое разобрать в этом адском месиве было невозможно.    Только сейчас до меня дошло, что я сижу, ничего не делаю, да гляжу на всё это действо, словно комментатор, следящий за развитием футбольного матча. А стоит ли мне вообще вмешиваться? Я не воин, а то, что случилось с часовым - так это единичный случай, сейчас может и не сработать, к тому же я больше не собирался становиться безжалостным убийцей. Тогда, верно, стоит посидеть, посмотреть?    Нет. Я чувствовал, что должен что-то сделать. Но что? Спрыгнуть сейчас на капище, да бежать к месту сражения? Тогда меня могут завалить по методу Сварга: броском оружия. И я могу даже не успеть добраться до сражающихся. Но ведь мне надо помочь Руту, и желательно сохранив себе жизнь - она мне пока дорога.    Заглянув внутрь, огляделся: к норам Крысолюдов вели узенькие дорожки, врезанные в стены. Также кое-где в беспорядке торчали камни. Если идти по одной из дорожек, то можно без проблем добраться до небольшой площадки над троном короля.    Ну, как без проблем...    Вздохнув, я положил за пояс трубу, автоматом поправил лямки рюкзака, и, прижимаясь, к стене, ступил на дорожку. Твою ма-а-ать, как неудобно то! Ладно. Вздохнули, представили, что внизу не пол, а вода, так что ничего мне не будет. И не смотреть вниз. Блин, ну вот и зачем я об этом подумал?! Тут же потянуло вниз поглядеть. И лучше бы я этого не делал.    Голова закружилась - я вообще всегда недолюбливал высоту из-за определённых страхов - в последнее мгновение успел ухватиться за выступ в стене и притянуться обратно. Так, окей. Раз начал - надо дойти до конца! Раз-два, раз-два - перепрыгнуть через обвалившуюся часть дорожки - раз-два, раз-два - увернуться от брошенной в меня кости (А! Вот сволочь!), посмотреть вниз (Опять головокружение), прийти в себя и убедиться что всё в порядке, моего обидчика уже убили - раз-два, раз-два...    И так, пока не добрался до площадки, находившейся на огромном выступе, похожем на наконечник стрелы. И откуда в канализации такие штуки? Хотя, может, сами Крысолюды постарались - но это какую же сноровку и силищу иметь надо! Ой, всё: что-то я не о том думаю! Как только ноги ощутили под собой устойчивую поверхность, я чуть ли не повалился на пол, такое нервное перенапряжение мне пришлось вытерпеть. Но я сюда добирался не для того, чтобы валяться!    Заглянув за край выступа, оглядел поле боя. Отсюда разглядывать сие действо было намного удобнее: просматривались все детали.    Из толпы я сумел взглядом выхватить Сварга: он, красавец, где-то нашёл вторую кость, и сейчас бился аж с тремя Крысолюдами, отбивая их атаки, и даже умудряясь наносить удары! Во мне бы так! Но позавидовать ему я потом успею. Рута нигде не было видно, хотя я прекрасно знал: он где-то там, доказывает своё право называться королём путём лишения жизни как можно большего числа врагов. Кстати о короле... а где наш предводитель клана Пяты? Неужто мёртв?    Не-а, этого старичка, видать, не так то легко заставить расстаться с жизнью.    Он стоял, прислонившись спиной к стене, прямо подо мной, и отбивался от... ах, вот ты где, Рут! Это, похоже, было чем-то вроде дуэли королей, так что пускай вокруг этих двоих и сражалась кучка Крысолюдов, никто не смел вмешиваться. У них тут, видать, были свои законы.    Ну, я тут пришлый, гость, так сказать. Здешних законов не ведаю, так что, думаю, мне простят на первый раз, если я какой-то из них нарушу.    Проверил, надёжно ли закреплены ремни на рюкзаке. Вроде надёжно. За комп в данном случае я не сильно волновался: он у меня прочный, я его в этом плане неплохо прокачал.    Как там в песне пелось? "Я свободе-е-ен! Словно птица в небеса-а-ах!". С этими весёлыми мыслями, стараясь уверить себя, что действую благоразумно - в чём сильно сомневался - прыгнул с уступа вниз. И очень удачно упал, как и рассчитывал - на старика. Рут, не ожидавший такого моего красочного появления, отшатнулся, застыв, словно статуя. Жалко, что его лицо частично скрывал шлем - я бы посмотрел на его удивлённую рожу! Кинув взгляд на лежавшего подо мной, бледного от испуга короля клана Пяты, я в ответ на его взгляд пожал плечами:    - Прости. Мне реально жаль, - и в следующее мгновение пронзил его грудь зажатой в правой руке трубой.    Чёр-р-рт... Меня аж дрожь пробила. Я вытащил оружие одним мощным рывком из тела короля и поднялся. Сквозь лязг металла и крики расслышал раздражённый голос Рута:    - Это был мой противник!    - Ох, прости, что помог, - не удержался я от сарказма, подкидывая в руке трубу. Он мне ещё что-то высказывать будет! Да я вообще могу постоять тут, в сторонке, поглядеть со стороны...    Кто-то из Крысолюдов, очевидно, из клана Пяты, заметив смерть короля, что-то прокричал. Этот крик, перекрывая все остальные звуки, разразился громким эхом по всему капищу. Что, сдаются? Правильно - дракон лишился головы... чего?! А почему это от войска клана Пяты отделился целый отряд и движется в нашу сторону?! Не понял...    - Заметили смерть своего короля, - проговорил, вставая рядом со мной и выставляя вперёд оба своих оружия-кости, Рут. - Теперь будут драться во много раз яростнее.    Ну вот! А я то думал, что, лишившись короля, клан Пяты быстро сдастся! Видимо, многого я ещё не знаю... Что ж, похоже, не постоять мне в сторонке.    К нам подбежали, тяжело дыша, Крысолюды во главе со Сваргом. Они встали перед нами плотным полукругом, и я невольно присвистнул: почти всё тело моего новоиспечённого слуги было покрыто кровью, одна рука была сломана, болтаясь на плече, а другая продолжала держать сломанную, но оттого ставшую лишь более острой, кость. Вот ведь: даже среди крыс встречаются орлы... А ведь на первый взгляд по нему и не скажешь, что крутой вояка.    - Защищать Бога! - крикнул голосом настоящего генерала Сварг, заставив Рута недовольно поморщиться.    Понятное дело: про меня вспомнили, про него забыли, хотя он - король! Но, надо отдать ему должное, в пылу битвы решил не выяснять отношения, а оставить на потом. Ведь отряд клана Пяты, прорываясь сквозь бьющихся между собой Крысолюдов, были уже совсем рядом, и намерения их читались по глазам. Отнюдь не гуманные читались намерения.    Наши защитники приняли удар подобно трёмстам спартанцам, сдерживавшим полчища персов: достойно и стойко. Сварг вообще показал себя истинным дьяволом! Я просто стоял, как, в общем-то, и Рут - в данном случае мы бы только помешали.    Набег отряда на нас явно проваливался: клан Пяты не ожидал такого отпора. Один из нападавших, самый резвый, всё-таки сумел прорвать "линию обороны", но тут же повалился замертво, продырявленный оружием Рута, довольного, что наконец-то смог развеять скуку нахождения под защитой.    Я посмотрел на его довольную улыбку, которая светилась сквозь дыры в шлеме, а затем с удивлением обнаружил, как резко исказилось его лицо. В глазах заиграли огоньки ужаса, рот искривился в крике:    - Ма-а-аг!    Не до конца понимая смысла того, что сказал король, оглянулся в ту сторону, куда он указывал дрожащей рукой. И сразу же отпрыгнул вправо от несущейся на меня как-то странно извивающейся энергии. В полёте, прежде чем я ударился боком о холодный пол, в голове проносились мысли: "Неужели у них здесь что-то вроде плазменной пушки?!", "Нет, фигня: здесь, где правит холодное оружие, такого быть не может!", "Тогда что?!", "Стоп, а что крикнул Рут тогда?!", "Он выкрикнул слово "маг"!", "Получается, что это... магия?!". Все эти мысли пролетели за одну секунду, а в следующее мгновение мой бок страстно поцеловал пол, заставив меня стиснуть зубы от боли. Пора бы уже научиться нормально падать, группироваться, и так далее! Иначе калекой на всю жизнь останусь!    Но сейчас не боль волновала меня.    Приподнявшись, я заметил, что ударной волной снесло не только меня и всех остальных членов клана Рута, но также и наших противников. Чёрт, а мощная вещь! Но откуда... А, вот!    На капище, с противоположной от нас стороны, через сток, стоял странного вида Крысолюд. По крайней мере из общей кучи он выделялся очень ярко. Пёстрая, доходящая до пола, одежда, напоминавшая плащ, торчащие отовсюду перья, на лице - маска, именно маска, а не шлем, сделанная правда также из кости, с вырезами для глаз и пугающего вида намалёванной рожей. Этот Крысолюд стоял, вытянув руки вперёд и немного вверх, с широко растопыренными пальцами, немного пошатываясь в разные стороны. При всём этом своём одеянии он больше смахивал не на мага, а на какого-нибудь шамана.    По бокам от него стояли, выставив перед собой странные - на первый взгляд не определишь из какого материала - щиты. Видать, чтобы создавать какую-нибудь магию, магу нужно сосредоточиться полностью на ней, и времени на то, чтобы защищаться от врагов у него нет. Для этого и поставили некую охрану. Правда, я бы ещё приставил к ним пару мечников, или уж в идеале лучников. Но всё же...    Да-да-да, и ещё раз да! Значит, я всё-таки был прав, здесь существует возможность магичить! И всё это свечение в коридорах канализации - магия! Да это же в корне меняет моё восприятие мира! Правда, похоже, магией здесь может владеть не каждый встречный-поперечный, ведь у Рута мага нет, но ведь могут! Надо будет всерьёз заняться этим вопросом... Эй, притормози, Гриш!    Ты чего так радуешься-то? Убить то этой магией пытаются именно тебя!    Осознав это, я вскочил, ища взглядом выпавшую из рук трубу. Конечно, на меня пока не обращают внимание: все ещё отходят от того магического удара, но ведь защищаться всё равно чем-то нужно!    От поисков оружия меня неожиданно отвлёк чей-то боевой клич. Хотя, по голосу я быстро разобрал, чей - Рута. Развернув голову в его сторону, непроизвольно застыл, забыв про поиски трубы. Король, скинув с себя шлем, с диким рёвом, сжимая в обеих руках кости-клинки, нёсся в сторону мага. Видимо, надеялся успеть до того, как тот снова вдарит по нам своей энергетической фигнёй. И уж не знаю, что заставило его это сделать - попытка показать, что он истинный король, способный победить кого угодно, или же страх за своих воинов - но сейчас этот канализационный житель был самым настоящим Богом - мне до него далеко.    Раскрыв рот, я наблюдал, как Рут на бегу режет вставших на его пути Крысолюдов, перепрыгивает через пытавшихся схватить его за ноги раненных, и вот наконец перелетает через сток, ещё не касаясь ногами земли отправив в одного из "охранников" своё оружие. Тот, хрипя, повалился на пол с торчащей из шеи кости. Король, не теряя времени, бросил второе оружие в другого "охранника", но тот оказался ловчее - закрылся от кости щитом. Но он не подозревал, что Рут уже подобрал с пола щит его убитого товарища и замахнулся для удара. Поэтому, когда ещё живой "охранник" убрал щит в сторону, готовясь выхватить своё оружие, Рут со всей дури врезал тому по голове тем, что, собственно, не совсем предназначено для боя, но в умелых руках также становится опасным оружием, и тот, издав совсем не мужской писк, рухнул в сток, обдав находившихся рядом с ним трупов грязной канализационной водой.    Король схватил с земли кость и прыгнул к магу, замахнувшись для удара, но не успел. Ему не хватило каких-то пары секунд. Всё ещё не придя в себя, я смотрел, как из руки мага вылетает со скоростью, сравнимой лишь с выпущенной стрелой, магическая энергия. Не проходит и доли секунды, как она врезается в Рута, так и застывшего с закинутой для удара назад рукой. Король не издал ни звука - просто перелетел через сток, выпустив из руки кость, и замертво свалился на пол, присоединяясь к остальным трупам.    Из ступора меня вывел громкий хрип Сварга. Он лежал, прижавшись спиной к выступу, и смотрел на меня таким взглядом, словно спрашивал: "Что же делать?". И только сейчас до моего сознания дошло всё то, что только что произошло здесь.    Да, я знал этого Рута не долго. И, честно говоря, не лучшие его качества мне пришлось узреть. Каких-либо переживаний по поводу его смерти я не испытывал, лишь некое уважение - смерть его была достойной. И всё же, эту бойню начал я, а значит я ответственен за все смерти здесь, в капище клана Пяты, именно я. И пора уже прекращать проливать кровь!    - Дай мне оружие, - весь кипя изнутри, я протянул дрожащую от перевозбуждения руку в сторону Сварга.    Тот, ни слова не говоря, с явным трудом подбросил кость в воздух, а я довольно легко её поймал. Посмотрел в сторону мага. Ещё секунд десять, не больше, и он снова начнёт магичить. А мне этого не надо...    Рут постарался на славу: к магу теперь вела "дорожка" из трупов, да и охранники были убиты - так что никто не помешает. Вот только Крысолюды клана Пяты начали медленно приходить в себя - нужно было торопиться.    Перекинув кость из одной руки в другую, прикинул её вес и, перехватив наподобие копья, завёл руку назад, прицеливаясь. Сварг сумел попасть точно в кисть часового на лету, так неужто я не попаду в целого Крысолюда, сосредоточившись?    Неожиданно на меня нахлынул такой поток адреналина, что всё тело вздрогнуло. Вот оно, вот... Да, я не хотел прибегать к этому, но обстоятельства иногда не спрашивают нашего мнения. Я снова, сам не понимая, как, вошёл в режим "хладнокровного убийцы". Снова весь мир стал каким-то серым и медленным. Последнее, что я помню здраво, так это мысль: "Нужно будет разобраться, как это у меня получается". Для меня в этом мире осталось лишь два существа: я и стоящий по другую сторону стока маг.    Мышцы на руке натянулись наподобие пружины. Всё тело превратилось в одну сплошную тетиву, готовую выпустить стрелу. Вот только стрелок настраивался...    Сощурившись, внимательнее стал разглядывать тело мага. Отчего-то оно всё светилось, то вспыхивая, то снова потухая. А затем весь этот свет медленно начал накапливаться в его правой ладони. Ага, начинается... Всё, время действовать!    Тетива дрогнула. А "стрела" в лице кости-клинка взлетела, медленно двигаясь в сторону мага. Уж не знаю, заметил ли он мои действия, но позы своей не изменил. Мне оставалось только смотреть, как в его ладони со скоростью улитки начали соединяться в круги линии из этого странного свечения. И, между прочим, почему я раньше этого свечения не замечал? А, неважно. Уже ничего не важно. Важна лишь траектория "стрелы"...    Я не сразу осознал, что мой бросок оказался результативным. Даже более результативным, чем я ожидал. Кость вонзилась магу в район лба, расколов его маску на две части, которые с треском упали на пол. И теперь можно было разглядеть перекошенную, отвратительно-искривлённую рожу Крысолюда. В его глазах отпечаталось что-то, напоминающее отголосок смерти. Кажется, в последнюю секунду, перед тем, как моё оружие достигло своей цели, он всё-таки успел осознать, что всё кончено.    Почти сформировавшаяся сфера в его руке моментально потухла, а мёртвое тело, некоторое время продолжая стоять, будто сомневаясь - падать или нет - с грохотом рухнуло в сток. Отлично: ещё на одно говно в стоке больше...    Всё вновь вернулось на свои места: время, звуки - всё. Придя в себя, почувствовав, что адреналина в крови больше нет, даже не стал заморачиваться, что произошло. Помнилось лишь, что маг погиб. Посмотрел туда, где он только что стоял: да, действительно, у меня получилось.    Сварг подошёл ко мне какой-то хромой походкой, держась неповреждённой рукой за бок.    - Странный ты. В какие-то секунды вроде бы обычный человек, но сейчас, как и тогда, с часовым, показал себя истинным Богом, - он кровожадно усмехнулся. - Ну теперь то, когда клан Пяты лишился и короля, и мага, мы можем закончить битву. Причём полной нашей победой! А что касается короля... - тут Сварг гордо вскинул подбородок вверх, будто рассматривая всех на поле боя немного свысока. - Пожалуй, я возьму на себя эту тяжкую ношу.    На меня внезапно навалилась усталость, так что слова Сварга отдавались в моём сознании лишь урывками. Король... Сварг... Кажется, он только и ждал момента, когда сможет занять трон. Что ж, я не против - настал его звёздный час! А мне всё это надоело. Вся эта кровь, смерти, магия. На первый раз достаточно. Устал я...    Обойдя Крысолюда, я потопал в сторону огромной трубы. К выходу отсюда. Несмотря на то, что бои продолжались, пускай и не так неистово, как раньше, и с явным преимуществом на стороне клана Рута (Или, наверное, теперь клана Сварга?), никто не смел на меня напасть: все видели то, что я сделал с магом. А мне было всё равно. Даже если бы на меня напали - я бы не защищался. Плевать на всё, я уже столько раз должен был умереть...    Не обращая внимания на усилившийся зловонный запах, забрался внутрь трубы, немного согнувшись - здесь можно было находиться только в таком положении. Оглянулся в последний раз на капище. Сварг уже не смотрел на меня, одной рукой отбиваясь от наседавшего на него Крысолюда. Гора трупов. И ради чего? Ради того, чтобы я спасся? Вот уж не думаю.    Отвернувшись от данного зрелища, я начал шлёпать по заполнившей трубу примерно на треть, воде. Но я не обращал внимание ни на запах, ни на те противные вещи, на которые мне по мере движения пришлось наступить. Я старался уйти далеко, как можно дальше от этого места. Старался не слышать звуки битвы.    Наконец, лязг оружия, крики жертв - всё стихло. Я ушёл так далеко, что уже не слышал их. Мозг отказывался работать, так что я просто шёл - переставлял ноги. Двигаться приходилось вслепую: на трубы, видать, магия канализации не распространялась.    Когда я в последний раз ел? Не помню... А пил? Не помню... Руки автоматически проверили наличие за спиной рюкзака - всё нормально, на месте. И тут мозг неожиданно включился: я либо идиот, либо просто настолько сильно устал, что не понимаю очевидных вещей!    Достав из рюкзака комп, включил его, и выставил перед собой, экраном вперёд. Идти, конечно, стало неудобно, но зато по крайней мере больше не приходилась касаться грязных стен, чтобы двигаться дальше - свет от экрана у компьютера исходил сильный.    Через некоторое время, когда я уже было подумал, что затея не удалась и стоит повернуть назад, как бы я ни убивался, до меня неожиданно дошло, что комп для освещения больше не нужен. Выключил его и положил обратно в рюкзак. И всё равно всё было видно, как днём. Да и воздух стал более... свежим и лёгким. Выход? Значит, выход уже рядом?!    Не помня себя от счастья, кинулся бежать, забыв про усталость, и через минуту уже не жалел об этом. "Внутренность" трубы продолжалась и дальше в виде некого тоннеля, но над моей головой находился тоннель, ведущий наверх. Совсем небольшой - оттуда и лил солнечный свет. Я аж зажмурился: пускай глаза и не отвыкали от света - в канализации этого добра было навалом - но одно дело свечение от магии, и совсем другое - от солнца. Разница ощутима сразу.    Вот только была проблема, удручавшая мне весь праздник: здесь не было лестницы.    Ладно, жить захочешь - и скалолазанием начнёшь заниматься. Хотя до скалолазания тут далеко: ползти придётся метра четыре, а в ширину тоннель не дотягивал и полтора метра. Даже не буду спрашивать у компа, сколько у меня шансов вылезти - не хочу знать! А то эта жестянка выдаст, что ни хрена у меня не получится, а я возьму, да и опущу руки. Сейчас же я готов был ползти хоть на вершину Олимпа, только бы выбраться из успевшей надоесть за эти несколько дней канализации.    Оглядел внутреннее состояние ведущего наверх тоннеля. Ничего хорошего. Никаких выступов, никаких ложбинок, чтобы ухватиться. Просто голая поверхность. Ладно, нам мозг не просто так подарили, мы что-нибудь придумаем!    Перекинув рюкзак со спины вперёд, закрепил его покрепче за спиной и поплевал на руки. Меня отделяет от свободы четыре метра - что же я, их не преодолею?! Да это ж - раз плюнуть!    Подпрыгнув - благо, было не высоко - тут же прижался к стенам тоннеля ногами и спиной. Всё тело затрещало. Блин, а держаться в таком положении тяжело! У меня аж зубы заскрипели. А тут ещё подниматься! В общем, как оказалось, я дико ошибался: эти четыре метра дались мне с огромным трудом.    Пару раз падал в воду. Но она не спасала - всё равно неприятное столкновение с дном мне было гарантировано. Наконец, додумался как правильно ползти вверх: отталкиваться от стены руками, подтягиваться, а затем поднимать ноги. Но на деле всё оказалось намного сложнее чем на словах. Первый метр всё ещё было нормально, хотя мышцы "орали", словно сумасшедшие. Но последние три... это были последние круги ада. Так что, когда я наконец добрался до конца, меня охватила паника: ноги тряслись, руки тоже, как я вылезать то буду! Оставался лишь один шанс - второй раз проделать такое у меня не получится.    Мысленно перекрестившись, я выкинул руки вверх, так что кисти рук оказались снаружи, стараясь хоть за что-то зацепиться, в то время как тело уже начинало заваливаться, намереваясь грохнуться вниз. Нет, ничего, руки пытались ухватиться за пустоту. Я уже было зажмурился, готовясь столкнуться с дном трубы, как вдруг одна из рук успела зацепиться за что-то. Я так и повис на ней, мысленно проклиная себя за то, что не уделял должного внимания спорту. С трудом закинув наверх вторую руку, снова ухватился за что-то. Хотя, что значит за "что-то" - это была трава, большая крепкая трава! Но крепкая она пока - повишу ещё немного, может и оборваться. Эта мысль придала мне сил. Закусив нижнюю губу, напряг мышцы настолько, насколько вообще в моём случае это было возможно, подтянулся, жмурясь от бившего в глаза солнца и... выкатился из тоннеля. Лёжа на траве, вдыхал чистый воздух полной грудью. В канализации он, конечно, тоже был чистым, но здесь... здесь он был превосходным!    Хотелось снять с пуза рюкзак, но тело не хотело шевелиться - каждая его клеточка собиралась отдыхать, наслаждаясь теплом солнца. Как мне не хватало этого тепла!    Не знаю, сколько пролежал вот так - кажется, даже задремал. Но когда открыл глаза, явственно почувствовал, что силы, пускай и не полностью, но вернулись. Так что рюкзак тут же отлетел в сторону - мне даже комп было не жалко - а сам я приподнялся, оглядывая то место, в которое вылез.    Я ожидал увидеть что-то вроде города, или пустынной местности, по типу дороги, проходящей через поле, но нет. Меня окружал лес. Лежал я как раз на маленьком круглом участке, на котором деревьев и кустов не росло - только трава. Но за этим участком начиналась такая густая растительность, которой я даже в заповедниках на Земле не видел! Разнообразные деревья, начиная от невероятно тонких и заканчивая такими толстенными, что даже трое человек, взявшись за руки, не смогли бы их обхватить.    Догадались тоннель в канализацию посреди леса делать, гении! Хотя, не знаю, может на то была какая-то причина. Между прочим, усмехнувшись, обнаружил, что отсюда тоннель выглядит как обычная, заросшая травой, яма. Вот шёл бы тут по лесу кто-нибудь, да увидал как какой-то грязный вонючий дяденька из ямы вылезает... я бы в таком случае бежал отсюда как можно дальше!    Оглядевшись и внимательнее рассмотрев здешнюю флору, увидал у ближайшего из деревьев небольшой куст. На нём росли какие-то красные плоды, отдалённо напоминавшие яблоки. Желудок тут же укоризненно заурчал.    - Да помню я о тебе, помню...    Подползя к кусту, начал срывать с него плоды, жадно, почти не пережёвывая, глотая их. И в этот момент, когда я поедал очередной сочный и вкусный плод, в голову пришла мысль: "Жизнь продолжается" ...      ГЛАВА 3       А-а-а, твою мать! Когда же это наконец закончится?!    Плоды были вкусные - ничего не скажешь. Вот только спустя полчаса после того, как я ими насытился, желудок запаниковал. И причём настолько, что мне пришлось бежать в кусты. Так что сейчас я сидел в тех самых кустах, с которых срывал эти плоды, и желал им всего самого худшего! Ибо понос - дело не из приятных...    Но всё-таки за те полчаса до "взрыва" я успел немного погулять по лесу, зафоткать самые интересные растения на комп и поставить ему задачу анализировать увиденное. Он проанализировал. И выяснилось, что ни одно из растений на фотографиях не является идентичным какому-либо Земному. Нет, то есть по виду то они были похожи: я встретил и сосны, и дубы, и даже родимые берёзы! Но всё-таки, если приглядеться, то даже внешне они сильно отличались от своих Земных братьев. Где-то стебель потолще, где-то листья немного не той формы, где-то кора других оттенков, и так далее. И это только внешние отличия! Что уж говорить о том, из чего встреченные здесь мною растения состоят: тут уж комп выдал мне такой список, что я даже не стал разбираться - поверил на слово.    Короче, нужно будет заниматься тщательным анализом здешней флоры, прежде чем что-то с ней делать. Это я понял ещё на примере плодов... А-а-а! Вот, опять!    Также я заприметил парочку животных. Не знаю - может, в этом лесу их не так много водилось, а может я просто попал в неудачное место, но успел заметить и запечатлеть для своего компа-работяги лишь двух: одного хищника и что-то совершенно непонятное.    Хищник был приравнен компьютером к нашему волку. Да он и впрямь был на волка похож - разве что ростом чуть побольше, да клыки выступали как-то уж слишком сильно - словно у саблезубого тигра. По ходу дела, волк - идеальный вид для зверя даже в другом мире (Или где я, блин, нахожусь). Правда, это сравнение компа меня немного испугало. Если этот "волк" ещё был один, то ничего страшного. Но ведь волки обычно ходят стаями! Поэтому, пока его фоткал, решил на всякий пожарный взобраться на дерево. Благо, никто из сородичей к этому зверю не пришёл: может, они не ходят стаями, а может, мне просто попался волк-одиночка.    И вот тогда я увидел ЭТО. Оно ползло по стволу дерева, не обращая на меня никакого внимания. Внешне существо напоминало Земного колорадского жука - только раза в три побольше как в длину, так и в ширину. Предвкушая интересные данные об этой штуковине, зафоткал её, даже несколько раз, и дальше уже дал компу с этим разбираться. Через минуту я выругался. Комп был в полной растерянности. С одной стороны, строение тела этого существа и впрямь напоминало жучиное. Но при этом данное существо являлось плотоядным, травоядным, млекопитающим и паразитом. Прям вся палитра в этом шедевре! Картина маслом, блин! В общем, никакого внятного ответа мне мой компьютер не дал. Халявщик!    Выключив комп, я сложил его обратно в рюкзак и, лёжа на толстенной ветке, стал думать. Значит, в некоторых случаях придётся действовать вслепую. Всё-таки мой комп адаптирован под Земные рамки, а здесь встречается слишком много того, что, ну никак не ложиться в эти рамки! Так что в некоторых случаях я буду оставаться без ответа? Не хотелось бы. Знание - сила! А мне сейчас необходимо быть сильным.    И вот тут то мой желудок и занервничал...    Я поднялся, отбрасывая в сторону воспоминания и застёгивая джинсы. Фух, кажется, отпустило! Теперь можно двигаться дальше. Но не тупить, и прежде чем попробовать что-то, дать на анализ моей любимой жестянке.    Подобрав с земли рюкзак, пошёл через гущу леса к запримеченному, ещё когда я болтался на ветке, озеру. Издалека оно казалось довольно безобидным, так что, надеюсь, и при тесном контакте ничего плохого не будет. Вода как вода. Вот только, может, там будут какие-то животные - попить воды, и всё такое. А что, неплохо было бы: я б занёс новые виды в картотеку компа. Хотя... а вдруг там будет кто-то, по типу того саблезубого волка? Не, мне пока лучше избегать близкого знакомства с животными - по крайней мере, пока не выясню про них если не всё, то хоть половину.    Но искупаться всё-таки стоило. А то от меня несло, как... как от Сварга! Кстати, интересно, как он там? То, что они победили - было несомненным. Там преимущества все на стороне их клана! Но, быть может, клан Пяты всё-таки припас на десерт какой-то новый трюк, по типу мага? Ой, вряд ли. Они бы точно не стали так делать, будь у них тайное оружие. Так что, думаю, всё нормально: Сварг будет хорошим королём. Если, разумеется, будет править лишь в пределах канализации.    Так, Гриш, отставить! Не вспоминай больше эту треклятую канализацию! А то скоро до тошноты дойдёт. Наслаждайся прохладным ветерком и ярким солнышком. Благо, погода была просто отличная. Даже на какое-то время показалось, что я на Земле, на каком-нибудь походе в лесу. Но эти мысли пропали довольно быстро, словно их никогда и не было: я не на курорте, я выжить пытаюсь, так что пока, именно ПОКА расслабляться не стоит.    Выйдя из чащи к озеру, огляделся: нет, никаких животных поблизости не наблюдалось. Ну вот и хорошо, вот и ладненько. А то в последнее время меня только проблемы и преследуют.    Между прочим, здесь было невероятно красиво. Вот на Земле, там, где ещё осталась хоть какая-то растительность, нет такой красоты. Потому что всё-таки даже там растения были обработаны, ухожены человеком. Здесь же всё было не так. Здесь глаза наслаждались девственностью дикой, не тронутой никем природы. Я поморщился, вспоминая тоннель, выходивший на поляну, на которую я вылез. Всё-таки достали там природу, сволочи! Но зато здесь точно никаких тоннелей нет.    По всему периметру озера, которое имело вид овала, росли деревья, ветви которых, казалось, пытались дотянуться до воды, в надежде насладиться ею, но у них это никак не выходило. У самого озера находилось некое подобие пляжа: песок, плавно переходящий в траву, затем в кусты и деревья. А сама вода была кристально чистой - разглядеть что там, на глубине, не составляло большого труда.    Предвкушая невероятное наслаждение, я на ходу сбросил с себя рюкзак, освободился от рубашки и джинсов, выкинул нафиг трусы, носки и продырявленные кроссовки. И прыгнул в воду. Прыжок получился классным - будь я на каких-нибудь выступлениях по прыжкам в воду, первое место мне было бы обеспечено.    Некоторое время пробыв под тёплой водой, наслаждаясь игрой света, отражающегося через поверхность озера на её дне, я выплыл наружу, ощущая невероятный кайф. Когда никого нет рядом, кто мог бы осудить тебя за купание голышом, когда ветерок развевает волосы, а согретая солнцем вода смывает накопившуюся за столько дней на теле грязь... Это чувство непередаваемо.    Я позволил себе несколько минут блаженства: поплавал в озере, пару раз уходя на глубину, полежал на спине - вода держала тело неплохо - но потом, вздохнув, всё-таки поплыл к берегу, смакуя последние секунды нахождения в воде, и, ощутив песок между пальцев ног, оглядел пляж.    Снова возникал вопрос, который нужно было решить. Что делать с одеждой? Судя по тем одеяниям, что я видел у Крысолюдов, здесь, на поверхности, рубашки и джинсы также не в чести. Может, меня вообще могут по суровым законам военного времени на месте за такую одежду башку срубить? Не стоит с ней палиться. К тому же она вся провоняла, а кое-где была даже порвана. И что-то одевать это у меня желания не было. Пускай это и было, за исключением рюкзака с компом, последним, что связывало меня с Землёй.    Ну ладно, ничего уж такого страшного не будет, если я похожу нагим. Никто надо мной не посмеётся, к тому же погода позволяла забыть про одежду. Мне вообще подруга говорила, что когда ходишь на природе, пренебрегая всякой одеждой, то становится как-то легко на душе, ты начинаешь чувствовать, что с этой природой связан какими-то невидимыми нитями.    И сейчас, сидя на тёплом песке, я всем своим нутром ощущал мать-природу. Солнышко, ветерок, где-то вдалеке пели интересным стрекотом птицы... Каких же усилий мне стоило потянуться к рюкзаку и достать комп, начав напрягать мозг. Хотелось отключиться и лежать, лежать... Будь я сейчас на Земле, то сто процентов так бы и сделал, но факт в том, что я не на Земле, я непонятно где, кучу всего не знаю, так что продумывать нужно каждый свой шаг.    Итак, что делать дальше?    На компьютере я протестировал всё, что на нём было записано. Начиная от карты канализации и заканчивая тем непонятным жуком. Комп использовал сотни алгоритмов, проверял всю свою память на возможные меры взаимодействия со здешним миром. Ничего. Ноль. Бесполезная жестянка!    С ненавистью кинув комп на песок - ничего ему не сделается, а злость же надо на ком-то вымещать - сел в позу лотоса, прикрыв глаза, и решив положиться на собственные мозги.    Итак, я в лесу непонятно где. Здесь, судя по всему, не много кто обитает - идеальное место, чтобы побыть одному. Думаю, я здесь задержусь, хотя бы ненадолго. Стоит просто побыть наедине с собой, да и поразмышлять нужно о многом. Хорошо, значит, этот пляж будет пока что моим временным пристанищем. Теперь нужно задуматься о еде и воде. Вода - я подошёл к озеру и сделал глоток - вроде нормальная, пить можно. Что касается еды, то теперь по грибы да ягоды я буду ходить под ручку со своим компом, ибо нового поноса мне не надо.    Окей, допустим, с этим разобрались. Я тут потусую некоторое время, поплаваю, поразмышляю, а потом? Потом идти искать ближайший город, деревню, замок? Плевать что. Главное, что в любом месте, где тут будут жить люди... то есть живые существа - везде есть опасность того, что мне не обрадуются. И в таком случае я не буду готов дать сдачи. Видимо, придётся отложить отдых. И заняться собой.    Поднявшись, ещё раз осмотрел пляж, найдя взглядом несколько камней. О, то, что нужно! Подойдя к ним, подобрал два самых больших, но настолько, чтобы можно было держать в руке, а также примерно одинаковых по размеру. Взвесил. Не хило, не хило... но сойдёт.    Затем, сложив камни рядом с рюкзаком, подошёл к брошенной рубашке и, прилагая невероятные усилия, разорвал её на подобие бинтов. Их я также положил у рюкзака. После вновь включил комп, зафиксировав на нём моё текущее местоположение, чтобы в случае чего не заблудиться. В папках заметил файл "карта канализации", и уже собирался её удалить... но передумал. Мало ли. Пускай будет.    Приказав компьютеру отслеживать пройденное расстояние и время, принялся за приготовления. Для начала набрал ещё камней потяжелее и запихал их в рюкзак, но так, чтобы и для компьютера осталось места. Потом, вложив в руку камень, обмотал его бинтами, чтобы уж точно не выпал, а затем то же самое, правда, уже с большим трудом, проделал и со второй рукой. Взвалил на плечи рюкзак с дополнительной тяжестью и компом, предварительно включив на нём программу отслеживания времени и расстояния. Затем сделал глубокий вдох. И побежал.    Если кто-то когда-нибудь бегал с тяжеленным грузом за спиной и на руках, да ещё и по лесу - тот точно должен знать, что я чувствовал. Ноги подкашивались, стараясь меня свалить, мышцы взмолились о хотя бы минутном привале. Но, сжав зубы, я заставлял своё слащавое тело двигаться вперёд, а через сотню метров всё-таки умудрился, чуть ли не крича, начать делать удары руками по воздуху на бегу. Пробежав вот так довольно приличное расстояние, решил, что достаточно, и развернулся, кинувшись бежать обратно, стараясь не сбавлять темп как бега, так и скорости ударов - примерное местонахождение озера я запомнил.    Наконец, оказавшись у озера, не скидывая с себя груза, припал к воде, начав пить её большими глотками. Лёгкие готовы были разорваться. Мышцы, казалось, вообще жили своей жизнью, то вздрагивая, то отказываясь слушаться. Короче, швах! Каким-то чудом я сумел скинуть с себя рюкзак и отбросить в сторону камни, перевернувшись на спину, так что волосы оказались в воде. Свежесть воды словно влила в голову новые силы.    Нельзя отдыхать. Никак нельзя. В конце концов, это моё собственное тело, какого хрена я должен плясать под его дудку?! Хрен ему, хрен! Господин приказывает: вставай!    Скрипя зубами, поднялся, стряхнув с себя песок. Ох, как же всё болит! Но нужно продолжать. Нужно из себя все силы выжать! Я мужик всё-таки, или кто?! Достав из рюкзака комп, поставил его на запись видео - потом буду заниматься анализом ошибок - и, встав в стойку, через "не могу" приступил к упражнениям. Пора вспоминать всё, чему учили меня в школе карате.    Удары руками, ногами, рывки, уходы в стороны - всё это давалось моему телу с большим трудом, после такой пробежки то! Удручало и то, что не было партнёра, с которым я смог бы отрабатывать все удары. С партнёром было бы легче. Но, как говорил нам наш сенсей, бой с тенью - то есть драка с воображаемым партнёром - порой приносит больше результатов, нежели спарринг с реальным противником. Так что я продолжал заниматься, воплощая все свои теоретические знания в жизнь вплоть до заката, когда небосклон окрасился во все оттенки красного, а я уже был не способен даже нормально мыслить.    Упав на песок, я кое как дополз до компа и, вырубив камеру, установил на нём будильник через семь часов. И как только сие действие было совершено, глаза закрылись сами собой, а я даже не заметил, как уснул (Видео можно будет и завтра посмотреть).    И так каждый день. Пока не пролетело в таком темпе две недели...             Императорский лес.    Табор Рорха.       Это место было выбрано именно потому, что отсюда просматривался весь лес. К тому же ветер приносил сюда все звуки: так что любой шум доходил до ушей Рорха. Он сидел на вершине холма с задумчивым видом, поглаживая лежавший на его коленях клинок.    Рорх стал главой табора не сразу. Сначала он грабил караваны под командованием другого вожака. Но однажды ночью тот умер при странных обстоятельствах, и лишь Рорх знал при каких: ведь его клинок был по рукоять в крови, что сочилась тогда из шеи вожака. Он даже усмехнулся этим мыслям: тупицы из каравана так и не поняли, кто это сделал, хотя всё было таким очевидным.    Но стоит сказать, что при Рорхе табор стал постепенно богатеть. Ведь если предыдущий вожак грабил лишь маленькие деревеньки где-то на окраине Империи, где ходят на границе эти смешные, вооружённые больше похожими на зубочистки, а не на оружие, топорами, гномы, то нынешний же вожак не боялся ничего. Нет, сначала он, конечно, продолжал грабить деревни, как это делал его предшественник. Но быстро понял, что так никакого куша не выиграть. А он хотел иметь всё, и даже больше. Хотел, чтобы его боялся Император, чтобы в степи орки говорили о нём лишь шёпотом. Именно поэтому он и пошёл в Императорский лес. Этот лес окружал Столицу и, соответственно, через него шло множество торговых путей. Тут ходили караваны купцов из Имперских городов, из гномьего королевства, из королевства мартгоров, некоторых прилегающих к Империи королевств людей, даже из орочьих кланов шли караваны в Столицу. Да это была настоящая золотая жила!    А сколько всего они грабили! Сразу и не вспомнишь... В караванах возили и пряности, и оружие, и доспехи - всё это шло на улучшение жизни табора, который всё разрастался и разрастался - на сегодняшний день он насчитывал пятьдесят человек! К нему горели желанием прийти под крыло и другие расы, включая даже честолюбивых гномов. Но он не любил кого-то, кто хоть чем-то отличался от человека. Люди, в отличие от всех других существ, были исключительными: они, как гласят предания, появились здесь с самого образования мира. А уже то, что произошло за тысячелетия, выдав уродцев по типу обезьянообразных мартгоров, слащавых остроухих эльфов, да малюсеньких и вечно бородатых гномов - это его не интересовало.    Его интересовало другое: какого Святого Странника на этой неделе не было ни одного каравана в Столицу?! Именем щита Гаранга - это очень плохо!    Потому Рорх и сидел, углубившись в тягостные мысли. Караваны решили, что хватит рисковать? Перестали ходить через лес, решив ехать дольше - через людские королевства? Да уж, видимо, он переборщил с набегами. Стоило хотя бы не каждый встречный караван грабить. Теперь придётся искать новое место, где можно было бы чем-нибудь поживиться - а вожаку этого не хотелось. Сие место было уже насиженным, проверенным. И покидать его? Ох, Святые Странники...    И тут его барабанные перепонки дрогнули. Он оторвался от размышлений и вслушался. Показалось?    Вожак поднялся, кладя клинок в ножны. Нет, он точно слышал. Но тогда почему он не слышит этого звука больше? Лишь ветер легко завывал на холме. Но ему не могло показаться! Вот! Снова тот же звук! На что он похож? Что-то знакомое, чего он уже давно не слышал... Скрип колеса! Нет, конечно же не одного колеса: много, много колёс! Цокот копыт, топот людей: караван! Наконец-то!    Рорх спускался с холма быстрее обычного - этого его сын Бральнир не заметить не мог. Он подбежал к отцу так резво, как может подбежать лишь шестнадцатилетний, в полном рассвете сил, юноша.    - Что случилось, отец? - озабоченно спросил он у Рорха, когда тот оказался у подножия холма.    Вожак схватил сына за плечи и по-отечески встряхнул:    - Неправильно задаёшь вопрос, Бральнир! Не что случилось, а что случится! Поднимай табор!    Глаза Бральнира чуть ли не светились после этих слов.    - Значит... - с надеждой протянул он.    - Да, - Рорх предугадал его вопрос без лишних слов. - Караван, и притом большой. Все по коням, и как можно скорее!    Бральнир развернулся и со всех ног кинулся исполнять приказ отца. А Рорх довольно поглядел на небо. Ни облачка. Он причмокнул, погладив свои седые усы. Сегодня Бог Войны Гаранг сопутствует им.             Когда я глянул на своё отражение в воде, губы невольно расплылись в улыбке. Волосы отросли до плеч, щетина уже изменилась на коротенькую бороду. Тело моё пускай и не превратилось в мечту бодибилдера, оставшись таким же худым, но теперь руки, ноги, туловище - всё на ощупь стало сухим и крепким, словно камень, вместо моего плоского живота появилось очертание пресса.    Эти две недели не прошли даром.    Конечно, первые два дня было тяжело. На следующее утро, после первого дня тренировок, услышав шум будильника, я еле удержался от соблазна выкинуть комп в воду. Спать хотелось жутко. Но, приподнявшись, я понял, что чувствую себя намного лучше. Это показалось мне странным, да и неудивительно: после таких нагрузок тело должно было жечь огнём, а тут на тебе, всё в порядке.    Но обращать на этот нюанс внимание я не стал. Только положил в рюкзак камней побольше, да снова закрепил обмотанные бинтами камни на кистях рук. По моим прикидкам, мой курс молодого бойца должен был пройти в ускоренном темпе, так что нельзя было пренебрегать любой, совершенно любой возможностью совершенствоваться. И на второй день, если верить компьютеру, мой маршрут бега увеличился в два раза, время лишь на несколько минут отличалось от прошлого показателя, а скорость бега при этом почти всё время оставалось той же что и в первый день, если не учитывать то, что я пару раз во время "марш броска" останавливался, делая кое-какие физические упражнения.    В общем, совершенствование шло не по дням, а по часам, и я сам порой удивлялся возможностям своей физической подготовки. Всегда ж студнем был, ни на что не способным, даже девчонкам, что были на один класс старше, не мог ответить. До сих пор стыдно.    Но всё-таки мышцы ныли, хотя и не так сильно, как в день, когда я начал. Так что, прибежав обратно на пляж, спокойно положил на песок рюкзак, снял с рук камни, ополоснулся в воде, и принялся проверять видео моего боя с тенью. Компу задал, на основе тех файлов, где хранится информация по карате, также заняться анализом. Когда тот, немного опередив меня, выдал результаты проверки, я огорчённо присвистнул. Мда, давно же я не занимался.    Блоки, оказывается, ставил в не совсем верное положение - противник смог бы легко их обойти. Кулак формировал также неправильно. Удары делал пускай и вкладывая в них силу, но не с такими показателями, с какими бы мог. Да и двигаясь, уходя от невидимого противника, нужно быть легче. Как там говорилось? Порхай, как бабочка - жаль, как пчела. Верно сказано, всё верно. Короче, комп меня поругал так, что я чуть ли с дуру на него не обиделся.    Нужно было исправляться, и потому я, сохранив все те данные, что вывела мне моя дорогая жестянка, а также приплюсовав к этому все файлы по боевым искусствам, вывел серию тренировок, по которой и продолжил обучение.    Благодаря этой серии мне приходилось помимо ежедневного утреннего бега - маршрут которого, кстати, каждый день всё увеличивался и увеличивался - а также ускоренных тренировок по карате, где я изучал приёмы и их верное использование, ведомый программой компа, ещё начать стоять на кулаках в тех районах пляжа, где находились камни. В первое время костяшки просто-напросто стирались чуть ли не до самой кости, заставляя меня вскакивать, опуская руки в воду, но постепенно дело пошло на лад: сначала десять, затем двадцать, потом тридцать минут, а под конец и час стояния на кулаках. Таким образом я укреплял костяшки для правильной постановки удара.    К этому комп ещё посоветовал тренировки под водой: я погружался на дно озера и там повторял всё то, что только что проделывал на суше. Под толщей воды совершать все удары и блоки было более проблематичным, но зато такой метод давал свои плоды: под конец тренировочной серии при записи видео моих занятий компьютер нашёл лишь несколько маленьких помарочек.    И что меня, почему-то, больше всего радовало - так это загар. Пускай это был всего лишь лёгонький оттенок шоколадного, покрывший мою кожу, но ведь был! Я только сейчас понял, что никогда нормально не загорал - всегда ходил бледный, словно мертвец. Здесь же, в лесу, солнце находило меня везде, так что теперь с загаром проблем не было. К тому же он покрыл меня полностью. Ведь когда люди в плавках или даже майках загорают на пляже, то в некоторых, недоступных для солнца местах их кожа оставалась такой же светлой, как и до загара. Это меня всегда немного напрягало. А тут я ходил по лесу без какой-либо одежды - настоящий абориген из племени тумба-юмба!    Вынырнув из воспоминаний, я вышел из воды, подойдя к своему, сделанному ещё десять дней назад, своеобразному шалашу, который я поставил на песке рядом с озером. Спать на такой жаре, которая продолжала держаться градусах на двадцати пяти даже ночью - не-е-е, на такое я не был готов. Так что шалаш делался в самые короткие сроки.    Наклонившись, залез в него, покопавшись в листьях, в которых хранилось моё оружие. Да-да, голод заставляет человека делать непривычные для себя вещи.    Конечно, особых проблем с продуктами не было. Правда многие фрукты, росшие, кто на деревьях, кто на кустах, были квалифицированы компом, как несъедобные. Но нашлись и большие, вытянутые, зеленоватого цвета ягоды, которые, как оказалось, можно было употреблять в пищу. Эти ягоды росли во многих местах, но вот проблема: я был не единственным, кто жаждал их скушать.    Здешняя тварь, похожая на ленивца, только с шестью лапами, почему-то всё время опережала меня, залезая на дерево, где сии плоды собственно и росли, и нагло сжирала их! А когда я попытался огрызнуться, показала свои не по-детски большие клыки, и я решил выбросить белый флаг. Нужно было срочно решать проблему с пропитанием. Голодная смерть - уж точно не моя мечта. Так что в тот же вечер, найдя с помощью, опять же, своего любимого компа, дерево, ветки которого отлично подходили для создания лука, принялся за его изготовление. Несколько веток ушли в никуда - я их тупо испортил, ведь ножа не было, приходилось работать руками и хотя бы немного острыми камнями. Но с десятой попытки у меня всё же получилось сделать приличный лук. Вот только не было тетивы - её пришлось изготовлять из веток уже другого дерева, которые были намного тоньше тех, что я использовал для основы лука. Что бы я делал без дорогого (Во всех смыслах) компа! Та же фигня была и со стрелами. Стрелы, наконечники которых, кстати, заменяли острые обломки камушков, что я сумел присобачить к древку с помощью бинтов, в которые превратилась моя одежда, мне пришлось наделать море, ибо вследствие тренировок по стрельбе из лука многие из них улетали непонятно куда, а каждый раз ходить по лесу, теряя время на их поиски... ну уж нет.    Но через неделю, вклинив в свою тренировочную серию ещё и стрельбу из лука, я всё-таки овладел этим оружием, и притом неплохо. Конечно, тушканчиков на бегу не сшибал, но в примеченную ветку на дереве попадал довольно-таки легко. И вот тогда-то я и решил поквитаться с "ленивцем". Этот гад всё то время, что я тренировался, кажется, вообще с дерева не слезал: когда я пришёл, он был на том же самом месте, жевал зелёные плоды, глядя на меня очень недружелюбно.    Первым же выстрелом, попав тому стрелой между глаз, сшиб зверя с дерева. Тот рухнул на землю и больше не шевелился. Я тогда некоторое время не смел подходить к телу. Может, блефует? Стрела-то даже не вонзилась в него - отлетела, эти камушки пускай и острые, но до нормального наконечника им далеко. Ан нет. Не блефовал. Видимо, удар стрелы был слишком сильным, к тому же это падение с высоты... Но теперь - я чуть ли не подпрыгивал от счастья, словно дитё малое - у меня было мясо, настоящее мясо!    Но, подойдя к трупу, понял: хрен мне, а не мясо. Осознав, что мне придётся его потрошить, разрезать, жарить... бр-р-р, жесть! Нет, я лучше фруктов поем - для здоровья полезно.    Зато каждый раз, когда я ходил за фруктами, эти "ленивцы" мне не мешали: я либо сшибал их с дерева стрелой, как и первую жертву, либо просто угрожал, и те на странность понятливо сваливали восвояси. В общем, моя дикая жизнь налаживалась.    Улыбнувшись этим мыслям, я достал из-под листьев лук и заполненный стрелами колчан, который сделал буквально пару дней назад наподобие вытянутой корзинки. Так было намного легче переносить стрелы - ведь занята теперь лишь одна рука. Мельком глянул на большой, чуть ли не с меня размером, камень, спрятавшийся в лесу между деревьями. Под ним была вырыта ямка, углубление, в котором лежал мой комп. Это я придумал ещё на третий день моих занятий в лесу. Мне подумалось, что кто-то мог бы взять, пройти где-нибудь недалеко от меня - имеется в виду кто-то из нормально мыслящих существ - да заметить у меня компьютер. Оно мне надо? Вдруг меня тогда примут за злого колдуна, накладывающего порчи, или ещё кого пострашнее? Так что было решено "захоронить" комп под этим камнем, а когда надо - вытаскивать. Но каждый раз, и "хороня", и вытаскивая компьютер, мне приходилось сей камень сдвигать и задвигать обратно - что требовало усилий немалых, и также способствовало тренировке.    Закинув колчан за спину, перекинув лук из левой руки в правую, я отправился на охоту. Ну, если сбор фруктов с периодическим отстреливанием ленивцев можно назвать охотой.    Погода сегодня была отличной, как, собственно, и всегда. Вообще странно. За все две недели, что я живу в лесу, ни разу не видел на небе туч, ни разу не было пасмурной погоды, дождя. Хотя... я уже успел привыкнуть к тому, что многое здесь для меня странно. Но ведь, верно, попади кто-нибудь отсюда к нам на Землю - они бы тоже дивились, в какой диковинный мир попали. Всё в жизни относительно.    Теперь в поисках фруктов я бежал лёгкой трусцой - для меня сие уже не стало какой-то проблемой, при беге я почти не ощущал усталости, разве что на дальние расстояния. Волки обходили меня стороной. Запомнили, умницы, как я неделю назад одного гонял по всему лесу, пинками провожая от своего озера.    Ленивцев пока не попадалось, хотя деревья с плодами я пробегал уже несколько раз. Но эти деревья для меня были всё-таки не по зубам. Они же все совершенно прямые, карабкаться и так тяжело, а тут ещё ветки были слишком высоко - так что я решил просто поискать более удобное дерево, благо деревьев со съедобными плодами здесь было предостаточно.    И вот, пробегая уже такие знакомые и привычные места, ощущая невероятный кайф от отсутствия груза в виде заполненного камнями рюкзака, я услыхал шум, который впоследствии в корне изменил мою жизнь.    Шум был странный. Я аж затормозил, причём так резко, что сбил дыхание. Стараясь успокоить недовольные лёгкие, немного пригнувшись, постарался укрыться в листве кустов, идя в сторону шума. Я уже успел привыкнуть ко многим здешним шумам: к волку, пробирающемуся через чащу, ленивцу, карабкающемуся по дереву, птицам, садящимся на ветки. Всё это было не похоже на то, что так резало слух. А резало именно потому, что я этого никогда здесь, в лесу, не слышал. Шум был похож на топот, как будто кто-то расхаживал туда-сюда, придавливая к земле траву. Также слышны были звуки разговоров, непонятное треньканье, смех...    Да ладно?! Тут, в лесу, люди?!    Я остановился, прячась в одном из кустов, полный сомнений. Идти - не идти? А если враги? А если вообще не люди, а существа по типу Крысолюдов, лишь отдалённо напоминающие людей? Почему-то не хотелось проверять. Я уже было развернулся, чтобы сбежать отсюда как можно дальше, к своему любимому озеру, но, сжав кулаки, при этом чуть ли не сломав лук, вновь остановился. Блин, ну почему я такой любопытный, а?!    Оставшееся расстояние я преодолел довольно быстро, но в то же время стараясь не издавать ни звука: даже дышать стал реже. И, когда причина шума была уже совсем близко, вскарабкался на ближайшее дерево, стараясь залезть повыше. Всё-таки, если это враги, то не факт, что у меня получится врубить свой режим киллера. Всё-таки он включался чуть ли не сам собой, и не каждый раз, когда мне это было нужно. Ох ты ж - я поморщился - так мне, значит, нужно это? Надо бы следить за словами, а то и впрямь в маньяка превращусь.    Я залез на ветку, полуприсев на ней, стараясь держаться там, где листвы было побольше, но не настолько много - мне же нужно посмотреть, что тут происходит. И открывшаяся мне картина оставляла желать лучшего.    Здесь была дорога - странно, сколько бегал по лесу, а дороги не видел - довольно широкая, в ней бы несколько танков, если бы проезжали, плотно прижавшись друг к другу, поместились. И вот на этой дороге и разворачивалась сия сцена.    Стояло много, примерно несколько десятков, повозок, или телег с навесами - уж не знаю, как это лучше назвать. В них копались какие-то ребята с видом а-ля мне всё можно - мне за это ничего не будет. У каждого из этих ребят на поясе висел либо меч, либо топор. Они тащили из повозок оружие, какие-то коробки, ткани. Ого, так это что получается? Караван какой-нибудь? А чего они тогда посреди леса вещи из повозок выносят? Неужели грабёж!    Порыскав глазами, отыскал самое интересное, что заставило меня окончательно убедиться в том, что караван грабят. Рядом с повозками расположилось, на беглый подсчёт, двадцать человек, стоявших на коленях с закинутыми за голову руками. Вокруг них ходили дружным хороводом, нацелив на пленников наконечники стрел, воины. Охраняют, красавцы. И часовых никаких не выставили - я же вот здесь, привет!    Кинув пока что лук в колчан, чтоб не мешался, я перепрыгнул на другую ветку, раздвинув мешающую обзору листву в стороны. Отсюда всё было видно немного лучше.    Все пленники были похожи друг на друга как две капли воды: балахоны, чем-то похожие на одеяния наших древнерусских купцов, чёрные бороды и злой взгляд. Понятное дело, как уж тут не злиться, когда твой караван грабят! И только шестеро из пленников выделялись на общем фоне, отчего я невольно начал их разглядывать пристальнее, чем остальных.    Первый был настоящим рыцарем. Прям как из какой-нибудь иллюстрации для книжки сошёл. Весь облачённый в доспех (И как на такой жаре не спёкся?) с красивыми узорами на груди, широкий пояс, на котором болтались пустые ножны - всё отобранное оружие лежало в общей куче перед пленниками - короче говоря, рыцарь, и всё тут. Он был не стариком, но уже давно опередил меня по возрасту: это выдавали его глубокие морщины и какой-то умудрённый взгляд. А доходящие до плеч волосы, показавшиеся на первый взгляд седыми, отливали странным светом, словно посеребрённые. В отличие от пленных купцов - а почему-то я был уверен, что он не из тех, кто умеет торговать - лицо его было гладко выбрито. В голову закралась неуместная для данного случая мысль: надо бы выяснить, как они тут бреются, а то бородка уже порядком достала. Между прочим, на голове рыцаря красовалась кровоточащая ранка - видать, пытался сопротивляться, уважаю.    Рядом с ним стояла на коленях, явно еле сдерживаясь, чтобы не наброситься на обидчиков, обезьяна. Ну, как вот ЭТО можно ещё назвать?! Нет, конечно, руки-ноги-туловище - всё нормально, всё человеческое. Черты лица мужские, но всё остальное... Его лицо было почти полностью покрыто волосами, разве что вокруг глаз волос не росло. Его борода была невероятно густой, почти незаметно переходя в длинные, длиннее, чем у рыцаря, странного охрового оттенка волосы. Как будто человек намазался клеем и нацепил себе на голову кучу соломы, так что теперь она торчала в разные стороны. И сквозь все эти волосы смотрели на грабителей налитые кровью глаза; рот обезьяны искривился в животном оскале. Одето это существо, в отличие от того же рыцаря, было легко: в кожаную куртку, да ещё тряпьё из обычной ткани. На его поясе, как и на куртке, если приглядеться, можно было заметить множество ремешков и ножен - похоже, большая часть оружия в куче принадлежала ему. И как он вообще смог сдаться, а не перерезать тут всех нафиг? Меня от одного его вида в кусты потянуло...    А дальше... я еле удержался, чтобы не присвистнуть. Это были брат с сестрой, или кто - не знаю - но именно такими, вот ей-богу, я представлял орков. По виду они, конечно, почти ничем, собственно говоря, и не отличались: оба огромные, с мышцами на руках, по сравнению с которыми мышцы Шварценеггера - птьфу, и растереть! У обоих выдвинутая вперёд нижняя челюсть, из которой торчали, правда, разные по размеру, клыки. Одежды на них почти что не было, так что то, что одна из этих особей принадлежит к мужскому полу, а другая к женскому я понял лишь потому, что у одного из них грудь была явно побольше раза в три, и её скрывала широкая, обмотанная вокруг тела, повязка. У мужика же кроме набедренной повязки ничего и не было. Ну, орки, орки, честное слово! Я ещё когда маленьким был, играл во всякие онлайн игры, так там раса орков выглядела почти что также, только, разве что, у этих пленников кожа была никакой не зелёной, а сильно загорелой, даже красной. И невероятных размеров дубина в общей куче оружия явно принадлежала одному из них - никто другой из здесь присутствующих такую дуру не поднимет.    Это что ж за грабители таки крутые, если даже таких громил сумели поставить на колени? Хотя, быть может, эффект неожиданности, и всё такое, да и по численности, я прикинул, они явно превосходили количество существ (Сказать "людей" - язык не поворачивается) из каравана.    Возле орков, подобно обезьяне, прожигая грабителей ненавистным взглядом стояла на коленях... вот здесь я уже присвистнул, тут же прячась за листвой, ибо один из тех, что охранял пленных, обернулся в ту сторону, где я сидел. Выждав некоторое время, вновь раздвинул листву в стороны, наслаждаясь зрелищем.    Это была девушка. Довольно молодая, хотя, кажется, и чуть старше меня, с короткими рыжими волосами, так что издалека можно было бы принять её и за пацана. Но губы то, глаза, черты лица, обаяние - это всё никуда не скроешь. В целом она была очень даже ничего... бр-р-р, Гриш, сосредоточься, столько дней воздержания от женщин портят человека! Так, что тут ещё... ах, да. Она, так же как и рыцарь, была одета в доспех, который даже, на мой непрофессиональный взгляд, был намного тяжелее доспеха мужика. Только, в отличие от рыцаря, доспех её не покрывал руки от плеч до кистей. Вместо этого на её запястьях красовались длинные, до локтей, наручи. Оглядев её руки повнимательнее, чуть не впал в депрессию: да у неё мышцы покруче моих раза в три, если не больше. Надо было больше заниматься, дрыщ ничтожный! Так, окей, завидовать женским мышцам будем потом. С трудом отведя от девушки взгляд, оглядел последнего из этой разношёрстной компашки и...    Что уж там говорить - на этот раз мне пришлось прятаться за листвой намного дольше, ибо мой смех уже серьёзно привлёк того же охранника. Он походил вокруг моего дерева, оглядел близлежащие кусты, но, ничего не найдя, удивлённо пожал плечами и вернулся на свой пост.    Наконец, я вновь выглянул из-за укрытия, став внимательно разглядывать причину моего смеха.    Это был гном. Самый настоящий гном. Даже стоя на ногах он вряд ли бы дотягивал сидящим на коленях до макушки. А так, на коленях, гном не смог бы, даже вытянув руку вверх, дотянуться до головы кого-то из купцов. Его можно было бы принять за ребёнка, если бы не густая белая борода. Пожалуй, со своей бородой он мог бы посоревноваться в волосатости с обезьяной. Но что было самым интересным, так это то, что гном, пожалуй, носил на себе самый тяжёлый из доспехов, который выглядел на нём, как отцовская куртка на пятилетнем дите. Смешно. Он даже не мог нормально закинуть свои ручонки за голову из-за грузных наплечников и не менее грузного шлема. Его попытки дотянуться до затылка, похоже, веселили не только меня, но и охранников, которые в открытую посмеивались над бедолагой. Тот, слыша их смех, периодически кидал взгляд на гору оружия. Ох, несмотря на его каламбурную внешность, кажется, дай ему в руки оружие, тут станет намного меньше живых людей.    Оглядев этих шестерых, я обратил внимание на одного из охранников. Хотя, нет. Кажется, это был вовсе не охранник. В отличие от остальных, он не держал пленников под прицелом, а лишь стоял, заложив руки за спину, стоя с таким видом, словно всё в его власти. Но, похоже, так оно, в общем то, и было. К нему подбегали, шепча что-то на уши, он что-то отвечал в ответ, видимо, отдавая какие-то указания. Вождь. По любому вождь, иначе быть не может. Держит себя так, что сразу понятно. Даже мне.    Вождь стоял ко мне в пол-оборота, так что примерно я его сумел разглядеть, хоть и неточно: густые, покрытые сединой, усы, почти полностью лысая голова - лишь по бокам, вокруг ушей, ещё росли какие-то волосы. Его одежда ничем не отличалась от одежды остальных: обработанная шкура, сделанная под куртку без рукавов, сшитые, словно наспех, из той же шкуры, штаны. На поясе висел длинный и изогнутый, отдалённо напоминающий казацкую шашку, меч.    Один из тех, кто выносил вещи из повозок, спрыгнул на землю и шустро подбежал к вождю, подавая вынутый из ножен клинок. В отличие от того, что висело на поясе самого вождя, это оружие было прямым и коротким, с рукоятью, которую можно было взять лишь одной рукой - для второй просто не хватило бы места.    Вождь, приподняв одну бровь, взял в руки принесённый клинок и некоторое время пристально разглядывал его. Затем, чему-то улыбнувшись, взял его в левую руку и сделал несколько выпадов. Закончив, жестом показал кому-то подойти.    Из толпы охранников отделился короткостриженый, чуть ли не на лысо, юноша. На вид совсем ещё юнец - лет шестнадцать, не больше. Он явно пытался, подобно вождю, отращивать усы, но пока что вокруг его губ лишь лёг незаметный пушок. Он скоро подошёл к вождю, и последний, улыбаясь во все зубы, подал ему оружие:    - Ну-ка, Бральнир, оцени, хорош клинок?    Пацан взял из рук вождя меч и, немного подержав его в правой руке, помахал им в воздухе. Закончив, повернулся к пленникам и степенной походкой подошёл к одному из купцов. Тот не успел даже испугаться, а его голова уже лежала на земле, отделившись от тела.    Вот с-с-сука!    Вытащив из колчана лук, я потянулся за стрелой, наблюдая за тем, как этот гадёныш посмеиваясь отходит от трупа и, помахивая оружием, подходит к вождю.    - Хороший клинок, - да этот сопляк чуть ли не смеялся, блаженно вспоминая о содеянном. Ну всё, садист, ты доигрался...    Вождь, потрепав того по голове, заставив меня стиснуть от ненависти зубы, подошёл к осмотренной мною шестёрке воинов, которую сдерживали от того, чтобы замочить этого гада, только направленные на них наконечники стрел. И подошёл этот гад именно к девушке, кто б сомневался!    - Я - Рорх, - проговорил вождь, наклонившись прямо к её лицу. - Слышала обо мне?    Та не сказала ни слова. Лишь смачно харкнула ему в лицо. Я даже застыл, не дотянув до конца тетиву. Во даёт! Но, надо всё-таки отдать должное Рорху - он не стал истерить, начав плеваться в ответ, или наносить обидчице удары, как на его месте сделал бы какой-нибудь другой урод. Просто поднялся, медленно стерев харчу с лица и поглядев на свою ладонь. Затем резко развернулся и кинул Бральниру:    - Я не рассмотрел, насколько хорош этот клинок.    Пацан всё понял, кивнув вождю и подняв над собой меч. Кажется, и девушка всё поняла, дико взревев и отбиваясь от накинувшихся на неё охранников. Все пленники сидели смирно: остальные охранники с луками ведь никуда не делись... Девушка успела отправить в нокаут троих, прежде чем остальные смогли наконец с ней справиться, поставив обратно на колени и наклонив её голову вперёд так, что теперь её широкая шея показалась во всей красе. Похоже, именно по шее сейчас и приноравливался попасть клинком этот сопляк.    Но я уже успел прицелиться. И как только рука Бральнира дрогнула, намереваясь опустить оружие на жертву, я отпустил тетиву.    Целился в район между лопатками - не хотелось его убивать - но всё-таки не слишком хорошо учёл расстояние и силу ветра - стрела попала парню прямо в затылок, не оставив ему ни единого шанса. Словно сами боги хотели, чтобы подонок в лице Бральнира умер.    Разумеется, началась суматоха, но охранники были не простыми ребятами: сразу усекли, откуда полетела стрела. Но я был готов к тому, что моё местоположение вычислят, и поэтому три стрелы лежали на ветке, под рукой. Так что в следующие несколько секунд на дороге стало на двух трупов больше - одна стрела не нашла свою цель, пролетев совсем рядом с третьим охранником. Лучники перевели всё своё внимание на меня, и пленники воспользовались своим шансом. Краем глаза, выпуская очередную стрелу в пытавшегося спрятаться воина, заметил, как рыжеволосая раскидала разинувших рты противников, освободившись, и кинулась к горе оружия. Остальная пятёрка этих странных ребят также решила не терять времени. Даже вроде кто-то из купцов, из тех, кто сразу не побежал к повозкам, взялись за оружие.    Разглядывать, как у них там всё происходит, не было возможности - меня уже давно все, кто только можно, засёк, и пытались продырявить стрелой; я, собственно, отвечал им взаимностью - но всё же кое-какие моменты боя я выхватить успел.    Рыцарь сражался, как и полагается любому добропорядочному рыцарю - мечом. Но мечом, на мой взгляд, не слишком удобным - двуручным, большим, широким, с какими-то рунами на лезвии. Но одного взмаха такой не хилой конструкцией смерти хватало, чтобы отправить противника на тот свет. Так что, можно сказать, этот рыцарь был настоящим Аидом на поле боя.    Гнома я так и не увидел - оно и понятно, в такой куче сражающегося народа заметить этого коротышку довольно проблематично. Но насколько я успел заметить, топор из кучи всё-таки пропал, так что думается мне, что гном уж точно не пропадёт, а вот насчёт его противников я сильно сомневаюсь...    Вот уж кого точно нельзя было не заметить, так это орков. Они встали спина к спине: мужик беспорядочно махал дубиной в разные стороны и, хоть в этих ударах не было ни капли профессионализма, сие никоим образом не сказывалось на результате, потому что никто из грабителей в плотную к орку так подойти и не смог - их сшибало дубиной нафиг, так что я даже здесь слышал, как ломаются их кости... у-у-ух, ужас. А вот оркша (Или как называть орков женского пола?) заставила меня на несколько секунд отвлечься, так что в какой-то момент меня чуть ли не задело очередной стрелой.    Она магичила! Из её выставленных перед собой рук периодически появлялись, сверкая белоснежным светом, магические шары! Они подобно птице, вылетающей из гнезда, слетали с её рук, отправляя противников в дальний полёт. Эта магия сильно отличалась от магии, что использовал тот Крысолюд тогда, в бое с кланом Пяты. Если тому приходилось долгое время "заряжаться" энергией, прежде чем сделать удар, то у оркши магия использовалась почти беспрерывно. Но в отличие от магии Крысолюда, её магия не имела большой площади удара. Она наносила вред лишь попав в самого противника. Но ведь всё равно круто! На какое-то мгновение я снова увидел энергию, светящуюся энергию, плывущую по всему её телу, как и у Крысолюда-мага. С этим нужно потом разобраться, и обязательно поговорить с оркшей... Хотя почему-то у меня магия с орками никак не вязалась.    Когда очередная стрела пролетела прямо перед носом, я всё-таки решил отвлечься от рассматривания такого завораживающего действа как магия и, перепрыгнув на другую ветку, пустить стрелу в обидчика, отправить его на тот свет. Между прочим, я с облегчением обнаружил, что режим "убивай всех хладнокровно и быстро" больше не включается. Может, улеглось? Надеюсь. Не хотелось бы, чтобы мой рассудок опять помутился.    Где-то в гуще битвы, перекрывая звуки ударов, послышался рёв той дамочки. Ё-моё! Я даже промазал, пошатнувшись от такой шумовой волны. Настоящая тигрица, или медведица - тут название любого страшного хищника к ней подойдёт. Ох, и не везёт же, наверное, её мужу... если у неё с таким характером вообще кто-нибудь есть.    Прицелился в ещё одного бегущего грабителя. Блин, а в передвигающуюся цель, да ещё и с немалого расстояния, попасть не так то просто... Я задержал дыхание, намереваясь пустить стрелу, как вдруг моя цель захрипела и, словно пытаясь ухватиться за что-то невидимое, рухнула на землю лицом вниз. Оп - я опустил лук, положив стрелу обратно в колчан - я ж не стрелял. Тогда кто? Шальная стрела откуда-нибудь прилетела? Нет... приглядевшись, заметил, что из затылка у трупа торчит рукоять кинжала. И в следующую секунду после такого открытия увидел, как обезьяна, непонятно когда оказавшаяся рядом с телом, выдернула из его головы кинжал и бросила взгляд в мою сторону.    Я невольно зажмурился. Взгляд этот был... вроде бы психа-маньяка-убийцы, хладнокровно расправляющегося с жертвами, но в то же время рассудительный, умный и спокойный. И как такое может уместиться в одном взгляде этого уродца?    Открыв глаза, заметил, что обезьяны и след простыл. Поискав глазами, выловил её в гуще битвы, где она, скача между воинами, словно кенгуру, метала во все стороны кинжалы, которыми теперь была увешана до самой шеи. И каждый её кинжал находил цель.    Да это прям монстры какие-то... я своими стрелами столько не уложил.    Битва закончилась быстро и смято. Просто закончилась, и всё. Все грабители были мертвы. Я даже не успел прочувствовать вкус победы. Хотя, может, оно и к лучшему. Вряд ли этот вкус мне бы понравился...    Вложив лук в колчан, на ощупь проверил количество оставшихся стрел. Две. А было около тридцати. Вот это я дал. Но, думаю, моя помощь тут собственно и не особенно была нужна: я просто оказался кем-то вроде инициатора. Но стоит всё-таки выйти к ним, эти ребята показались мне интересными. К тому же пора бы уже начинать настраивать какую-то связь со здешним населением. Я не мог быть уверен, что нельзя ждать опасности от тех, кого я только что чуть ли не спас, но... говоря языком спорта, трус не стреляет из лука.    Спрыгнув с дерева, я чуть ли не наступил на лежавший у самого его ствола труп. Ого тут их разбросало: прям по всей дороге и даже кое-где в лесу! Так что идти к каравану мне пришлось дольше, чем если бы здесь не было никаких трупов - ибо каждый раз приходилось через них переступать. Но наконец я всё же подошёл к народу, столпившемуся у одной из телег. Никто на меня особого внимания не обращал, даже не смотря на мой внешний вид, про который я (Ой) совсем забыл. Но не это сейчас было важно.    Прижавшись спиной к колесу, лёжа на земле с кровоточащей раной в районе левого лёгкого, лежал Рорх. Вождь был жив, хоть и дышал редко и тяжело. Завидев меня, он закашлял и протянул в мою сторону руку, указывая на меня пальцем.    - Ты... - прохрипел Рорх. - Убийца моего сына...    Я оторопел. Так тот пацан был его сыном?! Что ж мне так на сыновьях то везёт, господи! И несмотря на то что тот парень был подонком каких мир не видел, я отчего то почувствовал укол совести. Ведь он страдает, а я что, чудовище какое-нибудь, чтобы сейчас, в последние секунды его жизни думать плохо о его сыне? Да, эта семейка была... таких ещё поищи, да и они бы не задумываясь грохнули и меня, и всех здесь находящихся, но они же в конце концов люди...    Сквозь толпу протиснулся рыцарь. Тот самый, с серебряными волосами. Всё его лицо и нагрудник доспеха были почти полностью в крови. Меч, который также не отличался отсутствием кровавых пятен, он держал в обеих руках, воткнув остриём в землю.    - Ты хотел убить нашего друга, а затем и нас, - заговорил он спокойным голосом, таким, коим говорят священники во время молитвы. - Убил одного из почтеннейших людей, что мы сопровождали. И смеешь обвинять этого человека в том, что он не дал свершиться злу? - Несколько секунд он разглядывал искривившееся в гримасе ненависти лицо Рорха и, вздохнув, выдернул из земли меч. - Позволь мне прекратить твои страдания.    В следующее мгновение я отвернулся. Послышался предсмертный хрип и хруст. Повернувшись обратно, умудрился удержать в себе рвотные позывы. Прямо у моих ног лежала голова Рорха, а рыцарь со спокойным лицом стирал подобранной с земли травой кровь с своего оружия. Глядевшие за этой сценой купцы, мельком поглядывая в мою сторону, начали расходиться. А я стоял и следил за тем, как рыцарь постепенно очищает свой меч, и не знал, что делать дальше. А он ведь, гад, понимал, что я ни черта не понимаю, а всё равно молчал: любая рыба обзавидовалась бы.    Но вот он поднялся, медленно и степенно кладя меч обратно в ножны, и повернулся ко мне. Тут же его лицо преобразилось, расплывшись в улыбке. Даже жутко как-то стало... Он положил свою тяжеленную ручищу мне на плечо, заставив чуть согнуться.    - Так это ты тот самый герой, что помог нам расправиться с табором Рорха? - не снимая с лица улыбки, сказал он и показал пальцем куда-то в сторону. - Видишь, идёт купец с такой треугольной бородой? - Я кивнул. Всё это, казалось, происходило сквозь туман. - Так вот, сейчас молчи, ничего не говори. И не обращай внимания на ту чушь, что я буду говорить. Потом всё объясню.    Я снова, будто идиот какой-то, кивнул, ожидая, когда к нам подойдёт указанный рыцарем купец.    И опять та же хрень, что и в канализации. Вот почему я его понимаю? Почему я понимал Рорха? Если я не на Земле, то почему все здесь разговаривают по-русски. Нет, сейчас я не был способен обдумать что-либо. Только не здесь, где погибло столько народу, и немалая часть трупов из которых - моих рук дело.    Купец, маленький, ростом чуть ли ни с увиденного мною гнома, остановился перед нами, и улыбка рыцаря - может, мне показалось - растянулась ещё шире.    - Кто этот человек? - прокряхтел купец, голос которого был то ли прокурен, то ли просто принадлежал старому человеку.    - Уважаемый Ранус, - подмигнув мне, ответил купцу рыцарь. - Видите ли, это один из наших людей, его нам выделила гильдия наёмников.    - Но... - Ранус, кажется, смутился. - Но ведь в гильдейском списке было только шестеро наёмников.    - А он для вот таких неожиданных случаев, - тут же нашёлся рыцарь. - У нас всё всегда под контролем.    Ранус оглядел меня из-под кустистых бровей, и пробурчал:    - Допустим. Но почему он голый?    Рыцарь тоже посмотрел на меня немного удивлённо, будто только сейчас осознал, что на мне нет одежды. Ёлки-палки, а мне что, как стриптизёру стоять, ждать, когда мной налюбуются? Но, слава богу, рыцарь и тут нашёл что ответить:    - Он путешествовал с нами всю дорогу, скрываясь в гуще деревьев. И передвигался пешком. А мы то двигались на повозках, на лошадях. Так что нашему наёмнику пришлось идти налегке, не обременяя себя даже одеждой. И, видите, как оказалось, не зря: пришёл вовремя.    Купец закусил нижнюю губу, продолжая глядеть на меня, размышляя. Да хватит пялиться то! Честное слово, как будто диковинную зверушку увидели!    - Ладно, - наконец выдавил из себя Ранус. - Только оденьте его во что-нибудь, а то глаза мозолит.    Он развернулся и пошёл вдоль ровного строя повозок, отдавая какие-то указания. Глаза мозолит, ага. Не мозолит, а радует!    Значит, теперь меня наёмником считают. И что тогда получается? А получается, что я поеду с ними. А куда они едут, это можно выяснить и по дороге. Я же хотел связаться со здешним миром? Хотел. Вот и свяжусь. Правда... А как же комп? Что ж я без него делать буду. А, ладно. Светить тут перед всеми своим компьютером всё равно нельзя. Так что пускай полежит под камнем - если что, вернусь за ним потом.    - Зачем ты это сделал? - решив перейти в разговоре с рыцарем сразу на "ты", я шёл вместе с ним к, как он сказал, повозке для наёмников.    - Всё, можешь расслабиться. - рыцарь хлопнул меня по плечу (Ай! Больно!). - Понимаешь какое дело, нас гильдия купцов наняла для охраны каравана. Караван очень богатый, из Южного Королевства идёт, везёт в Столицу всё, что только можно. Так что деньги нам платят тоже большие. А вот сейчас мы... ошиблись. Потеряли бдительность. - При этих словах он вздохнул. - Знали же, что табор Рорха в этих краях орудует. Они на нас из засады напали, мы почти ничего не успели сделать. Если бы я сейчас не оправдался, то нам бы ни монеты не заплатили. Так ты как, не против, что мы тебя с собой в Столицу возьмём? Неплохо луком работаешь - может, пригодишься.    - Я не против, - мне оставалось лишь пожать плечами.    Что ж, мы едем в так называемую Столицу. Судя по названию, явно не заброшенная деревенька. То, что нужно. Там то уж я точно смогу выяснить многое про то место, куда попал. Или хотя бы определиться, как поступить дальше. Может, действительно в эту, как их там, гильдию наёмников податься? А зачем? Чтобы убивать других? Не, мне и после сегодняшнего боя не по себе. Хотя, как бы страшно ни было себе в этом признаваться, из лука убивать намного легче, нежели убивать с помощью того же меча. В этот момент меня передёрнуло от воспоминаний, связанных с убийством часового Крысолюда. Этого чувства, ужасного чувства крови на моих руках мне теперь никогда не забыть.    Откинув воспоминания в сторону, постарался отвлечься, разглядывая повозки. Между прочим, мы уже шли довольно долго - караван и впрямь был огромен. В каждую тройку повозок было впряжено по две лошади. Лошади! Я вгляделся повнимательнее. Да-да, самые обычные лошади! Всё-таки жалко, что у меня с собой компа нет - я бы зафоткал этих животных, да, учитывая другие фотографии, проанализировал бы данный факт. Но такой возможности у меня не было, поэтому я, стараясь скрыть волнение, просто продолжал идти рядом с рыцарем.    Пройдя ещё штук пять или шесть повозок - уже сбился со счёта - мы остановились у одной из самых больших во всём караване - примерно такого же размера повозки я мог наблюдать только в самом начале, они, кажется, предназначались для глав торговой гильдии. Из неё вышла та рыжеволосая убийца, крутя в пальцах тяжёлый на вид кинжал. Её волосы, как и лицо, были немного намочены - по всему видно, что она пыталась смыть с себя кровь, но у неё это получилось не очень: несколько пятен было на щеке и в районе правой брови. Оглядев меня, она усмехнулась и, переведя взгляд на рыцаря, указала остриём кинжала на то, что у меня ниже пояса, звонко засмеявшись:    - Его в Столице не поймут.    Ах ты ж! Ещё и издевается!    Видимо, я покраснел, или слишком уж смешно для неё рассердился, но рыжеволосая убрала кинжал и, продолжая смеяться, положила его за пояс, решив смилостивиться над убогим мной:    - Ладно. Пошли, герой, - последнее слово она сказала с явным сарказмом. - Подберём тебе какую-нибудь одежду.    Надо же. Я их, значит, спасаю, а они надо мной ржут!    Девушка, развернувшись, крутанула попой так, что я невольно засмотрелся, и отвлёкся лишь когда та громко кашлянула в кулак. Да что ж такое! Специально ведь это делает! Вот до глубины души обидно: если бы не я, то её бы давно убили, и я уже начинал жалеть о том, что предотвратил сей прекрасный порыв того пацана.    Войдя за рыжеволосой под шатёр, осмотрелся. Конечно, я понимал, что особенного уюта в походной повозке быть и не должно, но спартанские то условия зачем сдались?! То, что внутри было просторно - это хорошо. Но этим вся "хорошесть" данной повозки и заканчивалась. Повсюду лежала солома, видать, отсюда брали корм для лошадей, в углу стояла большая бочка с водой - похоже, именно в ней все и умывались. И притом ВСЕ - ключевое слово. Вода была жутко грязной.    Также здесь собралась вся компашка. И обезьяна, жевавшая соломинку в углу, и оба орка, занимавшие треть всей повозки, и - о! - гном, сидевший у самого входа с хмурым видом. Он был с ног до головы в крови, но, похоже, умываться не собирался, и сидел с таким надутым видом, словно ребёнок, у которого забрали конфетку. Вперемешку с кровью эта картина вызывала... неопределённые чувства.    - Почему он опять не моется? - обратилась рыжеволосая к оркам, бросая мне взятую из-под соломы одежду.    Я же, схватив одежду и присев в свободном углу, начал одеваться, не отрывая взгляда от орков. Всё-таки я их теперь видел так близко, хоть руку протяни и коснись. Но всё же пытался порою отводить взгляд, чтобы те чего недоброго не надумали.    - Не знаю, - проговорил орк-мужик низким басом. - Мы его с родной пытались в бочку затащить, так он топором нам чуть пальцы не поотрубал.    Родной?! Это он про оркшу, что ли? Так они муж и жена, парочка, или что-то типа того? Видимо, я совсем тёмный... Поэтому, натягивая штаны, стал внимательнее вслушиваться в разговор.    - Тебе что, - девушка наклонилась к гному, показывая во всей красе (В очередной раз!) свою пятую точку. Ну точно, точно специально делает! - Вода не нравится?    Гном недовольно фыркнул:    - Да, не нравится! - пробурчал он, вскакивая, так что теперь нагнувшись рыжеволосая почти что достала подбородком до его макушки. - Потому что я гном! Гном, а не подзаборная шалупень! - Эти слова сопровождались громким стуком кулака в грудь. - Я воин, я сражался в пяти Великих Войнах, воевал с Ледяными Драконами! А теперь ты предлагаешь мне мыться в этой грязной, отвратительной...    Рыжеволосая бесцеремонно подхватила его за подмышки и, поднеся к ведру ошалевшего гнома, стала купать его в воде. Застыли все, включая и обезьяну, у которой соломинка выпала из разинутого рта. Один я не понимал тогда всей серьёзности положения. Только потом мне рассказали, что у гномов есть такая весёлая вещь, как месть. И ждать момента наступления дня, когда смогут отомстить, гномы могут веками, а их жертва может всю жизнь спокойно бродить, не зная, что в любой момент один маленький гномик может всадить ей топор в спину. Или живот. Тут уж как карта ляжет.    Короче, тогда я ещё не понимал, насколько эта девушка была бесстрашной.    Если опустить весь мат, все проклятия, и все те слова, что я не понял, но, судя по тому, что орк заткнул своей оркше уши, также являлись ругательствами, то гном кричал следующее... хотя кому я вру, в таком случае выходит, что он не кричал ничего!    Когда рыжеволосая поставила мокрого, с выпученными глазами, будто только что помытого кота, гнома на пол, тот перекинул свой топор из одной руки в другую, словно размышляя, какой кусок от девушки будет лучше отрубить... А она стояла, уперев руки в бока и улыбаясь, словно ничего только что и не случилось. По-моему ей вообще на всё пофиг!    Проводив гнома до его угла взглядом, полным соболезнования, оглядел то, что теперь на мне было надето. Вроде неплохо. Куртка, штаны, ещё что-то вроде рубахи... стоп. Что-то мне эта одежда кажется слишком уж знакомой...    Я посмотрел на теперь уже оторвавшуюся от рассматривания мокрого (И, кажется, чуть-чуть похныкивающего) гнома, и теперь буравившую меня взглядом, обезьяну. Ну, точно! Точно такая же одежда, как и у неё! Видимо, рыжеволосая взяла комплект из её запасов. А та что, была не против? Или её никто не спрашивал? Обнюхав свою "обновку", решил, что сойдёт. Пахло от неё терпимо.    В повозку вошёл рыцарь. При нём все как-то притихли, даже эта буйная рыжая дамочка. Он что тут, главный, что ли? Рыцарь с уже ставшей для меня привычной степенностью подошёл к бочке и стал стирать с лица и нагрудника кровь. Через несколько минут водных процедур он, довольный, сел рядом с орками, напротив меня, и удивлённо посмотрел на гнома:    - Вы что, Ёдура помыли?! А... а как?!    - Понятия не имею, - заулыбалась девица, показывая язык хотевшему что-то возразить гному.    - Потом расскажешь! - засмеялся рыцарь, хлопнув рыжеволосую по плечу. К моей досаде, она в отличие от меня даже не дрогнула. - А вот теперь что касается тебя... - Он перевёл взгляд на мою персону, и я отчего-то почувствовал холодок на спине. - Я смотрю, ты приоделся. Радует. Но ты ж понимаешь, что несмотря на всю ту ложь, на которую, пускай и с трудом, но купился зам главы торговой гильдии, я то прекрасно знаю, что это неправда. Итак, что с тобой случилось? Почему ты был без одежды? И как оказался в том же месте, где нас настигли грабители?    Так, а вот сейчас не понял! Он что, намекает на то, что я каким-то образом связан с грабителями, и решил проникнуть к ним под прикрытием, или как?! Он то сам понимает, что это чушь?! Я попытался что-то прочесть по его лицу - что-то, что могло бы сказать о его намерениях - ничего. Он будто натянул на своё лицо маску. Маску, через которую ничего нельзя было разглядеть.    Вот это плохо. Этот момент я не продумал. Нужно быстро придумать что-то. Как я мог попасть туда? Почему оказался без одежды? Да и откуда лук и стрелы? Нужно сказать хоть что-то, но непременно сейчас же!    - Дело в том, - повесив на себя спокойны вид, точнее, попытавшись повесить, начал я. - Что я шёл, так же, как и ваш караван, в сторону Столицы. Про Роха и его табор мне не было ведомо, и поэтому я на этот счёт не волновался. И вот тогда на меня напали, забрали всю одежду, лошадь, товары, что я вёз. Всё, что только можно. - Так, вроде неплохое начало. Думай. Думай! - И оставили меня в лесу, одного. Я решил не оставить это просто так, безнаказанным. Следовал за табором через весь лес, пока не наткнулся на вас. Точнее, на ваше ограбление. А дальше вы и сами знаете.    Фух, бред бредом, но вроде нормально.    - Так ты из Южного Королевства, что ли? - удивлённо вскинул брови мой собеседник.    - Да, - не зная, как лучше ответить на этот вопрос, пробубнил я.    - А оружие? - рыцарь кивнул на лежавший по левую сторону от меня колчан, из которого торчали стрелы и лук.    Блин!    - Так сделал. В лесу то материала много, да и время было: табор же порой разбивал стоянки.    Рыцарь задумался. Орки, как, в общем-то, и рыжая, заинтересованно слушали. Обезьяна тупо продолжала сверлить взглядом, а гном Ёдур вообще обиду на всех кинул и сидел, уткнувшись носом в угол. Хотя, кажется, тоже слушал.    - Ладно. Допустим, - наконец вынес свой вердикт рыцарь, и я облегчённо выдохнул. - А можно ли узнать твоё имя?    Ох ты ж. Из огня да в полымя. Назвать имя не проблема. Другое дело, какое имя назвать. Вряд ли у них здесь проживают какие-нибудь Артёмы, Пети, Саши, и так далее. Тогда как назваться, чтобы не вызвать лишних подозрений в свой адрес? У меня и так начинают выстраиваться напряжённые отношения с этим больно уж любопытным рыцарем.    Самым простым способом казалось исковеркать своё имя. Итак, Григорий... отбрасываем сразу. Гриша? Не. Не то. Гриш... Во, это уже ближе, как-то душевно ассоциируется со всем тем бредом, который меня окружает. Гриш... Гро... Гро...    - Грош, - наконец выпалил я, сжав кулаки и всем сердцем надеясь, что интуиция меня не подвела.    Орк-мужик привстал, но из-за неподходящей для таких размеров высоты шатра ему приходилось немного нагибаться. Мне показалось, или он смотрел на меня... с восхищением?    В следующую секунду стало ясным такое его непонятное на первый взгляд поведение:    - Грош! - прорычал орк, улыбаясь во всю пасть. - Настоящее орочье имя! У тебя что, в роду были орки?!    - Ага. Мама отца бабушки двоюродного брата моей тёти по отцовской линии, - не удержался я и улыбнулся.    Орки в недоумении переглянулись. Рыжеволосая звонко засмеялась. Обезьяна продолжала жевать солому. Рыцарь лишь хмыкнул. Гном что-то пробурчал, кажется, похожее на это: "Грош? Хе! Что за дебильное имя...".      ГЛАВА 4       Костёр горел ярко - настолько, что, казалось, никакой ночи и не наступило. Костёр вообще, насколько я успел узнать, вещь в походе просто необходимая. И даже не то, что он согревает - нет. Температура была нормальной, несмотря на отсутствие солнца. Так что в этом плане можно было обойтись и без огня. Костёр был нужен для иных целей. Он притягивал к себе, собирал всех вокруг, и те, кто попал под совершенно не магические, но чары костра, невольно начинали ощущать на душе спокойствие и умиротворение.    Мне очень понравились сказанные Ранусом, замом главы гильдии, слова: "Вокруг костра нет ни друзей, ни врагов. Вокруг костра все мы - одно целое. И лишь трус может этот факт опровергнуть!". Я не сразу дошёл до того, что именно он пытался донести мне при помощи этих слов. Но сейчас, глядя на танцы языков пламени, на то, как весь караван собрался вокруг этого светлого пятна в темноте ночи в один большой плотный круг, начинал осознавать смысл сказанного Ранусом.    Мы ехали всего лишь день, без остановок, лишь сейчас решив разбить стоянку. Но и за этот день я успел очень многое выяснить. Разговаривать с рыцарем не решился: слишком уж он умный и догадливый, а за его ходом мысли мне уследить сложно. Орки разговаривали как-то тягомотно, порой вообще ударяясь в воспоминания, так что путного у них я ничего выяснить так и не смог. С обезьяной разговаривать - гиблое дело, она вообще за всё время ни слова не сказала. С девушкой... да ну её, ещё начнёт подкалывать, или свою попу показывать... Но, как ни странно, разговор завязался с гномом.    Как оказалось, этот гном со странным именем Ёдур был неплохим парнем. Ну, как парнем... две сотни лет может по гномьим меркам и парень... Но не это важно. Вообще Ёдур простил всех быстро, и даже сказал рыжеволосой, что не будет её убивать (Ох, джентльмен!). А я вошёл в круг симпатичных ему людей именно потому, что внимательно слушал, что он рассказывает - другие слышали это уже по сто раз, так что им сие было не интересно.    А вот меня очень заинтересовало.    Как оказалось, моё представление о гномах было почти что верным. Они, как я и думал, и впрямь жили не на поверхности, но и не в канализации, как Крысолюды. Они жили в горных пещерах. Эти пещеры внутри горы постепенно соединялись, преобразовываясь наконец в большие горные города. Их дом был для гномов и местом работы. То есть они добывали разные залежи руды, кристаллы, какие-то неизвестные мне минералы. У них очень здорово развивалось ювелирная промышленность, так что гномьи караваны из торговых гильдий обычно везли на продажу, помимо также востребованных доспехов, щитов и топоров, разнообразные украшения, которые пользовались большой популярностью.    В горах, если верить Ёдуру, живёт столько существ, сколько не живёт ни в одном лесу. И в связи с суровым климатом эти существа довольно агрессивны, и каждое из них плотоядно. Самым ярким воспоминанием гнома было сражение с Ледяными Драконами. Во время рассказа о том, как он с отрядом личных стражей короля загонял дракона в пропасть, Ёдур постоянно гордо бил себя по груди и махал топором, так что чудом не оттяпал мне голову.    Драконы. А вот это уже интересно. Насколько я успел узнать у гнома, они обладали разумом, и притом не хилым. Умели даже разговаривать! Хотя и считались животными. Это сразу заставило меня задуматься. Если они настолько разумны, то не может ли быть, что драконы - что-то вроде отклонения от нормального человека? Да-да, почему бы и нет? Вот та обезьяна, орки, те же Крысолюды - это ж всё люди, ступившие на другую ветвь развития. Никогда не поверю, что они раз, и появились! Для этого потребовались тысячелетия эволюции. Тогда, возможно, эти драконы тоже, даже если не были людьми, то хотя бы начинали свой путь развития оттуда же, что и люди? Тоже вышли из воды, например, или как в этом мире всё происходило (Хотя, думаю, здешнее появление людей не сильно отличалось от Земного), но решили свернуть на иную тропу, в отличие от людей. То есть точка отсчёта то одна, а результат разный.    Я даже вспотел от таких размышлений. То есть и на Земле могли бы появиться драконы? Или, может, люди начинают эволюционировать в драконов? Постепенно, год за годом, возможно, не в общепринятом понимании, но драконов! Этот вопрос стоит продумать попозже. Чёрт, ну какого я решил оставить комп в лесу?!    Да уж, слушать гнома было очень интересно. И Ёдур, видать, проникся ко мне каким-то уважением. И решил выслушать меня. Вот тут то я и потёр руки, готовясь накинутся на него с вопросами! Конечно, я заранее подготовил гнома к тому, что ему придётся разговаривать с темнотой подзаборной, то бишь со мной, но даже такая "подготовка" не удержала во время нашей игры в вопросы и ответы гнома от недовольного бубнёжа:    - Ты чего, с неба свалился?    Если бы он знал, насколько был близок к истине!    Но я не обращал внимание на его бубнёжи, и в итоге выбил из Ёдура почти всё.    Вот что мне удалось узнать:    Место, в которое я попал, называлось Империей. Разумеется, не вся планета, а лишь определённая, довольно обширная по размерам территория, на которой находились королевства людей, гномов, мартгоров и орков.    Мартгорами называлась раса обезьянообразных существ, к которым и принадлежала наша знакомая обезьянка-убийца до сих пор, кстати, жевавшая солому. Они жили на границе с орками и гномами, так что вели именно с ними выгодную торговлю, а в людских королевствах появлялись лишь в качестве наёмников, куда шли довольно часто: эта раса отличалась своей ловкостью, скоростью, силой и прекрасной боевой подготовкой.    Орки - вообще отдельная тема. Конечно, место их проживания называли королевством, но по факту на территории, где проживали орки, располагалось не единое орочье королевство, а несколько разрозненных кланов, которые периодически собирались вместе под началом одного вожака. Но такое случалось не так уж часто - только во время войн между королевствами.    С людскими королевствами дело обстояло интереснее. Их было несколько. Одно - королевство Императора. В нём и находилась наша цель - Столица. Королевство это состояло, собственно, из нескольких деревень, столицы, да Императорского леса, по которому мы ехали. Его окружали Южное, Восточное, Западное и Северное королевства людей. У того, кто придумывал для них названия, ни капли фантазии.    И тут та же фигня, что и с орками. По факту это были пускай и разные королевства, но людей, одной расы, так что их можно было считать одним целым. Да только ничего они не одно целое: у каждого из королевств своя политика, свой король, свои законы. Но всё же главным было королевство Императора. Когда-то - Ёдур читал в одной из древних книг - все расы устроили Большой Совет, в котором было решено назначит Императором, то есть властителем над всеми расами, именно расу людей. По какой причине - не понятно. Но факт остаётся фактом. В королевстве Императора восседал на троне человек, что правил всеми королевствами. Разумеется, периодически собирая Совет, в который входили короли всех рас, прислушиваясь к их мнениям и советам.    И если с политикой не всё, то хотя бы кое-что мне было ясно, то вот с промышленностью, с куплей-продажей... лажа какая-то. Всем производством во всей Империи заправляли гильдии. Гильдия гончаров, гильдия ремесленников, гильдия строителей, гильдия лекарей, гильдия писателей, гильдия художников, и так далее. Хотите что-то продать в другом королевстве? Решайте вопрос через гильдию торговцев. Хотите выпустить книгу - все вопросы к гильдии писателей. И так везде. И всё через частные руки, всё через посредников. И как у них денежный крах с такой то системой не произошёл?! И как они тут давно у друг друга всё не награбили?! Ж-ж-жесть! Неужто тут все такие уж прям честные? А, ладно! Не буду даже голову ломать, всё равно не пойму!    И тут наш с Ёдуром разговор плавно перешёл на военные темы. Он рассказывал про какие-то оружия, что начали делать в одной из гор гномьего королевства. Судя по всему, он описывал ружья. А что, неплохо - похоже, этот мир скоро перейдёт на новый уровень! Но меня заинтересовало другое. Ёдур начал с жаром говорить о том, как хотел бы, чтобы это новейшее оружие наконец отвезли на границу для борьбы, цитирую: "...с нечистью ушастой, которой лишь детей пугать!".    Если кто не понял - это он об эльфах. Вот тут я стал слухом во плоти. Из жёсткого рассказа гнома об эльфах, сопровождаемого руганью и призывам ко всем известным богам, я сумел выудить для себя следующее:    Во-первых, что тут вообще есть такие ребята, как эльфы! Из описания гнома примерно смог себе их представить: стройные, с большими вытянутыми треугольными ушами, голубыми глазами (Это что, ген такой особый у всех эльфов?), и всегда с луком и стрелами. О, наши ребята! А, нет. Я же забыл про "во-вторых".    Во-вторых, с эльфами Империя вела войну на границе уже много сотен лет. По какой причине - я так и не врубился, об этом гном рассказал как-то расплывчато. И, кривя лицо, доложил о том, что когда-то эльфы с Империей жили в мире, и даже торговали. Но это давно в прошлом.    Вот же ж! Я то с детства считал, что эльфы - добренькие ребята, любящие деревья, лес в целом, сражающиеся лишь во славу добра. Самообман, выходит?! Или нет?    А с чего я вообще взял, что те, с кем я находился в повозке - правы в этой войне? Я не обладаю достаточной информацией по этому поводу. Может, как раз эльфы - те, кто прав. Может, эти ушастые парни просто защищаются, а не наоборот?! Ладно, ладно. Об этом нужно думать, когда появятся факты. Сейчас сие занятие бессмысленно. Но по прибытию в Столицу стоит на этот счёт осведомиться у кого-нибудь - гном наотрез отказался что-либо рассказывать. Да и, кажется, сам не знал, в чём причина. Просто ему с детства вбили в башку: эльфы - плохие, мы - хорошие. И по-другому он уже думать не мог.    А когда я начал расспрашивать про остальных наёмников - вот тут он в карман за словом не лез! Начал рассказывать подробно о каждом, кто чем занимается, на ком какой грешок висит, всякие секреты. Прям бабка у подъезда, честное слово! Но всё равно было интересно. Правда, лишнюю информацию я благополучно забыл. А вот кто есть кто в этой компании - это было познавательно.    Как выяснилось, рыцаря звали Вестейн. И он был паладином. На мой вопрос, кто это ещё такой, Ёдур показательно повертел пальцем у виска, но всё же объяснил. Если коротко, то паладин здесь - убийца магов. И всякие завитушки, орнаменты на его мече и доспехе - это руны, блокирующие магию. А так как он был изукрашен этими рунами чуть ли не весь, то вряд ли какое заклинание на него подействует. Так что в открытой схватке с ним маг - не жилец. Вот только такие руны стоили дорого, и делали их те же маги по специальным заказам, так что для того, чтобы стать паладином, нужно было колоссальное состояние. Поэтому шли в паладины либо решившие встать на путь воина богатые купцы, либо их наследники, либо короли, которым надоело сидеть на троне - вот они и покидают престол, берут в руки меч, напяливают доспех с рунами, да идут мочить магов. Зачем оно вообще было нужно? А были частые случаи, когда маг съезжал с катушек, и его следовало "успокоить", или маги уходили в разбойники, так что на дорогах становилось более чем опасно, или, может, какой-нибудь маг решил, что слишком силён, да и пошёл громить деревни, или даже целые города. Короче, причин было уйма! И, разумеется, паладины были очень крутыми мечниками - это Вестейн ещё в схватке на дороге доказал. Ох, и не простой оказывается мужик этот Вестейн...    Наконец-то я выяснил имя обезьяны, то есть, прошу прощения, мартгора - Бранд. Красивое имя, между прочим. И вот что меня особенно в Бранде удивило, так это то, что, по словам гнома, он был драконоведом. То есть изучал драконов, их жизнь, язык - этим редко кто в Империи занимался. А по виду и не скажешь, что учёный! Во время разговора о Бранде я периодически переводил на него взгляд. Блин, пялится! Надо бы уточнить у Ёдура, как у мартгоров отношения с женской частью населения - а то мало ли...    С орками всё было не так уж и просто. Я, кстати, оказался прав: они были мужем и женой. Но если орк-мужик, имя которому Торберг, являлся обычным штатным воином орочьего клана Кости, то его жена Хлив оказалась птицей другого полёта. Низкого полёта.    Дело вот в чём. Орки, как раса, на дух не переносят магию и магов. Для них это - исчадие ада, проклятая способность. И гордились тем, что ни у кого из их рода нет способности к магии. Но - я сразу это понял - скорее всего способности были у многих, просто не было учителей, способных обучить магии, да и детям с детства вбивали в головы: магия - это плохо. Так что никто этим банально не занимался. По крайней мере всерьёз.    А Хлив, умница, начала копаться в магических книгах, изучать историю великих магов, самостоятельно делать простенькие заклинания. Она сама, без посторонней помощи, тайно выучила заклинания по древним свиткам, обучилась управлять магической энергией и потоком, и всякое в таком духе - здесь я не особенно всё понял. Но это каким-то образом выяснили. Как сказал Ёдур, Хлив не особенно распространялась на эту тему, хотя, видимо, и у орков есть крысы, способные доложить на своего же сородича. В общем, в итоге клан Кости был в ярости. Мало того, что она теперь в их глазах была предательницей, так ещё и все орки знают, что могут магичить! А этой ой как плохо, учитывая то, что много-много поколений этих существ даже не подозревало об этом.    И ей пришлось бежать, боясь расправы над собой. Разумеется, орк - не тот, кто боится сражения, и она могла бы защищаться, но по её словам, Хлив не могла убить орка. Кого угодно, но не орка. Всё-таки родичи, одна кровь, одни предки. Эх, большая, страшная оркша, а с такой красивой душой. Да и Торберг молодец. Он то к этому времени был с Хлив в законном браке, так что то, что она такая вот вся из себя предательница его не волновало: он ей сам сбежать помог, да ушёл вместе с ней. Любовь, что уж тут скажешь.    Так что оркша была своего рода феноменом. Судя по всему, она единственная из расы орков во всей Империи, что может пользоваться магическими заклинаниями. Вот только она пошла по пути магии не боевой, а целительной. Между прочим, Хлив рану на голове Вестейна убрала влёт! Этот момент я тоже заложил в голове, чтобы уточнить попозже, но пока понял главное: боевой магией нельзя пользоваться, если пошёл по пути целительства. Тупо на физиологическом уровне. Поэтому я уважительно поглядел на оркшу, вспомнив, как она закидывала грабителей магическими шарами. Интересно, она просто настолько способная, или нашла способ обойти этот запрет, пускай и пользуясь лишь слабенькими боевыми заклинаниями?    А дальше Ёдур довольно потёр ладони, готовясь рассказать мне все секреты Уны - так звали рыжеволосую. Ну, мне то секреты и не особо нужны, а вот информация о самой девушке, которой гном меня неплохо снабдил, оставила меня в некотором замешательстве.    Для начала нужно сказать, что она была не человеком. Точнее, не совсем человеком, не чистокровным. После той истории, что рассказал мне Ёдур, я долго не верил, что он говорит мне правду. Лишь потом, когда решил узнать, насколько правдив рассказ гнома, у самой Уны, понял, что тот был всё-таки честен: она меня чуть не убила (Да и гному досталось).    Её отец был кем-то вроде егеря, насколько я понял. Бродил по границе между королевствами Императора и Северным. И однажды, обходя очередную расщелину, находившуюся между скал, наткнулся на тролля. Точнее будет сказать - на тролльчиху. Но она была троллем не в том виде, в котором я троллей представлял: зелёные, уродливые, с кучей острых клыков и гнойниками на теле - нет. Обычная женщина, со слов Ёдура, очень даже красивая - хотя откуда он может знать?! - её отличали от человека только рост, который в два раза превышал рост среднего мужчины-человека, да мускулатура. Тролли проживали в горах, а в горах, как уже говорил мне гном, спокойно жить по любому не получится. К тому же пещеры в горах они рыли себе сами - так что представить силищу этих существ я примерно мог - обалдеть какая силища!    И вот уж не знаю, что там, в этой расщелине произошло, Ёдур сам ничего по этому поводу сказать не мог - может, она того егеря по лбу стукнула, да утащила к себе в пещеру, или у них всё произошло по обоюдному согласию - через год у них родилась Уна. Но у троллей, знал это егерь, или нет, были паучьи законы: то есть когда девочка родилась, её отец был давно съеден собственной женой.    А дальше всё прямо как в той сказке. Девочка росла-росла, пока ей не исполнилось тринадцать лет, и лишь для того, чтобы позже злая тётенька - то бишь мать - попыталась её съесть. У неё там что, блин, в этих горах - жрать было нечего?! Или это стиль такой у троллей, есть свою родню? С удивлением услышал на это положительный ответ. Да, оказывается, так всё и было. Так что то, что тролли вообще свой род продолжали - настоящая магия! Судя по всему, родившемуся детю ничего не оставалось, кроме как сбежать из дома, или не дать себя съесть.    Уна не дала.             Безликие Горы.    Уна.       Я проводила взглядом мать до выхода из пещеры и, когда та скрылась в снежной буре, достала из-под шкур камень. Нужно успеть закончить. Иначе - конец.    Свою двоюродную сестру Марту я не видела уже неделю, а тётя ходила такая сытая и довольная... мать при разговоре с ней всё время поглядывала на меня. А в последнее время стала носить мне столько еды, сколько я раньше за целый месяц не видела. Вдруг проснулись материнские чувства? Не верю.    Чую, скоро меня постигнет участь Марты. Бежать? Нет. Здесь повсюду горы, которые я, дура, ни капельки не изучила! Мама найдёт меня меньше, чем за час. А за это время я не успею выбраться отсюда. Остаётся одно. Я ещё быстрее стала затачивать камень.    Она пошла на охоту. Опять. И на этот раз собиралась завалить горного зубра. И что-то мне подсказывает, что вся его огромная туша достанется именно мне. Значит, всё произойдёт сегодня? Да, наверное, так. Слишком долго мама ждала...    Но когда это случится? Сразу, за ужином? Вряд ли. Скорее всего, она дождётся, когда я засну. По крайней мере, я на это надеюсь. Потому что в противном случае мои шансы резко падают вниз. Вот почему я больше в отца пошла?! Не такая большая и сильная как мать! Будь я такой же, то, верно, смогла бы дать ей отпор, а так... Придётся работать головой.    Поглядела на камень и вспомнила мышцы мамы. Нет, не достаточно острый. И продолжила его точить.    Мать пришла ближе к вечеру, когда буря совсем разыгралась. Лишь в последний момент я успела спрятать свои заготовки под шкуру. На плечах она несла горного зубра. Его голова была невероятным образом развёрнута. Понятно. Свернула шею. Классика.    Я аж вся напряглась, когда мать, сняв своим ножом шкуру с животного, распотрошила зубра и положила передо мной.    - Ешь, - сказала она своим привычным жёстким басовитым голосом и села напротив меня.    Под пристальным взглядом матери я довольно быстро запихала в себя зубра. Правда, конечно, не всего, а то бы лопнула. В обычный то день я бы даже и половину его не съела: слишком уж огромный. Но каждый раз, когда я норовила прекратить приём пищи, мать грозно глядела на меня, приказывая есть дальше. И лишь когда я уже держалась за разрывающийся живот, она сжалилась надо мной и отправила спать.    Вот сволочь, а! Зато теперь я точно была уверена в её мотивах.    Стараясь не обращать внимания на жутко болящий живот, подползла к шкурам, в которых всегда спала. Мать, прихватив с собой нож - жалко, а то я б с удовольствием им овладела, у меня бы шансов стало больше - ушла спать в другую часть пещеры. Хотя знаем мы, как она будет "спать"! Но и я этой ночью видеть сны не собираюсь...    Часть шкур я сложила так, чтобы получилось некоторое подобие моего контура. Затем укрыла "себя" одеялом. Вроде похоже, в темноте тяжело будет разобрать. Ну и отлично. Глянула на выход из пещеры. Снаружи уже было темно. Буря всё не утихала.    Вытащив своё оружие в виде ставшего уже нормальной остроты камня, сжала его в правой руке и, взобравшись на невысокий выступ, залегла в маленькой пещере. Я её ещё давно делала, когда старалась подражать маме. Думала себе собственный дом выдолбить. Дура. Пещера была маленькой: залезть в неё можно было лишь ползком, а помещалась в ней только часть меня - ноги, да полтуловища. Но зато я могла спокойно прятаться за уступом и следить за своей частью пещеры.    Сжав в руке камень так, что тот еле слышно затрещал, закусив губу начала ждать. Получится ли у меня? Это покажет время. Сейчас нужно, чтобы в моей голове отпечаталась одна фраза: либо ты - либо тебя. Либо-либо. Другого не дано.    Я ждала долго - час, не меньше. И когда мне уже показалось, что этой ночью бояться нечего и можно выйти из укрытия, да поспать, послышались тяжёлые шаги.    Мать вообще даже ночью ходила, громко стуча своими ножищами. Сон у меня был крепкий, как у истинного тролля. Так что она не боялась меня разбудить. Хотя сегодня, пускай я отчётливо слышала её шаги, мама всё-таки старалась идти тише, чем обычно. А я почти перестала дышать, глядя на появившуюся в темноте фигуру матери. Господи, как же она была огромна и сильна! В голову начали закрадываться сомнения по поводу моего плана, которые я тут же отбросила в сторону и сильнее сжала в руке камень. Прочь сомнения! И прочь жалость...    Огромная фигура приблизилась к месту моего сна. И неожиданно застыла. Я еле удержалась от того, чтоб не ахнуть. Неужели заметила?! Но нет. Она постояла так с секунду, и присела рядом со шкурами. Поднесла руку "ко мне" и занесла для удара нож.    Сейчас, или никогда!    Оттолкнувшись руками, я моментально выползла из укрытия и, не останавливаясь, прыгнула на мать со спины. Сжав в обеих руках камень, ударила его остриём неудавшуюся убийцу в район соединения головы и позвоночника. Послышался крик, продолжительный крик, сокрушавший стены пещеры. Я пошатнулась. Казалось, всё вокруг вибрировало от крика боли, что издавала моя мать. Но жалость, как и страх, давно покинули меня.    Она, теперь мой противник, упала на землю, кривясь и извиваясь. Я закончу её мучения. Взглядом найдя выроненный ею нож, который для меня лишь чуть-чуть не дотягивал до меча, подхватила его и, помедлив с мгновение, пронзила им мамину грудь.    Тут же крики стихли. Я смотрела на распластавшееся на полу тело, занимавшее почти половину моей части пещеры, и тяжело дышала. Меня не убьют - это я теперь знала точно. В пещере холодно, а на мне нет одежды - только сейчас до меня это дошло. Даже несмотря на то, что я выросла в горах, и для меня холод не такая проблема, но в эту бурю... Доставать шкуру из-под тела матери, чтобы одеться, не могла. Просто не могла и всё тут.    Упала рядом с трупом на попу и заплакала. Никогда не плакала до этого. Даже когда мама в первый раз меня, трёхлетнюю, выкинула на мороз. Даже когда она била меня дубиной за непослушание. Даже сейчас, убивая её собственными руками - не плакала! И тут слёзы полились нескончаемым потоком.    Не знаю, сколько вот так просидела в пещере, но когда очнулась, поняла, что уже утро. Солнце проникало сквозь дыру в скале, являвшуюся входом в нашу пещеру. Буря давно закончилась. Всё лицо у меня было заплакано. Пьтфу, тряпка! Сильно ударила себя по щеке кулаком. Больно. Но зато я поняла, что больше не могу плакать. Не могу и не хочу.    Послышалось слабое неуверенное рычание. Подняла взгляд на вход в пещеру, откуда эти звуки и доносились. И увидела двух волков. Они вошли в пещеру и огляделись, принюхиваясь. Оба устремили взгляд на труп матери. Я в свою очередь тоже посмотрела на неё. За ночь кровь из её раны успела растечься в большую кровавую лужу на земле. Учуяли, значит...    Из пещеры я выходила, обмотанная в шкуру волка. Мне было плевать на ещё свежую кровь на теле. Потом снегом умоюсь - благо, в горах его навалом. Сощурившись от яркого солнца на небосклоне, посмотрела вдаль, вслед убегающему волку. В пещере лежал его разделанный сородич. Трус, напади они на меня вдвоём, то, может, что-то у них и вышло бы.    Оглядевшись, вздохнула. Мать скоро найдут другие тролли. И понять, кто её убил, будет не трудно. Так что здесь я не останусь ни на секунду.    Недолго сомневаясь, сделала шаг, погрузив ступню ноги в рыхлый горный снег. Первый шаг навстречу своей свободе.             Подкинув ещё веток в костёр, я, мельком глянул на расхаживающую у лошадей Уну. Мда. После рассказов Ёдура, ещё до привала, я стал к ней по-другому относиться. Она в моих глазах... уже не просто наглая девчонка, что ли.    Лошади её любили. Довольно фыркали, когда та гладила их по крупу, чуть ли не как собачки высовывали языки - только бы ей понравиться. Как, кстати, и все вокруг. В караване был явный дефицит женщин - то есть из женского пола лишь одна Уна. Да и не только потому, что она единственная девушка, за ней ухлёстывали все, кому не лень. Она была красива. По-настоящему красива. А то, что её мать была троллем - так это отразилось лишь в её росте, да мышцах, которые, как ни странно, делали её ещё краше.    Вот только Уна никому не отвечала взаимностью. Как рассказал мне гном, а он, судя по всему, знает многое, рыжеволосая никогда и никому взаимностью не отвечала. Сначала я подумал, что она из тех девушек, кому нравятся особы женского пола, но не тут то было. Просто Уна была принципиальной: ей нужен был тот, с кем она останется навсегда. Вот на Земле бы все были такими принципиальными...    - Ты не о том думаешь, - вдруг встрял в мои размышления внутренний голос.    - Что уж мне, помечтать нельзя?! - возмутился я.    - Почему нельзя? Можно. Но ты, дубина, оказался в чужом мире, зачем-то к этим наёмникам пристроился. Едешь невесть куда. Ты бы подумал о том, как бы здесь прожить! Что, в гильдию пойдёшь? Так ты ни черта, кроме создания систем, делать и не умеешь!    - И что?    - А то! Боже, ну почему ты так туп?!    - Вообще-то, если не забыл, ты - это я.    - Ага, отчего постоянно страдаю. Если ты не заметил, у них здесь уровень развития остановился на палке-копалке. Твои компьютерные системы здесь нафиг кому сдались! И чем тогда займёшься?    - Посмотрим. Может, я вообще пойду магии учиться!    - Магии? Не смеши меня! Ты с другой планеты. Во всех смыслах! Если бы люди с Земли умели магичить, то давно бы это сделали!    - Ой, да заткнись ты!    - Приятно, конечно, но я ещё ничего не сказал, - послышался над ухом чей-то знакомый голос.    Я отвлёкся от своих мыслей и увидел рядом сидящего Вестейна. Его лицо было немного изумлённым. Ай-яй, так он всё это на свой адрес перевёл?!    - Нет-нет, Вестейн, ты что! - замахал я руками. - Это я не тебе!    Он понятливо улыбнулся:    - Сам с собой разговариваешь, значит. Понимаю. Сам таким был. Помогает привести мысли в порядок.    Я согласно кивнул. Вот что ж такое! Почему-то при этом рыцаре у меня не получается вести себя спокойно! Всё время нервничаю. А он сидит, гад, со своим спокойным лицом, смотрит куда-то вдаль. Вроде бы сначала кажется, что его взор направлен на костёр, как и у всех здесь собравшихся, но на самом деле он смотрит куда-то далеко, в неизвестные мне глубины.    - А скажи мне, - решил нарушить я напряжённое молчание. - А кем ты был? Ну, до того, как стал паладином?    Вестейн дрогнул. Он явно не ожидал такого вопроса. Его зрачки на мгновение расширились, а рот приоткрылся, будто он собирался что-то выпалить, но рыцарь (Вот не могу я его по-другому называть, хоть и знаю, что он никакой не рыцарь, а паладин!) быстро пришёл в себя.    - Ясно, - задумчиво протянул он, глядя теперь на меня. - Интересно, откуда у меня эти руны, а? Так вот, скажу тебе сразу: у меня никогда не было таких денег, чтобы купить себе хоть одну руну. - Он помолчал, словно рассуждая, рассказывать ли мне, или нет. И наконец решился. - Я был простым крестьянином. Ехал в Западное Королевство, продавать всё, что принёс урожай. И в лесу наткнулся на трупов. Точнее, не совсем трупов. Один из них был жив. - Вестейн схватился за рукоять своего меча, сжав зубы. Впервые я его видел хоть немного напряжённым. - Это был паладин. Он лежал у одного из деревьев, весь в крови. Я подбежал к нему. Тот, харкая кровью, рассказал мне, что случилось. Всё банально: банда разбойников, пускай и с личным магом. Уж кто-кто, а паладин с магами расправляется на раз-два! Да только его людей убили почти моментально, и против целой банды он ничего сделать не смог. Они забрали все деньги, всю провизию, и оставили его умирать. Эти кретины не понимали, насколько ценен его доспех и меч, покрытые рунами. Зато я понимал. Я мог бы отвезти его к магам-лекарям, они бы его спасли, но не сделал этого. Боялся, что не заполучу заветное сокровище. Стянул с паладина его доспех, забрал меч, не обращая внимания на его стоны, закинул всё в свою телегу и уехал. И радовался находке лишь один вечер. А потом... - Тело Вестейна всё затряслось, хотя он и пытался держать себя в руках. - А потом всю ночь я не мог заснуть. Душу раздирало на части. Все мои душевные муки отдавались по всему телу... Такую боль не передать, мой друг. - Он вдруг положил свою руку мне на плечо, постепенно успокаиваясь. Я и не думал, что этот рассказ заставит его так переживать. - Но, знаешь, когда наступило утро, и я почувствовал тепло солнечных лучей на своём лице, - Вестейн поднял взгляд на засыпанное звёздами небо. - То душа моя вдруг очистилась. И я понял, на что отдам всю оставшуюся жизнь. - Он вновь посмотрел на меня отражающими странный блеск глазами. - На то, чтобы противостоять всему злу, которое только встречу. И никогда не допущу того, что случилось тогда, в лесу. Никогда не паду так низко. - Рыцарь убрал с моего плеча руку и, опёршись руками о колени, посмотрел на костёр. - И каждый раз этот доспех и этот меч словно сжигают меня изнутри. И продолжаю в них жить я лишь потому, что знаю: я использую их для благих целей.    Благих целей... мне вдруг вспомнилось как он, без тени эмоций на лице, отрубал голову Рорху, вожаку табора. Неужели это была благая цель? Или же здесь нет судов и самосуд является единственным возможным решением? Не знаю. Но что я точно знаю - так это то, что ни в коем разе тот поступок Вестейна нельзя назвать благой целью. Но это не мне решать, к тому же моя психология сильно отличается от психологии тех, кто родился в мире нескончаемой войны.    - А ты? - неожиданно прервал мои мысли рыцарь.    - Что "я"? - до меня не доходило, что хочет узнать Вестейн.    - Ёдур рассказал мне, что ты в Южном Королевстве был... рабочим?    Я даже разозлился. Во трепло этот гном! Найду его - выскажу всё, что думаю, и плевать мне на это их гномью месть! Я не так долго живу, чтобы её бояться!    Но всё же я постарался как-то замять разговор:    - Да, так, по всяким мелочам. Руки оттуда, откуда надо растут, - и чтобы уж совсем увести эту тему в сторону, засмеялся.    Вестейн рассмеялся в ответ:    - Что, состоял в гильдии ремесленников? Я слыхал, в Южном королевстве эта гильдия является самой производительной.    Хм. А вот тут я затормозил. Что мне ответить на этот вопрос? Ведь если я не состоял в гильдии, то каким образом получал работу, ведь у них тут делается всё через гильдейских посредников? Чёрт, вот этот момент я не продумал. Что-то я вообще многое стал упускать, в связи с чем приходится каждый раз выкручиваться. Стоит сначала всё-таки думать, а потом молоть языком. Но, наверное, ничего страшного не будет, если Вестейн посчитает, что я служащий гильдии ремесленников? Это ж не противозаконно, ну так чего бояться?    - Да, всё точно, - ответил я Вестейну и улыбнулся.    А вот лицо рыцаря резко стало серьёзным, даже суровым. Он поднялся и посмотрел на меня сверху-вниз, одной рукой придерживая меч. И вот тут я почувствовал, как пробегает по телу холодный пот.    - В Южном королевстве нет гильдии ремесленников, - сухо проговорил Вестейн. Я хотел было что-то ответить, оправдаться, но потерял дар речи. Так он что меня, проверял? - Конечно, я понимаю, Грош. У каждого могут быть секреты. Каждому есть, что скрывать. Но ты врёшь слишком часто. И мне это кажется странным. Запомни: если я хотя бы заподозрю тебя во зле, то использую свой меч против тебя.    Развернувшись так, что меня обдало холодом, несмотря на тепло костра, паладин удалился, исчезнув во тьме ночи.    Наконец я пришёл в себя. Блин, так это что выходит? Выходит, что он всё это время мне не доверял! И только что я разорвал всякое, даже самое малюсенькое его доверие ко мне! И кем он сейчас меня считает? И будет ли об этом рассказывать остальным? А-а-а, голова раскалывается! А ведь такую душещипательную историю рассказал, к себе расположил. И тут - раз! - и такой нож в спину. Обидно... Ну, ладно. Тут уж ничего не поделаешь. Будем смотреть. Сдаст - посмотрим, что делать дальше. Не сдаст... короче, утром увидим!    Ложась на землю, накинул на себя куртку по типу одеяла и прикрыл глаза. Спать хотелось жутко, и в то же время я не мог заснуть, размышляя о нашем с рыцарем разговоре. Так что елозил я на земле ещё где-то час и заснул одним из последних. Не считая, разумеется, часовых: им предстояло стоять на страже нашего сна ещё всю ночь...             Утром нас подняли рано, прям как в армии. Я и выспаться то нормально не успел. И тут же приставили к полудневному обходу каравана. То есть, пока караван движется, мы должны постоянно обходить его, проверять, нет ли где засады, или какой другой опасности. Потом нас должны будут сменить стражники гильдии торговцев. Легче всего это было делать, разумеется, на лошадях. Но я категорически от лошади отказался. Нет уж, я с лошадьми на "Вы". То есть дружбы у нас никакой не получится. В детстве в цирке на лошадке, и притом пони, меня покатали, так я и с него свалился, чуть сотрясение мозга не получил. Не, может я потом как-нибудь и поучусь верховой езде, но это "как-нибудь" случится точно не сегодня.    Орки также от лошадей отказались и, должен признаться, купцы после этого облегчённо выдохнули. Орки этих лошадок раза в два выше были! Загоняли бы бедных до смерти!    Ёдур также решил не залезать на верховое животное. У него отношения с ними были... какими-то напряжёнными: лошади его шугались постоянно. Может, потому что он всю жизнь не моется - только так, раза два в год, по праздникам. Хотя его Уна вчера мыла... Ладно, не важно. Я бодро подошёл к гному и стукнул ему подзатыльник. Он выразительно поднял брови в недоумении, выражая такое искренне непонимание, что я лишь махнул рукой. А нечего меня сдавать каждому встречному-поперечному! Трепло бородатое! Но от Ёдура я всё же поспешил отойти: он показательно положил руку на топор...    В общем, верхом были только Бранд, Уна, да Вестейн. Я поглядел на проезжавшего мимо рыцаря. Тот кинул на меня тот же суровый взгляд, что и тогда, у костра. И, блин, задолбал уже смотреть на меня свысока! Нужно будет как-нибудь стереть надменность с его лица! Но, надо отдать ему должное, кажется, не сдал. Так что пока не стоит париться по этому поводу. И всё же с Вестейном надо поменьше разговаривать. А то он меня как открытую книгу читает.    В кустах что-то шевельнулось, и я тут же выстрелил в ту сторону. И плевать, что это всего лишь какой-то зверёк. И плевать, что все это видевшие пожимали плечами. Мне нужно было тренироваться. И для этого нужна практика. Ибо практика - мерило всего, без неё ничего не добиться. Новые стрелы, с нормальными наконечниками, в количестве сорока штук, мне дали купцы ещё вчера, бесплатно, в благодарность за спасение. Так что со стрелами теперь проблем не было. А вот лук... Конечно, сделан он из хорошего дерева, да и стрелять из него неплохо... Но только "неплохо" - не больше. А мне нужно отличное оружие. И лук, сделанный человеком, никогда до этого с деревом дела не имевшим, на скорую руку - никак нельзя назвать отличным оружием.    Поэтому стоит задуматься о том, чтобы приобрести себе новый, сделанный профессионалами, в той же Столице, лук. В Столице же должны быть какие-нибудь оружейные магазины? Судя по тому, что тут даже, наверное, ребёнок годовалый без оружия не обходится - думаю, должны. А вот где взять деньги? Вопрос...    Но этот вопрос мне продумать не дали: откуда-то спереди раздались крики. Что, нападение? Я уже собрался вытащить стрелу, но подошедший Ёдур остановил меня. Я непонятливо посмотрел на него: спокоен, как удав. Ну - я положил лук в колчан - ладно, тогда мне тоже не стоит волноваться.    Через минуту к нам прискакала из начала каравана Уна и, довольная, остановилась, подняв коня на дыбы. Любит же покрасоваться, а! Хотя красиво получилось - ничего не скажешь.    - Через сотню метров, на холме, уже можно увидеть Столицу. Осталось часа два пути - не больше! - и рыжеволосая поскакала дальше, говорить остальным.    Я решил не дожидаться, пока протопаю эти сто метров, и пустился вперёд лёгким бегом. Так что скоро я уже был на том самом холме, о котором говорила девушка, и смотрел на город, разинув рот. Я ожидал чего угодно, но только не такого...    И в который раз дивился такому парадоксу: тут люди чуть ли не дикие, с мечами, да топорами, но с вполне приличной, на уровне, канализацией, и ТАКИМ шикарным городом! Ох, видать, многое мне ещё придётся узнать.    Огромные, казалось, вздымавшиеся высоко в небеса, белые стены, за которыми виднелись шпили башен замка. От солнца, ярко горевшего на небосводе, создавалось ощущение, словно эти шпили - огненные стрелы, врезающиеся в облака. Даже птицы не смели летать на такой высоте. Мне сразу вспомнилась история про вавилонскую башню. Только здесь всё стояло крепко, на века, и никто не собирался рушить эту красоту. Чёрт, ну ни за что не поверю, что это построили те, кто только-только начал изучать строение ружей. У меня вообще с первого момента, как я осознал, где нахожусь и что этот мир из себя представляет, создалось впечатление, будто всё здесь уже было возведено: канализация, город, дороги... А потом уже появились люди, орки, эльфы, да не важно какая ещё нечисть здесь обитает! Важно то, что создавалось впечатление, как будто кто-то сделал скворечник, а птички в этот скворечник залетели. И решили остаться. А потом, прожив в этом скворечнике долгое время, стали считать это своим, даже забыли, что это не их рук дело.    Но всё это лишь догадки. Которые, кстати, отвлекли меня от рассматривания этого чуда. Интересно, а насколько красиво внутри? Жду не дождусь, когда мы окажемся в Столице!    Моё "жду не дождусь" вылилось в полтора часа томительной поездки, во время которой я просто сгорал от нетерпения. Архитектура, магазины, жилые дома - всё это было настолько интересно, что я чуть ли не прыгал от переизбытка чувств, будто маленький ребёнок. И ничего постыдного в этом не видел. Другой мир, другие технологии, другой взгляд на жизнь: всё это должно быть выражено в городе. И я, как оказалось, попал в самую точку.    Наша полудневная охрана ещё не подошла к концу, так что я шёл рядом с повозками, и в момент, когда мы въехали в Столицу, смог всё прекрасно рассмотреть, в отличие от тех дураков-купцов, что остались сидеть в повозках. Но их тоже понять можно: вряд ли они в первый раз в Столице. А я ж приезжий, турист, можно сказать. Поэтому мне было интересно всё.    Что я заметил сразу, так это полное отсутствие охраны. Ну, почти полное. Так, парочка стражников у ворот стоит, но больше никого. Хоть это, наверное, и оправдано: стены хрен пройдёшь, да и ворота были огромными, стальными, на цепях. Нас пропустили без разговоров. Своим зорким зрением я заметил, что зам главы гильдии перекинулся парой слов с охранником, тот уважительно поклонился, и дальше нас уже не останавливали.    Домики, мимо которых мы проезжали, представляли из себя беспорядочную мозаику. То бишь ни одного дома, похожего на другой, я не увидел. Магазины достигали в высоту максимум два этажа, жилые доходили до трёх этажей, а один раз я даже заметил и четырёхэтажный дом. У всех черепичные крыши, покрашенные то в жёлтый, то в зелёный, то в красный, то в синий, то в голубой цвет. Ух, аж глаз режет! А вот со стенами, точнее тем, что было на них - другая история. Здесь никаких ярких цветов почти не было: встречались разные оттенки, но в общем это были обычные, чаще всего охровых цветов стены. Но сколько же на них было орнаментов, барельефов! На одном из них я заметил изображение боя рыцаря с драконом. И если такие я видал на всяких старых средневековых замках на Земле, то здесь точно знал: всё, что изображено на этом барельефе - правда. И это придавала ему особую красоту.    Многие жители Столицы, из которых не все были людьми, подбегали к повозкам, расспрашивали у купцов, что везут. Те отвечали, но ничего не показывали, и так, пока караван не выехал на огромных размеров площадь, недалеко от того замка-гиганта, шпили башен которого я увидал ещё на холме. И вот тогда началась суматоха. Купцы выкладывали свои товары, красочно их расписывая для покупателей, к ним подходили, что-то спрашивали, торговались. Короче: обычный рабочий день на каком-нибудь базаре.    Я быстро оторвал взгляд от этой картины и продолжил рассматривать площадь. В самом её центре стояла огромная статуя, изображавшее некое подобие птицы, раскинувшей в разные стороны свои крылья. Такой я никогда не видел.    Сзади кто-то подкрался. Я оглянулся и никого не заметил. И только потом дошло, что нужно посмотреть немного вниз. Это был Ёдур.    - Что, понравилась скульптурка? - заулыбался гном.    - Ага, - я снова начал любоваться ею.    - Гномья работа, - гордо доложил Ёдур. - Изображает Святого Странника. Уж даже такая деревенщина как ты должна о нём знать. - На моё отрицательное покачивание головой гном схватился за голову. - Ну ты темнота-а-а! Ладно, может, моя миссия в этой жизни просвещать таких недалёких, как ты? Это ж Бог наш. А ты, Грош, видать, заядлый еретик. Ох, и тяжело тебе в жизни будет. Святой Странник - создатель всего сущего в мире. Раз в сто лет мы даже преподносим ему многочисленные дары, дабы он продолжал проливать свой свет на Империю.    - А почему он в виде птицы?...    - Ну ладно! - перебил меня гном, похоже, не услышав вопроса. - Наша работа на этом закончена. Деньги поделили. Тебе ничего на дадут, уж прости, ты в списках учтён не был. Но ты ж нас спас? Да-да, и не отнекивайся! Так что сейчас идёшь с нами в трактир, мы платим. Будем отмечать удачно законченную поездку!    Против желания гнома не попрёшь... К тому же давненько я не ел. А кто ж будет против халявного кутежа в трактире? Только дурак, а я себя таковым не считал. Может, и не прав, конечно, но всё же.    Трактир оказался прикольным на вид двухэтажным зданием с, как ни странно, бледненькой черепицей, но зато ярко-бордовыми стенами. Судя по тому, что на втором этаже было много окон, а весёлая музыка слышна лишь внизу - его сдавали под комнаты. Кажется, мои знакомые наёмники после плотного обеда собираются почивать здесь. По крайней мере, Уна во всю хвалила здешние кровати.    Вывеску над дверью трактира я прочитать не смог. Вот странно, а. Языки все понимаю, умею на них каким-то образом разговаривать, а читать не могу. Феномен за феноменом. Вернусь за компом - всё отдам ему на анализы, пускай мучается. Главное, не забыть.    Внутри было довольно мило и уютно: в просторном помещении располагалось много широких и длинных прямоугольных столов из какого-то дерева, выстроенные в три ряда, справа, у стены, находилось что-то вроде барной стойки, из-за которой периодически выбегала девица с кучей кружек в руках и сразу же убегала за новой партией. То, что здесь вообще была еда, я понял лишь по куче мясных тушек, висевших над "барной стойкой". А так можно было подумать, что здесь только алкоголь и раздают, ибо именно он и был популярен среди завсегдатаев трактира.    Кстати, о завсегдатаях... Вот что портило всю идиллию этого места. Они орали, дрались, бегали, приставали к официантке, выпивали всё содержимое своих не малых размеров кружек и бежали за новой порцией. Пожалуй, можно было опьянеть лишь от одного запаха, витавшего в воздухе.    Прямо рай алкоголика...    В трактире все посетители были людьми. Так что наша разношёрстная компашка сразу привлекла к себе внимание. Хотя, кажется, никто не буянил и колкие шуточки в сторону Ёдура не кидал (Тут просто тяжело сдержаться), а то я бы не дал гарантию, что их жизнь не оборвалась бы прямо здесь и сейчас. К нам подбежала краснощёкая, явно уставшая официантка, и провела за свободный столик у стены. Вестейн, пока мы ещё не сели за стол, успел что-то у неё заказать. Но официантка перебила его на полуслове, сказав: "Сейчас всё устрою".    А какой, оказывается, известный здесь человек этот Вестейн! Хотя в принципе это было не так уж странно. Паладин, и всё такое. А паладины, как я понял, не так уж и распространены на территории Империи. Пара десятков человек - плюс-минус парочка. Так что такого человека имело смысл уважать. Хотя я его ещё не настолько хорошо знаю, чтобы проникнуться таким уважением. Да и то время, что я его знал, не оставило в мыслях о рыцаре ничего хорошего.    Я умудрился сесть за стол так, что по правую сторону от меня уселся, заранее подложив под себя свой же шлем, чтобы хотя бы как-то выглядывать из-за стола, Ёдур, а слева предвкушающие пищу Хлив и Торберг. Как только бедная скамья не рухнула?! Вестейн, Уна и Бранд сели напротив нас.    Еду и напитки принесли почти сразу: да эта официантка просто умничка, нет слов! И какими же разнообразными были блюда: тут и кусочки мяса в каком-то соусе, и большущая округлая буханка хлеба, и какие-то салаты, грибы, овощи, рыба, чем-то напоминающая сёмгу, и, разумеется, как же без огромных кружек с неизвестным мне пойлом!    Если Ёдур, как, собственно, и орк, сразу же пригубили кружки, то я взялся за мясо, заедая его куском хлеба. Как я понял, каждый мог брать, что хочет. Эдакий шведский стол. А пустой желудок говорил о том, что зря они так поступили, ибо я буду есть много!    Покончив с мясом и хлебом, вдруг с удивлением осознал, что желудок теперь и так доволен. Ну и шикарно - пренебрегать дружелюбием наёмников не стоит. Так что на этом мой обед закончился, разве что... Я с недоверием поглядел на стоявшую предо мной кружку. Жидкость, которой она была наполнена до краёв, была какой-то тёмной, и в то же время прозрачной, со странным, идущим до самого потолка, паром. Чай? Ой, ой, что-то мне не хочется проверять.    Подозвав официантку, которая пулей оторвалась от своих дел и подбежала, попросил:    - Можно просто воды?    Если расширившиеся в изумлении глаза и раскрытый рот означают согласие, то я всё сделал правильно. Не, а что такого то, я же просто воды попросил!    - Ступайте, уважаемая. Нам повторить, - обратился к официантке гном, и та даже с каким-то облегчением, поклонившись, удалилась. - Ты чего нас позоришь?! - На этот рас слова предназначались для меня. Я посмотрел на уже немного "повеселевшего" Ёдура. - Это ж гномий эль! А ну, пей давай! Иначе станешь на голову короче, честное гномье! - Он схватил мою кружку и придвинул ко мне.    Мне ничего не оставалось, кроме как оглядеться в поисках поддержки, не найти её и взять в руки кружку с элем. Посмотрел ещё раз на жижу, которую с натяжкой назвал бы напитком, а не быстродействующим ядом, и, мысленно перекрестившись, сделал глоток.    Твою дивизию!!!    В горле как будто разорвался вулкан, больно ударило в мозг. Я закашлялся, каким-то чудом сумев поставить кружку с этой дрянью на стол, а не выбросить ко всем чертям. Словно издалека ко мне прилетел голос (Твари!) Ёдура, который одобрительно хлопал меня по спине:    - Ничего, в первый раз со всеми так! Зато теперь ты настоящий мужчина, Грош!    Я тебе дам: мужчина! Я тебе такого мужчину дам! Постепенно меня отпустило, я сел, держась руками за голову - слишком уж она трещала - и с ненавистью поглядел на гнома. А тот, как будто ничего и не было, принялся уже за вторую кружку - первая, которую он непонятно когда успел осушить, лежала рядом с ещё двумя, готовыми влиться в Ёдура.    Хотелось что-то сказать, больно стукнуть бородатого по лбу, и я бы так и сделал, даже не боясь, что он мне после этого может отрезать, как вдруг сквозь крики, треньканье кружек и топот расслышал чьи-то перешёптывания. Так-так, а это ещё что тут у нас? Со слухом у меня всё в порядке - ошибиться не мог, кто-то тут шепчется. А зачем кому-то шептаться? Разве что, если этому "кому-то" есть что скрывать.    Я огляделся в поисках источника шёпота, и довольно быстро его обнаружил: это был Вестейн. Он что-то шептал на ухо Уне, которая с серьёзным, даже хмурым выражением на лице его слушала, попутно осушая кружку с элем. Напрягая все возможности своих барабанных перепонок, я постарался игнорировать любые шумы, кроме тех, которые издавала эта парочка. И в итоге сумел кое-что разобрать:    - А ты уверен, - отставив в сторону кружку, сказала рыцарю Уна. - Что нам стоит ехать по той дороге?    - Разумеется, - продолжил нашёптывать ей на ухо Вестейн. - Эта дорога самая короткая. А ты же хочешь, чтобы мы поскорее добрались до деревни Кхорки? Ведь опоздаем хоть на день, и гонорар урежут в два раза!    Ха! А сам говорил: благие цели, благие цели! Деньги - вот твоя благая цель, говнюк! Делая вид, что попиваю эль, на самом деле лишь касаясь губами кружки, продолжил вслушиваться.    - Ну не знаю, - Уна закусила нижнюю губу, задумавшись. Блин, как же красиво она это делает! - Ведь тогда мы проедем в опасной близости от Проклятой Птицы.    Оп-па. А это что ещё за Проклятая Птица такая? Мне вдруг вспомнилась та скульптура, на главной площади, что меня так заинтересовала. А не связана ли она с этой Птицей? Вроде бы она напоминала кого-то типа орла... Да и, к тому же, я ничего не потеряю, если съезжу, посмотрю... Всё, решено:    - Я еду с вами, - прервал я разговор рыцаря с рыжеволосой, и те с каким-то лёгким оттенком удивления на лицах уставились на меня. Как, собственно, и все, сидевшие за столом.    - В смысле? - не поняла Уна, и я, поставив кружку, пояснил:    - Вы ведь едете в деревню Кхорки, что бы это ни было? А по пути проезжаете Проклятую Птицу. Я хотел бы на неё посмотреть.    Уна ещё с минуту разглядывала меня, словно не до конца понимая о чём идёт речь, а затем неожиданно рассмеялась, хлопнув Вестейна по спине:    - Смотри-ка, какой у парня слух! Нам надо научиться разговаривать потише! - ещё немного посмеявшись, она наконец успокоилась и обратилась на этот раз уже ко мне: - Проклятая Птица, если ты не знал, очень опасна. И к ней нельзя подходить слишком близко. Многие уже поплатились жизнью за это.    - И всё же, - я накинул на себя вид настоящего пофигиста. И это произвело впечатление.    - Ладно, я не против, - подумав, решила Уна, и посмотрела на Вестейна, чего-то ожидая.    Угу, похоже, он действительно здесь был главным, и без его согласия ничего решить нельзя. Рыцарь поднялся, глядя куда-то в сторону.    - А я против, - сухо проговорил он, заставив меня стиснуть ладони в кулак. - По пути могут попасться типы вроде табора Рорха, и что тогда? Он будет для нас обузой и тем самым угрозой.    - А ну, подожди-ка! - не выдержал я и тоже поднялся. - Я отлично стреляю из лука!    - И что? - спокойно отреагировал на это рыцарь. - А если к нам подойдут близко? Все здесь присутствующие умеют сражаться в ближнем бою. Ты должен прикрывать чью-то спину, и если к тебе подойдут близко, то лук не сильно поможет, и тогда ты - не жилец. А в таком случае не жилец и тот, кого ты прикрывал. Я так рисковать не могу.    Я стиснул зубы, еле сдерживаясь, чтобы не выругаться. Да явно было видно, что все его доводы притянуты за уши, что он просто не хочет видеть меня рядом. Боится. Да, точно, боится! Но разве объяснишь это всем? Вся команда наёмников сидела молча. Для них слова паладина имели вес. Тогда оставалось одно...    - А если я докажу, что могу сражаться в ближнем бою? - кинул я в спину уже собиравшемуся покинуть стол рыцарю. - Например, в рукопашной.    Вестейн обернулся и оценивающе оглядел меня. Мне показалось, или в его взгляде промелькнуло удивление? Что-то я часто всех в последнее время стал удивлять.    - Прямо здесь? - Удивлённо поднял бровь рыцарь, и я улыбнулся: значит, согласен.    - Да, прямо здесь, - никогда не думал, что мой голос может быть таким жёстким.    - Хорошо, - Вестейн пожал плечами и кивнул Бранду.    Тот поднялся, выходя из-за стола. Э-э-э, не понял?! Я то думал, что со мной рыцарь драться будет! Трус несчастный! Ну да ладно. В любом случае на попятную пойти не удастся.    Бранд кинул на ближайший стол куртку и рубаху, оголяя своё волосатое туловище и руки, оставив из одежды лишь обувь, да штаны с ремнём. Я последовал его примеру, также кинув к этой горе одежды и свой колчан с луком и стрелами.    А гости трактира, заметив сие действо, дружно, словно по команде, окружили нас, начав шуметь ещё сильнее и надоедливей. Все поняли, что сейчас произойдёт. Как только я снял рубаху, народ дружно заржал, разглядывая моё тело. Что, думают, что в моих сухих мышцах никакой силы нет? Как же они ошибаются!    Между прочим, мышцы у Бранда были пускай не как у Шварценеггера, но пообъёмистей моих. Да и взгляд был какой-то... суровый, злой, как тогда, на дороге. И что-то я сразу начал сомневаться: а правильно ли вообще поступил? Ладно, посмотрим, что мне дали тренировки у озера...    Сквозь толпу пробилась довольная команда наёмников. Всё-таки такое они не собирались пропускать. Я неожиданно заметил, что толпа образовала подобие круга. "Прямо настоящий ринг", - пришло мне в голову. Веселее всех был, разумеется, Вестейн. Он прокричал, стараясь перекричать толпу:    - Грош! Если ты победишь, - эти слова были сказаны с долей насмешки. - То я лично заплачу тебе шесть золотых!    Сказанное рыцарем явно взбодрило толпу: они начали делать ставки, что-то записывать, спорить. Удручённо обнаружил, что на меня никто не ставил. Что ж я, так невкусно выгляжу? Думают, у меня никаких шансов?    Краем глаза заметил подмигнувшего мне гнома. Он показал сначала на листок, на котором записывались ставки, а потом на меня, улыбаясь во все зубы. Да ладно?! Неужто на меня поставил, старый хитрец?!    Силы сразу словно влились в мышцы. Я вдруг понял, что должен, просто обязан победить! По-другому никак. И плевать, что против меня стоит профессиональный боец. Не думаю, что в этом мире хоть кому-то известна техника карате. В этом моё преимущество!    Бранд немного нагнулся вперёд, выставляя в стороны руки. Хм. Странно. Я принял классическую стойку карате, выставив левую ногу чуть вперёд, и обе руки со сжатыми кулаками перед собой, согнув в локте.    Между мной и противником воцарилось минутное напряжение. Как будто кто-то держал нас обоих на веревке. Натянутой веревке, из-за которой мы не могли двигаться: просто стояли, глядя друг на друга, не обращая внимания на свист и улюлюканье толпы, которая так хотела поскорее насладиться боем.    И Бранд решил всё-таки утолить эту жажду зрелищ. Его "верёвка" лопнула, и он, оскалив зубы, кинулся на меня, наклонившись вперёд, словно бык, собирающийся проткнуть тореадора рогами. Видимо, собирался схватить меня за ноги и повалить на пол. О, как всё запущено! А я, по его мнению, что, стоять и смотреть буду, что ли?    Я моментально ушёл в сторону, подняв немного в бок согнутую в колене ногу. И Бранд на ходу просто взял и врезался лицом в моё колено, рухнув на пол. А я в свою очередь тут же ретировался на другую часть "ринга", периодически попрыгивая на месте. Как там говорил сенсей? Постоянно быть в движении - вот что самое главное!    Бранд, кряхтя и держась за разбитый нос, встал и удивлённо поглядел на Вестейна. Тот ему кивнул. Ага, ясно с вами всё. Значит, рыцарь меня таким слабаком считал, что попросил моего противника не использовать удары - тупо бороться. Ну, а сейчас всё-таки разрешил Бранду драться в полную силу. И он воспользовался этой возможностью.    Я прыгал по всему "рингу", уходя о ударов противника, двигаясь вправо-влево, следя за каждым его движением. Но ни один его удар не находил цели: удары Бранда были пускай и сильными, но слишком долгими, размашистыми. Пока он заносил руку для удара, я уже был в другом месте. И мой противник начинал в открытую рычать! Что, попугать хочешь, а не выйдет! На!    Каждый боец, в боевом искусстве которого присутствуют удары по лицу, знает: ни за что нельзя разжимать зубы! То бишь, раскроешь рот - дашь противнику возможность сделать тебе бо-бо. Ничего личного, просто я не мог этого не сделать.    Когда Бранд в очередной раз раскрыл рот, издавая свой дикий, похожий на рычание, крик, я кинулся к нему, так что в какой-то момент мы чуть ли не прижались друг к другу, и ударил его локтем по нижней челюсти. И тут же отпрыгнул, удовлетворённо услыхав явственный хруст. В следующую секунду Бранд корчился на полу, держась за сломанную челюсть. Нет, я конечно пытался ударить аккуратно, но челюсть сломана - это точно! Да и скорее всего кость немного сдвинулась, но её вправить - пустяк!    Я продолжал прыгать на месте, ожидая, когда противник, пошатываясь, поднимется и, ещё раз потрогав челюсть, из-за которой его рожа теперь выглядела более устрашающей, зыркнет на меня полными злости глазами. Ну иди сюда, обезьянка, потанцуем...    Дальше, прыгая вокруг Бранда, я ощущал, как все упражнения, все ошибки, которые зафиксировал у меня комп - всё отпечаталось в голове, и я делал то, чего раньше просто не мог: я здраво мыслил в бою, успевая даже анализировать поведение противника. Все те теоретические знания, что я накопил за время обучения карате, все тренировочные сеансы у озера - всё это вылилось в бой с Брандом. Хотя стоит отдать ему должное: дрался он неплохо, правда всегда норовился перейти в борьбу.    Наконец, этот танец мне порядком надоел. Пора было завершать бой, и потому я встал на месте, ожидая атаки Бранда.    И нет никакого гула толпы, нет никаких криков, нет никаких изумлённых вздохов, даже частого стука собственного сердца, тяжёлого дыхания: всего этого нет. Есть только я и мой противник. И сейчас я собирался лишиться и противника тоже. Немного, кстати, удивлённый противник. Не ожидал, что я остановлюсь? А я такой непостоянный...    Но несмотря на удивление, злости у Бранда не убавилось, даже наоборот, и он, хрипя, на полном ходу налетел на бедного меня. Ничему жизнь не учит! Дерётся, потакая собственным инстинктам. Надо и головой порой думать: рукопашный бой - это тоже целая наука!    Нырнул ему под руку, на ходу, нанеся удар рукой по солнечному сплетению и, когда противник, охнув, развернулся, я зафиксировал пальцы руки плотно сжатыми и нанёс удар ребром ладони по кадыку.    Не успел подивиться мощи его шеи: Бранд не упал, не начал задыхаться, как бы на его месте случилось с человеком - нет, он лишь, закашлявшись, с яростью нанёс удар. Последний удар, который всё-таки нашёл свою цель в лице моего левого ребра. Сразу по всему телу пробежала цепной реакцией дикая боль, на которую в пылу боя я не стал обращать внимание. И, схватив руку Бранда, используя её в качестве некой опоры, нанёс удар ногой в голову.    Всё это произошло практически мгновенно, а в следующую секунду я уже стоял посреди "арены", глубоко вдыхая воздух, а предо мной на полу лежало бессознательное тело Бранда. Все крики стихли. В трактире воцарилась загробная тишина. Всё. Всё кончено. Я победил.    И как только я это осознал - на тело навалилась такая усталость, а бок вдруг так сильно заболел, что я начал падать. Всё вокруг поплыло. Но кто-то сзади подхватил меня и подтащил к скамье, на которую я благополучно сел. Как ни странно, это был Ёдур. А он очень силён для такой малявки!    Пелена тишины спала также неожиданно, как и легла на это заведение: все стали кричать, но на этот раз споря, говоря о том, что требуют реванша, что-то там про деньги... Вестейн с привычной маской спокойствия на лице попросил орков убрать Бранда, а Хлив отдельно полечить его. Правильно. И несмотря на то, что проиграл, рыцарь вёл себя спокойно и разумно. Ну как спокойно... Я то знал, что за этой очередной маской скрывается самое настоящее раздражение.    - Ну, молодца, Грош! Я знал, что ты не подведёшь Ёдура! - хлопнул меня по плечу, заставив ойкнуть, гном, и развернулся к толпе. - Так, ребята, достаём бабло! Давайте, давайте, выворачивайте карманы! И, между прочим, Вестейн, где обещанные шесть золотых, а?!    Ох ты, предприниматель. Я усмехнулся. Ему бы торговцем пойти работать, а он в наёмники подался. Гном обходил каждого, тыкал в список, если кто-то отнекивался, и нагло выставлял руку с раскрытой ладонью, требуя деньги. И никто не стал спорить. Оно и правильно. Я б тоже не рискнул спорить с тем, у кого на ремне висит хорошо заточенный топор...    А я, значит, был чем-то вроде способа подзаработать? А, ладно уж! Плевать мне пока на деньги. Главное, что Вестейн, который, кстати, также недовольно отсыпал свои шесть золотых в загребущие ручищи Ёдура, всё-таки возьмёт меня с собой.    Толпа начала расходиться, а ко мне притопал довольный - лыба во всю рожу - гном, выставив перед собой ладони, в которых лежала, поблёскивая, горка монет.    - Денежки... - глядя на горку, словно заворожённый, протянул гном, опомнившись лишь когда заметил мой насмешливый взгляд. - Не, а чего? Деньги - они и в эльфийском лесу деньги! Всегда пригодятся. Кстати, вот, тут твоя доля. Если не учитывать шесть обещанных золотых от Вестейна, то ещё получается два золотых - это твой процент от выигрыша, всё-таки ты ж старался!    Я принял восемь золотых монет и, подняв куртку, которая, видимо, во время суматохи оказалась на полу, положил их в её внутренний карман, мысленно недоверчиво покачивая головой. Что-то гном темнит. Там выигрыш огромным быть должен - там разница между "за" и "против" была большой, и не в пользу "за" - то есть меня. Так что скорее по проценту мне полагалось ещё как минимум два золотых, но это уж я говорить Ёдуру не стал. Пусть радуется.    Куртку с рубахой просто взял в руки - одевать не хотелось, душно. А колчан привычно закинул за спину. Поднялся, облегчённо обнаружив, что ничего серьёзного мне Бранд сделать не сумел, разве что в районе левого ребра чуть-чуть гудело...    - Да, кстати, - гном обращался ко мне, но смотрел на монеты в руках, словно до сих пор не веря, что так легко получил эти деньги. - Вестейн просил передать, что он снял нам весь второй этаж. Каждому по комнате, кроме Торберга и Хлив, разумеется - для них одна комната. Поднимешься по лестнице, и твоя - первая справа.    Я лишь благодарно кивнул. А я-то думал, где мне эту ночь провести! А тут - на тебе. Да ещё и Вестейн... Странный он всё-таки. Порой говнюк говнюком, но и благородство всё-таки у него не отходит на задний план. Не пойму я этого человека, даже пытаться не стоит!    Между прочим, первый этаж был уже пуст. Остались лишь убирающая со столов официантка, я, да Ёдур. Поэтому решил всё-таки оставить гнома любоваться своими сокровищами, да отправиться спать. Судя по всему, завтра будет трудный день. Надеюсь, не будут поднимать рано утром, хотя надежды были слабые...    Официантка меня проводила, периодически уважительно и с интересом поднимая взгляд на мою персону, но тут же уводя его в сторону. Смущается, что ли? Видела мой бой с Брандом? Что, неужели я его прямо настолько круто уделал? Я то думал, что у нас бой скучно прошёл, так сказать, традиционно. Удар-удар, уход в сторону и так далее. Я сам когда по телику смотрел соревнования по боевым искусствам, от скуки порой даже засыпал. Видать, я даже о себе ещё многое не знаю... Эх, жалко не заснял это на камеру компа! Было б интересно посмотреть, учесть новые ошибки.    - Мы пришли, - проговорила мне официантка своим тоненьким голоском, указывая на дверь по правую руку от меня. Она вновь глянула на мой торс и почти сразу отвернулась. Надо бы пореже с обнажёнными частями тела ходить, что ли... а то смущаю народ, аж неудобно как-то.    Поблагодарив её, сказал, что она может идти, и та облегчённо сбежала вниз по лестнице. А что, всё равно приятно: какое-никакое, а внимание...    Комната была хорошей. Вот именно что хорошей. А то бывал я во всяких там шикарных гостиницах по долгу службы в корпорации, так там даже прикоснуться к чему-либо было страшно! А тут... запахло домашней обстановкой. Кровать у стены, широкая, на вид довольно мягкая, с чистым бельём, у кровати висит зеркало. Слева шкаф с какими-то книгами. Подошёл и взял в руки одну, с красивым красным переплётом. Нет, не понимаю, что написано. Обидно. Положил обратно и сел на кровать, кинув колчан с одеждой на пол. Ничего, тут чисто, явно ежедневно прибираются, ничего с вещами не случится, если одну ночь на полу полежат.    За окном, небольшим и узким, виднелся город. Много-много маленьких домов, уходящих вдаль, а вдалеке стены-великаны, за которыми прячется солнце, окрашивая небо во все возможные оттенки красного. Закат. Как красиво...    Я на некоторое время забыл про все проблемы, про то, где я, и что собираюсь делать дальше. Я просто смотрел и ценил красоту - всем сердцем, всем душой. Как будто глядел не в окно, а на картину, прекрасную, сделанную гениальным художником картину. Это не то, что я видел тогда, в баре, разговаривая с Пашей - совсем не то. Это было прекрасно.    Скрипнула дверь. Я поморщился. Блин, и кто решил помешать мне наслаждаться красотой?! Я что, забыл дверь на засов закрыть?    Дверь захлопнулась, и я увидел Уну. Зачем она пришла? Не важно. Главное, что теперь я любовался другой красотой. Другой, но красотой. Рыжеволосая улыбнулась - я невольно улыбнулся ей в ответ. И она сделал то, что так и не сделал я: закрыла дверь на засов. Почему? Что происходит?    Только сейчас, оторвавшись от рассматривания её прекрасного лица, осознал, что на ней нет одежды. Совсем.    Меня когда-то спрашивали, какой я представляю себе Богиню Природы. Ну, как она выглядит? Я не мог дать ответа. Тогда не мог. А сейчас я прекрасно знал, как Она выглядит, ибо Она сейчас стояла прямо передо мной.    Её сильные, прекрасные ноги, плавно переходящие в талию, широкие плечи, вздымающаяся грудь, сильные, крепкие руки. С улыбкой нахожу, что девушка почти на голову выше меня. Странно, раньше этого не замечал. Она подтянута, она красива. От неё так и веяло силой, красотой, природой... Хотя нет - она сама была природой!    Я вдруг вспомнил всех тех изукрашенных, глупых и пошлых фиф, с которыми когда-то имел несчастье познакомиться слишком близко. И все они меркли перед Уной. И все они казались теперь такими ничтожными и ненужными. Зачем нужны они, когда есть Богиня Природы?    Она медленно, но уверенно подошла ко мне и, не говоря ни слова, села на колени, прижав к себе и наградив страстным поцелуем. Она не сказала ни слова. Просто поняла, что я тот, кто ей нужен - вот и все. Вот так просто, без подарков, без глупых ухаживаний. Просто знала, что поступает правильно.    Она сильным толчком уложила меня на кровать.    Нужно ли говорить, что этой ночью я почти не спал?             Храм Ищущих.       Ингрид скользнула через тьму зала и плавно, словно лебедь, плывущий по воде, оказалась у алтаря.    Свет в зале храма Ищущих был тусклым, и исходил лишь от двух факелов, висящих по обеим сторонам от алтаря. Но Ищущим и этого света было много: они прекрасно видели в темноте.    Ингрид стянула с себя капюшон, открывая залу свои короткие тёмные волосы и молодое, прекрасное лицо, которое словно сняли с картины художника, рисующего лишь Афродит. Она подняла свой взор на алтарь, а точнее, на того, кто восседал на нём.    - Госпожа Хельга, - Ингрид вытянула руку со сжатым кулаком вперёд, чуть наклонив голову в поклоне, выражая тем самым своё глубокое уважение.    - Говори, - голос Хельги, скрывавшей своё лицо в тумане, образованном магическим куполом, разлетелся по всему залу, заставив темноту дрогнуть.    - Всё дело в Землянине, госпожа, - начала свой доклад Ингрид. - Он появился там, где нужно. Я сделала всё, для того, чтобы заклинание сработало как надо. Я следила за ним некоторое время. Но потом, убедившись, что он затерялся в лабиринте канализации, сняла слежку. И некоторое время считала, что его больше нет: съели Крысолюды, или добили жажда и голод. По крайней мере, с остальными всегда было именно так. Но...    - Но? - Хельга не любила, когда тратят её время попусту.    - Но он выжил. Я не знаю как, но выжил. И даже сумел выбраться на поверхность! - Ингрид потупила взор. - В этом моя вина, госпожа. Но позже, когда я почувствовала, что в канализации его нет, начала прочёсывать Императорский лес, и у одного из лесных озёр обнаружила лоскуты ткани от одежды, принадлежавшей Землянину, а также шалаш, построенный прямо у озера. Нет сомнений, это был он. Я пошла по свежим следам, и тогда наткнулась на торговый караван. Он шёл из Южного королевства. Землянин пристроился к нему. Я наблюдала из-за деревьев: к каравану были приставлены паладин, два орка... госпожа, я не могла к нему подобраться! - Попыталась оправдаться Ингрид, но госпожа вскочила с алтаря, заставив её заткнуться.    Хельга провела своими длинными когтями по поверхности алтаря, оставив на нём четыре глубоких линии. За магической пеленой на её лице нельзя было разобрать, что она чувствует, а голосом она это никак не показывала.    - Скажи мне, девочка моя, - наконец проговорила Хельга, почти шёпотом, но тьма всё равно опасливо задрожала. - Почему нас называют Ищущими?    - Госпожа? - удивлённо посмотрела на Хельгу Ингрид.    - Нас называют Ищущими, - продолжила госпожа, которой, казалось, ответ от этой девчонки, что сейчас глядела на неё умоляющим взглядом, был не нужен. - Ибо мы ищем способ спасти всех. Спасти все миры от рабовладельческого крыла Странника. Тебе должно быть это прекрасно известно. А сейчас Землянин, пускай и с самым маленьким шансом, но может что-то противопоставить нам. А ты не смогла ничего сделать! Я не хочу тебя видеть больше. - Она устало упала на алтарь. - Согласна ли ты продолжить миссию Ищущих?    - Госпожа... - уже чуть ли не рыдала Ингрид.    - Я повторяю вопрос: согласна ли ты продолжить миссию Ищущих?!    - Да...    Ингрид накинула капюшон, и в этот момент её окутало тусклое свечение, а в следующее мгновение девушки уже не было в зале. Она там, куда её отправила госпожа.    Хельга устало вздохнула. В последнее время ей слишком часто приходится пользоваться собственными силами, а практики не было так давно, хотя силы ещё бурлили в её старом теле... Но эти дуры, которых она взяла в Ищущих, на которых возлагала большие надежды, ни на что не способны. Но не все...    - Рагнхильд! - устало крикнула Хельга во тьму.    Из которой сию же минуту вынырнула фигура в чёрном капюшоне, вытянувшая руку со сжатым кулаком вперёд и проговорившая хриплым женским голосом:    - Слушаю Вас, госпожа.    - Отправишься в Столицу. И найдёшь Землянина. Уж на это ты способна. А затем... ты и сама прекрасно знаешь, что делать.    - Да, госпожа, - но эти слова Рангхильд уже растворились во тьме зала.    Хельга оглядела пустующий храм. Храм Ищущих. И почему-то испугалась. К ней вдруг пришло видение: храм рушится, сама она лежит в грязи и крови.... А Ищущих нет.    Тяжело дыша, она скривилась. Нет, Землянин должен быть убит. И она сделает всё, что для этого потребуется!      ГЛАВА 5       - Знаешь, а в этой позе ты очень сексуально выглядишь, - хихикнула Уна, заставив меня покраснеть.    Ну, на шпагат я сел, чего такого то? Обычная утренняя разминка: надо поддерживать форму, а то что-то я забросил тренировки, а это не есть хорошо.    На странность, я выспался. Хоть и спал где-то час. Всё остальное время Уна отчаянно не давала мне заснуть. Но эта ночь будто влила в меня сил, так что чувствовал я себя прекрасно. Посему утренняя разминка прошла на "ура" - я даже успел по городу побегать, заставив удивлённо глазеть на меня торговцев, ранним утром разворачивающих свои палатки. Похоже, здесь утренняя пробежка была не популярна.    Я встал со шпагата, услышав за спиной разочарованный вздох девушки. Ничего, ещё насмотришься... Подойдя к зеркалу, оглядел себя. Чёрт. Борода отросла - мама не горюй! И как Уна могла целоваться с такой "щёткой"? С волосами то же самое. Стали уже ниже плеч опадать. И по какой причине - непонятно. Какая-то аномалия? Ладно, уж о чём, а о своей волосатости сейчас мне стоит волноваться в последнюю очередь.    - Кхе-кхе!    Я повернулся на показательный кашель Уны и улыбнулся её не менее показательному похлопыванию по пустой части кровати.    Как только я лёг обратно к ней, рыжеволосая прильнула ко мне всем телом, обхватив руками, и положила голову мне на грудь. Мы некоторое время лежали вот так, в тишине. За окном просыпался город: на улицу выходили люди (И нелюди тоже), открывались магазины, послышались чьи-то громкие разговоры. Но в комнате всё равно сохранялась атмосфера тишины и спокойствия. Я вообще заметил, что с Уной чувствую себя спокойно, и мне постоянно кажется, что так оно и должно быть, что я всё делаю правильно.    - Ты ведь не бросишь меня? - неожиданно нарушила тишину рыжеволосая.    Я вздрогнул. Это с чего она вдруг?! Нет, конечно, у меня пока даже в мыслях не было с ней расставаться, но всё же я спросил:    - А что будет, если я тебя брошу?    - Я сломаю тебе ключицу, - нежно промурлыкала Уна и прижалась ко мне ещё сильнее.    Да уж, мне ещё никто так в любви не признавался. Своеобразно, конечно, но действенно. Кто ж такую женщину бросит!    Кстати, я вдруг понял, что давненько не мылся. После того, как покинул озеро, вообще к воде не прикасался. И чувствовал себя, как настоящий бомж. Уна, на странность, выглядела довольно чистой. Она что, втихую от меня мыться ходила? А почему мне никто не сказал, что тут есть возможность принять душ, или хотя бы что-то, на этот душ смахивающее?! Надо исправляться!    - Здесь есть где помыться? - решил уточнить я у девушки, поглаживая ту по волосам.    - Ты что, с неба свалился? - ответила вопросом на вопрос Уна. Ого, да все меня на раз-два секут! Похоже, я и впрямь для них довольно странный. Но всё-таки тут же рыжеволосая ответила: - Внизу, во дворе, есть маленькое озерце. Там все и моются.    Вот так, значит! Значит, все тут моются, один я, да и, скорее всего, Ёдур, как бомжи ходим! Нет, так дело не пойдёт.    Уна опять что-то расстроенно промычала, но я уже закрывал за собой дверь, выходя в коридор. То, что на мне не было одежды, меня не особенно беспокоило. Ещё, кажется, никто не проснулся, так что я своим видом никого мучить не стану.    Это озерце найти оказалось не так уж сложно: нужно было спуститься на первый этаж, выйти через чёрный ход и - вуа-ля! - я уже стою на мокрой траве в небольшом по своим размером дворике, окружённом частоколом. Посреди этого дворика и находилось то самое озеро, которое на самом деле представляло из себя маленький бассейн, даже не бассейн, а джакузи, в котором смогло бы поместиться лишь человека три-четыре, ну... или один орк.    Оглядел воду: вроде нормальная. И это несмотря на то, что здесь мылось столько народу. Интересно, как это? Может, тут есть что-то вроде стока, а потом из куллеров, или бочек - уж не знаю, что здесь в ходу - подаётся новая, чистая вода? Окей, плевать. Главное - что чистая.    Я с наслаждением погрузился в прохладную воду с головой, обтирая себя с головы до ног, прогоняя всю ту многочисленную армаду грязи, что успела налипнуть на меня за время путешествия до Столицы. И, чувствуя себя обновлённым - вот чего можно добиться одним лишь мытьём и ощущением чистоты тела - вынырнул из воды.    Чтобы тут же нырнуть обратно.    Кинжал, который я заметил в последний момент, лишь каким-то чудом вонзился в землю над головой, отрезав мне клочок волос на макушке. Что за?! Я не успел заметить, откуда прилетел кинжал, так что... Стоп, а с чего я взял, что тот, кто метнул в меня это оружие, не достанет меня и под водой?! Что за глупая попытка спрятаться в озере?!    Словно в ответ на эти мысли в воду влетел ещё один кинжал и, пускай толща воды его и затормозила, больно кольнул меня в правое плечо. Твою мать! Ну всё, кто бы ты ни был - ты меня разозлил!    Одним сильным рывком я вынырнул из воды на землю, сделав перекат, и вовремя: очередной кинжал вонзился в землю прямо в том месте, на котором я находился мгновение назад. Кто и зачем?! Когда я успел кому-то насолить здесь?!    Вдруг, когда я отпрыгивал от очередного метательного оружия в сторону, в голове пронеслась мысль: Вестейн?! Решил всё-таки расправиться со мной?! Но когда я давал ему такой повод! Не важно! Сейчас я покажу этому трусу, что нападение на меня без последствий не обходится!    Очередной кинжал пролетел у самого носа, но зато теперь я хотя бы знал, где находится нападающий и, резко затормозив, кинулся в том направлении. И да - я увидел того, кто посмел на меня напасть.    Этот человек (А человек ли?) прятался в тени трактира, прижавшись к стене. Одет во всё чёрное, лицо скрывала маска и натянутый на лоб капюшон. И, несмотря на то, что я не мог видеть его лица, явственно почувствовал, что нападающий если не испугался, то оторопел, не ожидая, что его цель вдруг кинется к нему.    Но его оторопь прошла так же быстро, как и появилась, и не успел я пробежать и пяти метров, как в меня полетел следующий кинжал. "Откуда ж он только их берёт!" - успел подумать я, на бегу заваливаясь в сторону, стараясь уйти от прямого попадания в грудь - похоже, туда оружие и летело.    Правда полностью уйти от кинжала у меня не получилось: он вонзился мне в левое плечо, заставив крикнуть, но не остановил, и в следующую секунду, превозмогая пульсирующую боль в плече, я прыгнул на противника и повалил его на землю. Каким-то образом, он вдруг оказался надо мной, а сам я лежал на земле, и пальцы нападающего крепко стиснули мою шею.    Капюшон слетел с убийцы, и, задыхаясь и пытаясь освободиться от стальной его хватки, я успел удивиться женским глазам и ресницам нападающего. Так меня что, пытается убить женщина?! Даже как-то обидно...    Вдруг сквозь туман, покрывший мои глаза, я успел заметить, как брови нападающего вдруг поднялись, зрачки расширились, а пальцы перестали сжимать шею, и убийца медленно сполз с меня, свалившись на землю. Из спины у него (Или у неё?) торчал кинжал. Кажется, один из тех, которыми в меня и швырялись. Но кто...    - Грош! - ко мне подбежала успевшая одеться Уна и крепко обняла - так крепко, что кости чуть не треснули. - Всё в порядке?!    Так вот кто метнул кинжал.    - После твоих объятий - не очень... - прохрипел я, поглядывая на труп.    Она наконец отпустила меня и пристально оглядела, ахнув:    - Да у тебя же кинжал из плеча торчит!    - Ничего страшного, Хлив с этим разберётся-а-а-а!!!    Не, ну нормально, а?! Она просто бесцеремонно выдернула его! Тут же из плеча полился фонтан крови, а у меня всё потекло в глазах...    Когда я очнулся, то обнаружил, что Уна заканчивает перевязку плеча. Видимо, оторвала кусок от выглядывающей из-под доспеха ткани. Сказать бы ей что-нибудь нравоучительное! Но решил повременить с этим. Подуться на девушку можно будет и потом. Вроде я не так сильно от этого убийцы пострадал - больше пришлось испытать из-за Уны. Кстати, об убийце: я приподнялся и подошёл к трупу. Оглядел, и ничего нового для себя не увидел. Тогда поступим по-другому.    Превозмогая отвращение, выдернул из его спины оружие и кинул Уне. Та без лишних вопросов поймала его и стала разглядывать.    Я в свою очередь перевернул тело и стянул с его лица маску. М-да...    Всё-таки это была девушка. С мужиковатым лицом, но всё же девушка. Ладно, зато, по крайней мере, теперь я точно знаю, что не Вестейн пытался меня убить. По лицу о ней можно было сказать лишь то, что она человек. Тогда будем глядеть дальше... У неё под курткой оказалось несколько вместительных карманов с закреплениями - видать, здесь она и прятала свои кинжалы. Кстати, в арсенале у убийцы осталось ещё пять кинжалов, то есть не напади я на неё, то ещё пять раз мог быть проткнут одним из этих оружий. А может у неё ещё нечто подобное было припрятано? Дальше я смотреть не стал: лишь прикрыл девушке глаза.    - Вот зачем нужно было её убивать?! - разозлился я на Уну, закончив осмотр трупа, и не найдя ничего полезного. - Она могла бы нам многое рассказать! Откуда она, кто её послал, и зачем!    - Ну не обижайся, Грош, - проговорила рыжеволосая таким голосом, словно забрала последнюю конфетку со стола, а не чью-то жизнь. - Зато смотри что я нашла. - Она протянула мне принадлежавший убийце кинжал и ткнула в его рукоятку. На рукоятке было вырезано очертание руки со звездой в центре. - Знак Ищущих. Видимо, она одна из них.    - Ищущих? - вся злость куда-то пропала, и я с интересом оглядел кинжал. - А вот с этого места поподробнее...    Скрипнула дверь, и мы с Уной отвлеклись от рассматривания оружия, вперив взгляд в вошедшего во двор Ёдура.    Гном хмуро оглядел труп девушки, остановил на некоторое время недовольный взгляд на мне (Пора отвыкать ходить без одежды) и требовательно зыркнул на Уну, буркнув:    - Я что-то пропустил?             Вестейн арендовал в Столице повозку с запряжённой тройкой лошадей. Повозка была не меньше, чем у торгового каравана, так что все мы в ней прекрасно разместились, учитывая ещё и то, что рыцарь исполнял роль кучера.    Как выяснилось, в деревню Кхорки они ехали по просьбе тамошних магов. Они обнаружили какие-то залежи заряженных магией минералов, но в пещерах, где эти залежи, собственно, и находились, уже были свои хозяева. И у этих хозяев наблюдались нехилые зубки, да коготки. Я удивился тому, что маги сами с ними не могут расправиться, но выяснилось, что по роду своей деятельности эти маги скорее принадлежали к учёным, нежели к воинам, и магия у них была направлена далеко не в военное русло.    Уна обещала мне, что вернутся они завтра, потому что задание то пустяковое. И посоветовала мне переместиться в другой трактир - "У Кабана". Этот трактир найти, по её словам, будет нетрудно, денег там пускай и дерут неслабо, но в прежний трактир могут заведаться гости из Ищущих. Так что лучше перестраховаться.    Эти Ищущие, между прочим, сильно меня волновали. Мы с Уной и Ёдуром решили на эту тему не распространяться. А сам гном, похоже, знающий очень многое, вместе с рыжеволосой успел мне кое-что поведать об этих Ищущих.    Судя по всему, знали то о них не так уж и много. Ищущие являлись некой сектой - какие-то фанатики, считающие, что Святой Странник - то бишь здешний Бог - зло, которое нужно уничтожить. Правда, никто кроме самой этой секты, не знал, как это можно сделать в принципе. Они никому не принадлежали, сохраняя нестабильный нейтралитет. И, хотя в Ищущих могли входить существа любых рас, с эльфами, которые эти расы так не любят, они общались довольно дружественно - по крайней мере, так докладывали на границе. Короче, опасные ребята, по ходу дела. Эх, жалко всё-таки, что Уна убила ту Ищущую! Хотелось бы знать, зачем это я им понадобился. Кажется, наследить особо я пока даже и не успел.    Я "сохранил" себе в памяти по любому разобраться, что это за секта такая, да с чем её едят. И обязательно забрать родимый комп! Столько инфы свалилось за такой короткий срок, а моих мозгов для её анализа не хватает!    Бранд, между прочим, чувствовал себя прекрасно - Хлив постаралась. И после того боя не стал относиться ко мне, как я того ожидал, с ненавистью, а наоборот: кажется, мы с ним подружились, или что-то вроде того. Я наконец услышал его голос - низкий, поставленный и даже красивый - чем всех изрядно удивил. Позже мне шепнули, что вообще мартгроы сами по себе существа неразговорчивые и любят держаться в стороне, а Бранд - так вообще рыба рыбой! Из него и слово-то одно вытянуть тяжело - а тут он со мной общаться начал, даже проявлять намёки на дружбу.    Ну и ладно, друзья в любом мире пригодятся. А друзья, умеющие сражаться - и подавно. Что ж, похоже, тот бой был не просто битьём по мордам - он был чем-то вроде признания. Признания меня, как равного. И я этому несказанно радовался.    Хлив, как только я снял куртку в повозке, страдая от жары, тут же увидала моё перевязанное плечо и, не обращая внимания на мои отнекивания, всё-таки принялась его лечить. И я засмотрелся на очередное чудо.    Во-первых, боль, которая всё не прекращалась, начала утихать. Во-вторых, рана - так вообще медленно затягивалась. Как сказала мне оркша, такие раны для неё - пустяк. Так что справится за пару минут. И я решил не терять эти пару минут даром, а снова попытаться включить своё "зрение", при котором я умудрялся видеть сверкающую энергию внутри Хлив.    И у меня получилось.    Я чуть не зажмурился от вспыхнувшего в моих глазах света. В прошлые разы я всегда видел эти энергетические потоки лишь издалека, а сейчас они были так близко, совсем рядом! Опять то же самое: сверкающие полосы света проходили по всему телу оркши, вливаясь на полную катушку в её руки, из которых ударялись в кисти, и потом уже выливались на моё плечо, словно цепкие руки хирурга излечивая рану. Здорово! Этот момент тоже стоит изучить, а пока... Почему бы не воспользоваться шансом и не переговорить с Хлив по поводу способности магичить?    - Слушай... - обратился я к оркше, не в силах оторвать взгляд от свечения, исходившего из её рук. - Можно задать вопрос?    Хлив подняла на меня взгляд, на секунду потеряв концентрацию, и свет в её ладонях потух. Ох ты. Неужели не ожидала, что я к ней с расспросами полезу? Но Хлив тут же снова сосредоточилась на магии, магический свет вновь полился на моё плечо, а сама оркша прорычала (Как ни странно, довольно дружелюбно):    - Конечно, нет проблем.    О, раз нет проблем - вот и ладненько!    - Эти линии света по всему твоему телу, - решил начать я с наболевшего. - Они бывают только у магов?    - Линии света? - Оркша мгновение размышляла, словно не до конца осознавая, что я спросил, а затем недоверчиво сощурилась. - Да, только у магов. Из них маги и создают свои заклинания. Конечно, бывает, что маг может спрятать свою магическую энергию, иными словами, скрыть её в тени, чтобы казаться обычным человеком, но на это тратится большое количество энергии, так что это делается довольно редко. Послушай, Грош...    - Чего? - я состроил лицо невинного ангелочка.    - Для того, чтобы видеть энергию мага, нужно обладать неплохим уровнем магического мастерства... Ты что, маг?    Оп-ля, приехали. Орк Торберг, внимательно следивший за нашим разговором, прожог меня подозрительным взглядом и положил на колени свою дубину. Да меня тут что, все подозревают в чём-то, что ли?! Пора исправлять положение! А вообще интересно получается: так может быть...    - А ну-ка, Хлив, посмотри: есть ли у меня какая-нибудь магическая энергия? - с надеждой в голосе спросил я у оркши.    Та кивнула и всмотрелась куда-то вглубь меня. Некоторое время она так и сидела, молча, а затем расслабилась и отрицательно покачала головой.    - Нет. Не вижу. Вообще бывает, что кто-то видит магическую энергию, а сам никакими способностями не обладает. Тогда у такого человека в роду был кто-то, кто обладал необычными способностями. Хм, Грош, - она насмешливо сощурилась. - Или, может, ты очень хорошо свою энергию скрываешь, а?    - Да не, какой уж там, - вздохнул я.    Этот ответ, похоже, удовлетворил как Хлив, так и Торберга, который, кажется, уже собирался меня стукнуть по голове своим оружием. Да что ж они - как что, так сразу за оружие!    В роду был кто-то, кто обладал магическими способностями?... Вообще мне рассказывали, что у меня прабабка колдовством занималась. Ну, там, на картах погадать, порчу снять, проклятие наложить. Не, бредятина. Не думаю, что она действительно настоящей колдуньей была. А вообще жалко. Я то уж понадеялся, что магичить смогу. Видать, не судьба.    Повозка остановилась. Что, уже? Вестейн всунул свою голову под навес и кивнул мне. Да, уже. Обидно, я бы ещё с Хлив по поводу магии поговорил: интересно ж, просто жуть! Ладно, тогда как-нибудь в другой раз.    Вздохнув, я, не прощаясь, покинул повозку и потянулся. Всё тело после долгого сиденья болело, да и нужно было разогнать кровь. Плечо, кстати, полностью прошло: спасибо, дорогая Хлив!    Из повозки за мной вышла Уна и нежно - учла прошлую ошибку - обняла. И, отодвинув меня от себя, дала такую пощёчину, что я чуть не свалился на дорогу, а голова закружилась.    - За что?! - искренне не понял я, уставившись на скрестившую руки на груди Уну.    - А это чтоб знал, что тебя ждёт, если умрёшь! - грозно сдвинула брови рыжеволосая.    - Так если я умру, - потирая жгущую огнём щёку, пробубнил я. - То мне твои пощечины не страшны будут.    - А я тебя на том свете достану, - показала мне кулак Уна, и я улыбнулся.    Всё-таки это любовь.    - Но я не понимаю, почему ты так боишься этой Проклятой Птицы?    - Ох, Грош, - вздохнула девушка. - Это, конечно, всё слухи, но многие говорят, что, проходя близко от Птицы слышали чьи-то голоса в голове. Говорят, это голоса погибших, что расстались с жизнью, когда Птица упала с небес. А один пастух, плюнувший на предостережение голосов, подошёл слишком близко к ней, и... и умер на месте. Его убило ни стрелой, ни мечом, ни копьём! Просто что-то проделало в нём дыру - вот и всё.    - Ну я то поумнее всяких пастухов, - постарался я засмеяться. Получилось ненатурально.    - Буду надеяться, - закусила нижнюю губу Уна и указала вправо, в чащу леса. - Пойдёшь в том направлении и выйдешь к Птице. И не смей умирать, а то я тебя убью! - Она чмокнула меня в губы и запрыгнула в повозку, в последний момент высунувшись обратно. - И не забудь: трактир "У Кабана"!    Повозка тронулась, удаляясь всё дальше и дальше, пока совсем не скрылась из виду.    М-да - я осмотрелся - зря всё-таки не взял хоть какое-то оружие. Свой лук и стрелы оставил в трактире. Их кто-нибудь найдёт и порадуется, ничего плохого в этом нет. А я уже давно решил обзавестись новым оружием. Вот только так и не удосужился этим заняться. Времени не было. И сейчас жалел об этом. В лесу ж кто угодно может гулять, и не только разумные существа. Да мне ещё обратно драпать... Ой, плевать! Начал - так что уж, нужно закончить. Этому правилу я везде придерживаюсь, и в постели особенно.    Идя сквозь заросли, отодвигая в сторону очередную ветку, старался отогнать мысли об Ищущих. Не получалось. Видимо, что-то я про них не додумал, и мозг отчаянно на это "что-то" пытается мне указать.    Они что-то знают про Странника. Про создателя этого мира. Как мне кажется, дыма без огня не бывает: скульптура на площади, секта Ищущих, а теперь и эта странная Птица, до которой, судя по всему, ещё топать и топать. Может, этот Странник всё-таки существует? Но если так, то мне непременно нужно познакомиться с Ищущими поближе. Ведь, скорее всего, они знают, как выйти на Бога, а уж он то точно мне подскажет, как вернуться домой. В гостях хорошо, а дома всё ж таки лучше.    "Постороннее лицо! Убедительная просьба покинуть данную территорию. В случае приближения на расстояние ста метров мы вынуждены будем вас уничтожить. До критической точки осталось: двести метров".    Ох, ну ничего себе!    Я застыл, не смея сделать ни шагу. Что это только что было? Показалось? Нет, вроде. Я явно что-то слышал. И на голоса умерших это точно было не похоже. А на что похоже? Ну, конечно. Это было похоже на звуки системы! Оповещение, стоящее, например, на автомобиле, или компьютере, только в иной, искажённой, подстроенной под боевую, форме. Получается, со мной только что связалась система? Не может быть...    Откуда. Здесь. Система?!    Я сел на густо поросшую траву, не в силах стоять, и стёр со лба выступивший пот. Мечи, стрелы, магия - неужели в мире, где есть всё это, существует нечто, что по уровню не хуже моего компа? Да кажется даже лучше! Если сумел на таком расстоянии засечь, да ещё и каким-то образом подключиться к моему мозгу и передать сообщение. Вряд ли то, что я только что услышал, кричали на весь лес. И каким образом у того, кто передавал сообщение, это получилось? Может, всё-таки магия? Не, не похоже. Стиль разговора принадлежит именно компьютеру.    И как же меня собираются уничтожить, подойди я к критической точке? Плевать как. Уничтожат же, а мне этого не надо. Поэтому стоит просто подойти к этому критическому уровню максимально близко, но не заходя за него, и посмотреть, что же меня вдруг так повалило.    Кстати, а чего это со мной? Никогда не слышал оповещения от системы? Слышал, конечно же. Просто не ожидал услышать это здесь. Так, вставай, тряпка! Солнце ещё высоко! Сколько там метров? Двести? Ну и хорошо. Встали, и ножками-ножками...    "Постороннее лицо! Убедительная просьба покинуть данную территорию. В случае приближения на расстояние ста метров мы вынуждены будем вас уничтожить. До критической точки осталось: сто метров".    "Постороннее лицо! Убедительная просьба покинуть данную территорию. В случае приближения на расстояние ста метров мы вынуждены будем вас уничтожить. До критической точки осталось: пятьдесят метров".    Я вышел на огромный участок, напоминавший поляну. Но было одно отличие: здесь повсюду лежали выдернутые с корнем и переломанные деревья. То есть что-то проехалось здесь, оставив после себя немного "помятый" участок леса. И что именно это сделало, я увидал, повернув взгляд направо.    Сказать, что я обалдел - это ничего не сказать. Не знаю, как удержался на ногах - наверное, просто надоело падать.    Посреди леса, окружённый мусором, который некогда можно было назвать деревьями, лежал корабль. Космический корабль. Внешне он напоминал птицу, которую сильно-сильно сплюснули: размашистые, но похожие на блины, крылья корабля, да точно такой же, блинообразный корпус. Весь корабль был чёрным, не было видно ни одной щёлочки, ничего, что напоминало бы иллюминаторы, лобовое стекло, или люки. Просто чёрная сплюснутая птица.    На Земле, конечно, уже начались разработки кораблей, способных свободно путешествовать по космосу на дальние расстояния, но ничего подобного не наблюдалось. Как вообще эта фигня может летать? Если она вообще летает... Хотя, чего это я? Конечно, летает! Иначе как бы такая штуковина здесь оказалась в принципе? Если судить по обломкам деревьев, корабль потерпел крушение, или просто свалился - не хватило топлива, например. Странно. На нём ни одной царапинки.    Не в силах захлопнуть широко раскрытый рот, выхватил из памяти образ той скульптуры на площади. Похож. Даже очень.    Что же тогда получается: я нашёл Странника? Здешнего Бога? Создателя этого мира? Сии мысли настолько заняли мою голову, что я не сразу вспомнил про шумевшее в ушах оповещение:    "Внимание! Минимальное расстояние: 10 метров! Просим вас покинуть данную территорию! В случае дальнейшего приближения нам придётся принять крайние меры!".    Я присел. Но на этот раз не от шока, а для того, чтобы было легче думать. Итак, мне присылает сигналы система корабля. Причём сигналы, которые я, опять же, понимаю. То, что этот корабль не отсюда, дойдёт до любого ребёнка. Тогда откуда он? Ладно, этого я пока всё равно не узнаю. Но как работает система на корабле? Её кто-то включает, или она работает на автомате?    Если на автомате, то это не есть хорошо. Потому что в том случае, если в корабле есть разумное существо, отправляющее сигналы, то с ним можно будет хотя бы выйти на переговоры, постараться связаться. А как это сделать? Мне в голову пришла идея.    От осознания того, что я сейчас буду связывать с продвинутой в техническом плане инопланетной цивилизацией и, возможно, с тем, в чьих силах создавать миры по типу того, в котором я оказался, меня всего затрясло.    Но всё-таки нужно было проверить мою догадку. Я сел в позу лотоса, сосредоточившись, и на очередное сообщение с корабля о том, что мне лучше бы свалить отсюда, напряг свои мозги и, прикрыв глаза, мысленно ответил кораблю: "Привет".    Повисла загробная тишина. Надоедливые оповещения закончились. Казалось, даже лес замолчал: не пели птицы, не было слышно шума колышущихся на ветру листьев - ничего. Тишина.    "Привет", - вдруг ударило мне в голову, отчего я чуть не захлопал в ладоши.    Мне ответили. Ответили!    "Можно мне попасть на корабль?" - в свою очередь обратился я к собеседнику, кто бы это ни был - система корабля, или живое существо.    Снова молчание. Он что, думает, пустить меня, или нет? Значит, выходит, не система, а живое существо. Хотя я могу и ошибаться - кто знает, на что способны технологии местных Богов, или что это вообще такое. Кстати, почему Проклятая Птица? Значит, они не считают этот корабль Странником? Но ведь скульптура так похожа! Чего-то я опять не понимаю.    "Протокол защиты не позволяет приблизиться к кораблю. Прошу покинуть данную территорию", - наконец пришёл ответ.    Нет-нет-нет!    "Подожди!" - постарался я снова наладить контакт - "Мне нужно поговорить с тобой!".    "Внимание! Минимальное расстояние: 10 метров! Просим вас покинуть данную территорию! В случае дальнейшего приближения нам придётся принять крайние меры!".    Вот чёрт! Почти же получилось! Я был так близок, а этот говнюк, отправляющий в мой мозг каким-то невероятным способом оповещения снова включил свою шарманку! Он решил поиздеваться, или действительно не может меня пустить?! Ой, да если бы захотел - давно впустил бы!    От злости я пнул рядом лежащий камень в сторону корабля. И довольно сильно пнул: он взлетел воздух, совершив длительный полёт. Но так и не успел коснуться земли, неожиданно разлетевшись на кусочки.    Мозг подсказал упасть на землю и постараться не высовываться - мало ли что. Лёжа на земле, я, ощутив приступ, пускай и лёгкой, но паники, посмотрел ещё раз на корабль. Я слышал звук выстрела. Да-да, точно, именно на звук выстрела это и было похоже. У него что, пушка? А где?! Или она просто скрыта каким-нибудь камуфляжем? А, о чём я думаю?! Этот гад стрелял!    Но постепенно панический приступ отступил, и, всё-таки не рискуя подниматься, я смог продумать то, что произошло. Он стрелял, да. Но меня же предупреждали? Предупреждали. Так что сам виноват. Да и стреляли в камень. Кстати, а почему в камень? Ну да, он же преодолел черту, которую преодолевать ни в коем разе нельзя. Но камень же не живой объект? Почему он счёл нужным по нему стрелять? Потому что он двигался. Похоже, любой объект, пребывающий в движении, считается опасным в радиусе, обозначенным кораблём. Тогда выходит, что всё-таки меня оповещала система, а не живое существо. Но и общался я, получается, тоже с системой, или как? Ох, Грош (Пьтфу, Гриш!), во что же ты вляпался... Во что-то неприятное - это точно.    Я всё же рискнул подняться с земли, всё равно немного пригибаясь. Нет, нормально. Больше выстрелов я не слышал. Значит, система корабля отвечает за безопасность? И не хочет никого подпускать? Тогда можно попробовать её обмануть. Мне стоило проверить возникшую в голове догадку.    Кстати, оповещения больше меня не мучили. Судя по всему, система корабля сочла, что хватит с меня - не тупой, догадаюсь, что не стоит близко подходить. Ладно, я подходить и не буду. Но это Я не буду...    Нашёл недалеко лежащие два камня: один побольше, другой поменьше. Прицелился, напрягая мышцы и, замахнувшись, одновременно кинул оба камня в сторону корабля.    Раздался первый выстрел: этот мир покинул большой камень, так же как и предыдущий, не успев коснуться земли, а через секунду его участь постигла и второй камень, что поменьше. Ага, догадка себя оправдывает... Но для чистоты эксперимента стоит сделать ещё несколько попыток.    Я ещё два раза повторил эксперимент с большим и маленьким камнями, затем кинул по очереди, с той скоростью, с которой только мог, сначала маленький камень, и сразу же следом за ним два больших. Каждый раз результат один и тот же: сначала разлетаются большие камни, а затем маленькие, и каждый раз с промежутком в одну секунду. А примитивненькая, оказывается, на этом корабле система защиты.    От Проклятой Птицы я уходил, довольный собой. Во-первых, я узнал о том, что всё-таки здесь находится, пускай и появившаяся непонятно откуда, продвинутая технология, космический корабль. То есть шансы на то, что, используя эти технологии, я смогу вернуться домой, велик, если, конечно, мир, в который я попал, не слишком далеко от Солнечной системы, в которой крутится моя родная Земля. Во-вторых, никто сюда не ходит - значит, не сможет до этой красотени добраться. Да и даже если попробует - его ждёт участь тех камней, что пошли в качестве экспериментального сырья в угоду жестокого убийцы камней меня. Так что волноваться нечего. К тому же у меня уже был план по поводу того, как мне добраться до корабля. Но для этого нужны были деньги. По этому поводу поговорю с Уной, когда та вернётся, а пока этим тоже не стоит забивать голову.             Меня всё ещё не отпустило от того случая с инопланетной технологией, но всё-таки я постарался запихать эти воспоминания куда подальше. Пока не раздобуду денег, в нормальном количестве, а не те восемь блестяшек, что лежали в кармане куртки. Эти деньги я собирался потратить на другие нужды.    Дорога обратно до Столицы заняла приличное время, и всё равно до завтра оставалось ещё часов пять дня, и, насколько я успел разобраться в здешних временных промежутках, четыре часа ночи. Так что до встречи с наёмниками мне нужно было чем-то угробить время, и я прекрасно знал, чем.    Для начала я решил утолить свою жажду знаний. И если общие знания по Империи я уже получил от Ёдура, за что ему огромное спасибо, то вот магия... магия пока для меня остаётся загадкой, посему хотелось бы представить хотя бы в общем, что это за магия такая, да что из себя представляет. То, что рассказала мне Хлив - всего лишь определение существа, как мага, а по поводу самой магической способности она рассказала поверхностно. И, пускай я, как выяснилось, не смогу быть магом, но ведь интересно же!    Узнав у удивлённых тем, что мне неизвестны такие элементарные вещи, прохожих, где можно поговорить с магами, или тем, кто сведущ в магии хотя бы теоретически, потопал в сторону башни магов. Как я выяснил, именно в ней работали целыми днями все маги Столицы. Находилась эта башня недалеко от замка - того, чьими размерами я восхитился ещё при въезде в город. Такое расположение было логичным: в замке жил Император, и ему довольно часто необходима была помощь, или консультация от магов, а тут они под рукой, всё быстро и практично.    По дороге к башне я вновь засмотрелся на замок, пересекая главную площадь. Надо бы как-нибудь туда наведаться, скорее всего интерьеры в нём также зачётные. Интересно, а посторонних туда пускают? Хотелось бы верить, что да.    Мой взгляд вновь упал на скульптуру, изображающую Странника. Не, ну ведь точь-в-точь как тот корабль! Как две капли воды! Так, притормози. Это потом - всё потом. Сначала информация...    Башня магов, как оказалось, и впрямь находилась очень близко от замка - чуть ли не в притык. Их отделяли лишь пара высоких, трёх и четырёхэтажных домов.    Сама башня была на вид довольно обычной - башня, как башня, широкая, сделанная из белого камня, с острой черепичной крышей. И довольно высокая, кстати: тринадцать этажей в ней точно есть.    Также, что меня заставило улыбнуться: она была натыкана большими квадратными вырезами, в которые врезались маленькие балкончики. На каком-то из балкончиков можно было заметить небольшой круглый столик, заваленный кучей бумаг, на другом странный на вид летающий шар, периодически вспыхивающий всеми цветами радуги одновременно, а ещё на одном я даже увидел развешенное бельё. Так некоторые тут не только работают, но даже и живут?! Ого. По-видимому, тут находятся настоящие фанатики своего дела. Уж здесь я точно утолю свой голод знаний.    Как только я вошёл в проём открытой нараспашку двери, в меня ударило сильным, словно заряженным неизвестной мне силой, воздухом. Вот это да. Тут даже пахло магией, пускай у меня и не получалось объяснить, как это. Просто запахи резко изменились, а объяснить происхождение каждого из них я не мог, в связи со скудностью своих знаний в данной области. Весь первый этаж башни занимал зал, на стенах которого висели большие, обрамлённые тяжёлыми золотыми рамами, картины. На каждой из них были изображены суровые лица бородатых стариков, с посохами в руках. Какие-нибудь великие маги? Наверное... Я хотел было подойти к одной из картин, чтобы получше рассмотреть, как вдруг путь мне преградил человек, явно никаким боком не относящийся к магам: весь, с ног до головы, облачён в доспехи, на ремне висит изогнутый клинок, с плеч на пол спадает алый плащ. Стражник, или что-то типа того? Не важно: какого чёрта он мне путь то преградил?!    - Вы из гильдии магов? - пробасил он, хватаясь за рукоять своего меча. Ёлки-палки, опять та же песня: снова чуть что за оружие хвататься! Я отрицательно покачал головой, и в голосе стражника - а в том, что он стражник, я уже не сомневался - стали проскальзывать грубые нотки. - Тогда я прошу вас покинуть башню!    - То есть, если я не из этой вашей гильдии магов, то мне нельзя попасть внутрь? - изобразил я искреннее удивление.    - Именно. Прошу на выход! - я аж представил, как при этих словах за забралом его шлема кривиться пышущее злостью лицо.    - А вы принадлежите к этой гильдии? - поинтересовался я у стражника.    Он замер, убирая руку с меча. Не ожидал такого вопроса? Ну и мучайся теперь, блюститель закона, блин! И он мучился: некоторое время он молча стоял - в его голове явно творился "лоадинг". Наконец, воин нашёл, что сказать в ответ:    - Я приставлен к охране башни по указу Императора!    - Хорошо, - я кивнул. - Но всё-таки не принадлежите к гильдии магов. Тогда у меня к вам вопрос: а что вы здесь забыли? В таком случае вы не имеете право стоять в этом зале, так же, как и я, верно?    На этот раз "лоадинг" продлился дольше - я даже заскучал. Но вот стражник замотал головой, приходя в себя, и теперь всё-таки обнажил клинок. Я автоматом встал в стойку. И смертоубийство - причём неизвестно, кто бы из нас ещё пострадал - не произошло по причине раздавшегося по всему залу громогласного голоса:    - Что тут происходит?!    Стражник, услыхав этот сильный, поставленный голос, вложил меч в ножны и посмотрел налево. Я кинул взгляд туда же. На белоснежной лестнице, по которой скатывался в зал алый ковёр, стоял человек в светло-голубой мантии. Если это был маг, то я точно представлял их себе не такими. В моём представлении они были как на тех картинах: эдакие старцы с бородами, и обязательно с деревянным, или хоть каким-нибудь, посохом. Ну, и, пожалуй, для полноты картины, со смешной шляпой на голове. Этот человек совершенно не походил под моё представление о магах.    Круглое, полное лицо - его явно перекормили в детстве пирожками - и, соответственно, выпуклый, этого не могла скрыть даже свободная мантия, живот. На носу очки. Волос на голове не было совсем, так что его макушка отсвечивала, словно лампа, от льющегося из летающих (Только сейчас заметил) шаров, света. Толстые, словно сосиски, пальцы, лежали на лестничном перилле. У него был такое миловидное выражение лица, что я не мог поверить, чтобы этот голос человека, привыкшего повелевать, быть строгим и твёрдым, мог принадлежать именно ему.    - Господин Ньёрд, - поклонился толстяку стражник. - Этот человек, - тут он указал в мою сторону. - Пытается попасть в башню, хотя и не является членом гильдии магов!    Ньёрд, нахмурив брови, перевёл взгляд со стражника на меня:    - Что вам угодно? - его голос смягчился, но оставался таким же твёрдым. - Хотите вступить в гильдию, или попроситься в ученики? Так вы учтите: сезон принятия учеников уже закончился. Ждите следующего года.    - Достопочтенный Ньёрд, - мне показалось, что именно так будет правильней к нему обращаться. - Я не маг и, к сожалению, никогда им не стану.    - Зачем же тогда пришёл? - ещё сильнее нахмурился, положив руки на живот, толстяк.    - За знаниями, - решил не лукавить я. - Мне интересно всё, что связано с магией и с магами.    Ньёрд изучающе оглядел меня, сощурившись. Кажется, он включил "зрение", позволяющее видеть магическую энергию. Что, не верит мне? Ну и ладно, смотри, мне не жалко.    Наконец, удовлетворившись увиденным, он расслабился и даже захохотал:    - Назови своё имя.    - Грош, достопочтенный Ньёрд, - поклонился я.    - Какая редкость в наше время встретить того, кто не владеет магией, но так ею интересуется, что готов даже пробиваться в башню магов через стражника! - он в открытую засмеялся и, с минуту сотрясая зал своим смехом, всё-таки успокоился. - Пойдём за мной, Грош, расскажу, что хочешь знать. И да, Бирнир, - последнее уже предназначалось стражнику. - Прекращай давай махать мечом направо-налево, а то нашу башню за километр обходить будут!    Довольный, я кинулся вверх по лестнице вслед за Ньёрдом, в мыслях показывая этому стражнику язык. А нечего мне мечом угрожать - у меня теперь связи, вот!    Кабинет Ньёрда находился на самом верхнем этаже башни, так что даже мне пришлось попотеть, пока добрались, а толстяк, как ни странно, даже в лице не изменился: всё такой же спокойный, степенный - чем-то он мне Вестейна таким поведением напоминал. Но в отличие от рыцаря от моего сопровождающего шло какое-то тепло, так что хотелось довериться ему, всё рассказать. Не, конечно, я не собирался ему рассказывать, что появился здесь из совершенного иного мира: он же меня если и выслушает, то потом возьмёт за шкирбан, да пинком под зад - и до свидания! Если вообще в какую-нибудь лягушку не превратит, или как они тут магичат.    В кабинете оказалось очень интересно, по крайней мере для меня. По форме он был круглым, а в общем его можно было разделить на два полукруга: в одном находились большие, почти до самого потолка, шкафы, забитые всякими свитками, обычной бумагой, толстенными книгами, склянками и тетрадями, а в другом - рабочее место, в котором располагался широкий деревянный стол, довольно чистый, с книжкой в одном углу, с чернилами и пером в другой, и небольшой стопкой бумаг в центре. А Ньёрд следит, видать, за порядком. Или у них тут есть уборщицы?    Также я заметил балкончик. И вот на нём висело бельё! Ага - значит, он один из тех магов, что тут и работает, и живёт. Это удачно я попал...    - Итак, - маг устало упал на свой стул за столом, указав мне рукой на другой стул, напротив себя, на который я тут же и сел. - Пожалуй, могу уделить тебе времени, но не много: через два часа у меня по плану разработка нового заклинания.    - Более чем достаточно.    - Отлично, - Ньёрд снял очки, сложив руки на животе и скрестив пальцы. - Так что же ты хочешь знать, Грош?    - Если не сложно - информацию, без которой бы не обошёлся ни один маг, - попросил я Ньёрда.    Толстяк вновь захохотал:    - А ты верно ставишь цель, мне такие нравятся! Что ж, слушай...    Скажем так: я получил даже больше, чем ожидал.    Для начала Ньёрд рассказал мне о том, откуда вообще берётся такая вещь, как магия. Он объяснил просто: из воздуха. В прямом смысле. Воздух здесь был заряжен какими-то энергетическими частицами. Сам маг мне не сказал, но я уже догадался, что эти частицы имели возможность клонировать себя, постоянно размножаясь, если так можно выразиться про энергию, так что магическая энергия никогда не заканчивалась, и была постоянно - только возьми, да используй! Откуда она здесь взялась - точно не знает никто. Просто была. Разумеется, я понимал, что такого просто не может быть: была - и всё тут. Откуда-то она всё ж таки взялась. Но я не стал на этом сильно зацикливаться. Было ещё много вещей, которые мне важнее узнать.    Так вот, маги способны впитывать в себя данную энергию, преобразуя в энергию собственного тела: как бы заряжаясь. А затем уже, управляя магической энергией, воссоздавать при помощи неё заклинания. Вот этот момент я попросил рассказать поподробней. Это показалось мне особенно интересным. Как сказал Ньёрд, энергия способна материализовываться в объекты: например, огонь, молнию, даже свет. Также она способна принимать формы, от которых зависит и само заклинание. Самая популярная форма среди магов была шар - её легче всего воссоздавать при использовании магической энергии. На вопрос о том, как вообще воспользоваться заклинанием, маг ответил, что есть два способа.    Первый и наиболее трудный способ: почувствовать. Ты просто чувствуешь, каким образом воспользуешься энергией, и затем уже материализуешь свои чувства. Но для этого нужны долгие годы тренировок, бессонные ночи, одним словом - мало кто этим пользовался, разве что самые настоящие асы своего дела.    Второй и намного более простой способ: слова. Здесь тоже своя заковырка. Похоже, на каждое заклинание можно придумывать любое слово. Например, захотел создать в руке огонь, и у тебя для этого достаточно энергии - вот ты и говоришь придуманные к этому заклинанию слова: какое-нибудь "абра-кадабра", и энергия, приняв команду, воссоздаёт нужное заклинание. То есть получается, ты как бы сохраняешь в "памяти" энергии какой-то определённый набор определённых слов, связанных с конкретным заклинанием. Здесь, правда, тоже стоило попотеть, пускай и не так сильно, как при первом способе. Маг погружался во что-то вроде транса, как бы воссоединяясь с магической энергией, воссоздавая в своей голове нужное заклинание, а затем записывая на него придуманную формулу слов. Но в итоге получалось довольно легко: запомнил - и пользуйся. К тому же у каждого мага на каждое заклинание были свои слова, поэтому никто посторонний не сможет повторить, найди он какие-нибудь записи по этому поводу.    Ого, какая "умная", оказывается, тут магическая энергия. Всё прям предусмотрела.    Но маг, пускай и обладает такой силой, как управление магической энергией, всё же не настолько крут, как хотелось бы. И всё из-за ограниченного количества энергии, которую вмещает в себя тело.    В связи с этим у каждой расы были свои преимущества в плане магии, а также свои недостатки. То есть у людей количество энергии, например, десять заклинаний за раз, а потом им нужна будет подпитка, на которую требуется время. То же самое и у эльфов с мартгорами. А у гномов в таком случае будет пять заклинаний - их тело вмещает объём энергии намного меньший. А вот орки, как оказалось, в перспективе могли бы стать самыми сильными магами! То бишь, на одно заклинание человека у них уже пять заклинаний, и против десяти заклинаний мага-человека маг-орк сможет поставить тридцать, сорок, а то и больше. Так что хорошо всё-таки, что орки не любят магию, а то захватили бы нафиг власть во всей Империи, да и эльфов бы замочили.    Из этой проблемы вытекала и проблема ветви развития магии. Как я уже успел узнать, есть магия целительства и боевая. Но Ньёрд раскрыл мне ещё один вид магии: начертание. То есть если целительство и боевая магии предполагают воссоздание объекта на основе магической энергии, то начертание - немного другое. В начертании ты используешь магическую энергию для взаимодействия с энергией предмета. Офигеть - то есть у предметов тоже есть своя энергия? Круть! Но наука эта довольно тонкая: нужно чувствовать энергетические нити предмета, да преобразовывать свою энергию в такие же нити, соединяясь таким образом с тем предметом, на котором хочешь начертать что-нибудь. И в итоге путём такого взаимодействия с предметом маг умудряется накладывать на него какие-нибудь ништяки, которые, к примеру, укрепляют предмет, защищают от магии, и тому подобное. Например, руны на доспехах Вестейна.    В любом случае, если ты собираешься стать магом, то в самом начале пути должен выбрать только одно из трёх: целительство, боевая магия, или начертание. Потому что ты просто физически не сможешь выдержать потоки энергии, если начнёшь развиваться в разных направлениях. Вот Хлив сумела пойти по двум направлениям - целительству и боевой магии - только благодаря тому, что у неё этой энергии внутри ого-го сколько! Да и то она всё-таки специализируется в области целительной магии, а в боевой может пользоваться только самыми простенькими заклинаньицами.    Тот же Ньёрд, как он сам мне сказал, маг сильный, и даже очень, но всё же развивается в области начертания: там простора для изучения магии больше, а ему всё же интереснее именно изучать магию, хотя и пользуется ею он на высшем уровне: его руны в гильдиях стоят очень дорого. Но даже для мага его уровня развивать второе магическое направление - опасно для жизни.    С этим всё было ясно, и я уже собирался встать, поблагодарить за потраченное на меня время и уйти, но не тут то было. Ньёрду понравилось со мной общаться, отвечать на мои периодические вопросы, так что он решил, что отложит создание нового заклинания и в качестве бонуса расскажет мне ещё кое-что.    Почему бы и нет? Бонусы - это всегда приятно. Причём то, что он рассказал мне дальше, оказалось не менее интересным. Ведь, оказывается, у магов есть такая вещь, как деление по классам. Ну-ка, ну-ка, с этого места мне, пожалуйста, поподробнее...    Маг перечислил мне все ступени так называемой магической иерархии: маг третьего уровня, маг второго уровня, маг-первого уровня, и только потом маг-ученик, маг-стихийник (Только на этой ступени маг познаёт овладение всеми стихиями: огонь, земля, вода, воздух), маг-искусник, архимаг, а высшей ступенью являлись некроманты. Странно. Для меня это слово имело всегда зловещий характер. А, ладно! Некромант, и некромант - тут свои порядки.    Ньёрд рассмеялся, когда поглядел на моё лицо после того, как я узнал, что сижу перед архимагом. Ничего себе меня занесло... После такой информации я стал уважительнее относиться к, как я думал, милому очкастому толстяку. Архимаг - ни фига себе!    Как сказал мне Ньёрд, как такового определения - взошёл ли маг на очередную ступень, или нет, не существует. Просто, если маг вдруг возвысился в ранге, то он это прекрасно почувствует, как и остальные маги уровнем не ниже мага-ученика. Так что это происходит само собой, но процесс возвышения по иерархической лестнице довольно муторный. Ты должен изучить кучу теории, пока не проберёшься, медленно-медленно, до мага первого уровня. Потом ты находишь себе наставника, и автоматически переходишь в ранг мага-ученика. Дальше уже становится легче - ведь тебя обучает опытный маг, но дело вновь стопорится, когда ты переходишь в ранг мага-стихийника. С этого момента, чтобы дальше подниматься по этой лестнице, тебе нужно без проблем пользоваться заклинаниями, не употребляя для этого слов, создавать и переделывать другие заклинания - и только после этого, возможно, доковыляешь до ранга архимага. На всё-про-всё у довольно талантливого мага уходит лет пятьдесят - шестьдесят. Ого - это сколько же Ньёрду лет?! Выглядит где-то на сорок - не больше.    Некромантом, со слов Ньёрда, стать практически нереально. Это надо такую магию сбабахать, чтобы как минимум дракона свалить одним магическим ударом. А для этого нужно столько энергии, что даже редко у кого из орков такое количество встречается. Так что некромантов за всю историю Империи было штуки три-четыре. А сейчас, кажется, вообще один остался. Но никто не знает не то что где это существо обитает, но и к какой расе относится.    Интересные дела... Я вдруг подумал - а сможет ли некромант преодалеть защиту Вестейна? У него ж там столько рун, что прям глаза разбегаются. Судя по восхищённому рассказу Ньёрда о том, на что способен некромант - да, сможет. Хотя, скорее всего, ему придётся постараться. Но ведь сможет же!    Уходить не хотелось: разговаривать с архимагом было очень интересно и познавательно. Но я, как и сам Ньёрд, удручённо заметил, что солнце уже стало заходить за горизонт. Пора было прощаться.    Пообещав архимагу, что буду заходить, и выслушав обещания в случае чего помочь, так что я могу в любую минуту прийти к нему в гости за помощью, покинул его кабинет, спускаясь вниз по лестнице.    Спускаться, разумеется, было намного легче, нежели подниматься, так что я успевал разглядывать то, что не успел засечь, когда поднимался на эту высотень. Магические шары, витавшие в воздухе на каждом этаже, из которых лил яркий свет, теперь светились тусклым красивым фиолетовым светом. Периодически они переливались в красный, и до меня дошло, что эти шары передают тот свет, в который окрашивается небосвод. Что бы кто ни говорил, а магия - это красиво.    На выходе всё-таки показал язык стражнику - надеюсь, это тот же самый, а то за забралами не разберёшь. Тот отвернулся, показушно положив руку на рукоять клинка: да, тот самый.    Выйдя на улицу, вдохнул полную грудь воздуха и прикрыл глаза, смакуя его. Теперь, когда я знал, что он заряжен магическими частицами, дышать стало ещё легче.    Всё-таки не зря я сюда пришёл: столько нового узнал, аж распирает всего! И всё это настолько интересно - я и не думал, что с научной точки зрения такое вообще возможно! Но всё же, несмотря на то, что это так круто и интересно, появлялись свои вопросы. И если большинство вопросов были незначительные, то один не давал мне покоя.    Воздух. Какова вероятность того, что такая сложная система магии появилась вместе с самой планетой? Я, конечно, но профи в этом плане, но скорее всего вероятность не превышает процентов десяти. Так, надо срочно бежать за компом, а то у меня мозг столько информации не удержит, к тому же ещё и анализы провести надо, включая и анализ воздуха - что-то я об этом с самого начала не подумал. Но прежде не это. Что-то я ещё хотел сделать... А, ну да! Оружие!    Пускай время и позднее, но все магазины были открыты. И хотя многие из них так и манили зайти - на какой-то вывеске изображались колбы с зельями, на другой какие-то книги и свитки, на третьей молот и наковальня - но я упрямо искал именно оружейный магазин. И довольно скоро нашёл то, что нужно.    Магазин сам по себе был небольшой, но меня привлекла вывеска: на ней изображалось два дерева и стрела с луком снизу. По-моему, то, что нужно.    Как только скрипнула дверь, продавец - маленький сухонький горбатый старичок - тут же подбежал ко мне, кланяясь, хотя горб явно мешал ему в этом деле. Я хотел было остановить его - всё-таки я не тот, перед кем стоит кланяться, но старик лишь молча покачал головой: видимо, в этом магазинчике было принято обращаться так со всеми.    Я оглядел товары. Да, действительно то, что нужно: на многочисленных стеллажах стояли луки - прекрасные, выструганные так талантливо, что казалось, будто были сделаны из металла, не то что моё прошлое подобие лука - все пронумерованные, а под каждым номером лежали свои, подогнанные специально под данный лук, стрелы. Конечно, сами цифры я не разобрал - для меня это были какие-то закорючки, но к каждой закорючке я находил похожую, тем самым приглядываясь и к луку, и к стрелам.    Продавец всё время ходил рядом, не смея что-либо сказать: возможно, ждал, когда я попрошу. Вот это молодец, а то бывало зайдёшь в какой-нибудь магазин, налетят на тебя стервятники-консультанты, так от них не отобьёшься. А тут... потрясающий магазин, сразу располагает к себе! Между прочим, а почему, если он такой отличный, тут нет ни одного посетителя?    Примеряясь к очередному луку, я задал этот вопрос продавцу, и тот как-то устало вздохнул. Явно не хотел говорить об этом. Но я всё-таки настоял, и старику не оставалось ничего, кроме как раскрыть все карты:    - Господин... как Вас?    - Грош, - представился я, натягивая тетиву.    - Так вот, господин Грош, - продолжил старичок. - Мой магазин не пользуется популярностью из-за моей глупой принципиальности.    - Принципиальности? - удивился я.    - Да-да, именно так, - продавец глубоко вздохнул. - Этот магазин принадлежал моему отцу, а до этого его отцу, ещё раньше отцу его отца, и так ещё много-много поколений назад. Наш магазин гремел когда-то. В него ходили все! Дело в том, что мы делаем оружие семейным способом, из древесины эльфов. - При последних словах старик осунулся, становясь ещё меньше. - Но эльфов со времён войны же все ненавидят, так что под удар попал и мой магазин. Но я не стал менять вывеску, название и древесину, из которой изготовляю оружие! Вообще я удивился, что Вы не обошли мой скромный магазин стороной.    Скромный? Ха! Да мне тут ещё часик походить придётся, прежде чем я успею осмотреть хотя бы половину представленного здесь арсенала!    - У меня на родине говорят, - решил всё-таки вставить я свои пять копеек, проверяя прочность тетивы у следующего лука. - Не суди книгу по обложке. Я вижу, что в этом магазине превосходные луки, и стрелы им не уступают, так что на вывеску мне, уж простите, глубоко плевать.    Продавец после этих слов явно приободрился.    - Мудрые слова, - проговорил он мне, начав вещать ещё что-то, но я его уже не слышал.    Ведь мой взгляд упал на очередной стеллаж, который кардинально отличался от остальных. И не своим видом - на это мне уж точно плевать - а тем, что находилось на нём. Да уж, а я думал, что в этом магазине можно найти только луки...    На нём лежали арбалеты. Разные: маленькие и большие, с ремнями и без, широкие и немного уже, с разными видами стрел, которые отличались не только длиной и толщиной, но даже видом наконечника. Я взял один - средних размеров - и взвесил в руке. Тяжёлый, зараза.    - Разбираетесь в арбалетах? - поинтересовался старик.    - Честно говоря, нет, - я стал разглядывать это оружие, с прискорбием понимая, что пока не до конца могу понять принцип его строения.    - Что ж, тогда мне стоит, думаю, Вас проинформировать, - он бережно взял из моих рук арбалет и начал аккуратно, но уверенно вертеть его в руках. - Этот арбалет - классический. То есть не слишком большой, но и не из тех арбалетов, что прячут под рукавом куртки. Дерево - дуб Эльфийского Леса. Очень прочный, но довольно тяжёлый. Работает просто: натянул, как и в луке, тетиву, зафиксировал стрелу, и нажимаешь на спусковой крючок. Что касается самого выстрела... Вообще, если для Вас важна скорострельность, то лучше выбрать маленький арбалет - в таком случае сможете менять стрелы быстро, можно даже одним пальцем их натягивать. С классическим арбалетом такое не выйдет. У него сила натяжения посильнее должна быть, так что придётся использовать вторую свободную руку. Но! В отличие от маленького арбалета те, что побольше, стреляют дальше, сильнее и точнее.    - А если уж совсем большой арбалет? - я посмотрел на махину, которая по своим размерам напоминала автомат Калашникова. Такой арбалет в одной руке не подержишь...    - Совсем большой? Это если Вы хотите пренебречь скорострельностью, - продавец положил классический арбалет на место и, крякнув, взял в руки большой. Для него сие занятие было явно не из простых, но виду он не показывал. - Вот, смотрите.    Он огляделся, ища что-то, и, видимо, это "что-то" обнаружив, прицелился и выстрелил. А оружие и впрямь неплохое: стрела вошла в стену почти на половину, оставив после себя нити-трещины. Ай-яй, неужели магазин не жалко?    Конечно, я пришёл за луком. Да и у него были преимущества по отношению к арбалету, но и у арбалета ведь были свои преимущества, если сравнивать с луком. Смущала скорострельность... Брать маленький арбалет не хотел - это даже не серьёзно. А большой... Если, допустим, перезаряжать я научусь успевать быстро, то натягивать тетиву - действительно проблемка. И всё же я чувствовал, что душа лежит к арбалету. Просто чувствовал, и всё. Поэтому...    Продавец удивился, узнав, что я беру именно арбалет. И не просто арбалет, а самый большой. Но возражать не стал - лишь посоветовал, какие лучше приобрести к данному оружию стрелы. На странность, это оказались короткие стрелы. Короткие, но невероятно прочные и с необычным изогнутым наконечником. Как сказал мне старик, благодаря такой форме наконечника, стрела летит дальше и быстрее. Ну и ладно, мне с профи спорить не стоит.    В итоге помимо арбалета я купил небольшое подобие сумки, вешавшейся за ремешок к моему ремню - в ней и находились в лежачем состоянии стрелы, высунувшись из небольшой, проделанной специально, дырки. Так удобнее: можно сразу выхватить стрелу, даже не парясь на эту тему.    Цена была... я ожидал большую цену, в общем. Два золотых! Я то думал потратить в этом магазине все свои сбережения, а тут такое. Но когда услышал настоящую сумму, чуть не поседел: двадцать золотых, в десять раз больше той суммы, что взял с меня продавец! Я попытался всучить ему свои оставшиеся деньги, но он лишь отрицательно махал руками, не объясняя причины такой своей щедрости. Хотя про себя я догадывался, с чего это он так: в магазин никто не ходит, а я осчастливил старика - не только приобрёл оружие, но и похвалил магазин. Хотя всё равно как-то неудобно - такая вещь хорошая!    На выходе оглянулся: старик стоял за спиной, провожая меня взглядом.    - Как Ваше имя? - не удержался я от вопроса.    - Моё? - он на мгновение оторопел, но быстро нашёлся и ответил: - Форни, господин Грош.    - Знаешь, Форни, - я поправил висевший на ремне арбалет. - Продолжай гнуть свою линию, и когда-нибудь тебе это воздастся. Потому что ты честный человек.    Я успел заметить, как округлилось его лицо в удивлении. Ха-ха, да я мастер удивлять, мне бы фокусником работать - отбоя от зрителей не было бы.    Выйдя на улицу, чувствовал себя - лучше некуда! Прекрасный воздух, красивые, словно разбросанный щедрой рукой сверкающий горох, звёзды на тёмном небе... Что ещё нужно? Лично я сейчас чувствовал, что ничего, хотя мозг прекрасно знал, что это не так. Ой, да пусть он идёт на все четыре стороны! Мне хорошо, и никакой мозг мне не нужен!    Но через несколько шагов я вспомнил, что мне надо ещё разузнать, где находится трактир "У Кабана", и посему, вздохнув, всё же включил мозг обратно.    Трактир, как выяснилось, находился недалеко, но, добравшись до него, я подумал, что Уна либо издевалась, либо не знала, что этот трактир из себя представляет. А представлял он из себя покошенное двухэтажное здание, которое, кажется, несколько раз горело, и после этого над ним вообще никто не работал, отчего оно так и осталось в копоти. Выглядело это... непрезентабельно.    Табличка, на которой "красовалось" отвратительное изображение кабаньей головы, висела каким-то чудом на соплях, двери не было вообще, так что можно было отлично слышать пьяные песнопения внутри данного заведения.    Мысленно перекрестившись, вошёл внутрь.    Внутри оказалось не лучше, чем снаружи: парочка круглых столиков, которые уже были заняты шумными компаниями, грязный, давно не мытый пол, полное отсутствие окон - свет поступал лишь из дверного проёма. На меня, слава богу, никто внимания не обратил, так что до маленькой стойки, за которой уже сидел пьяный вдрызг мужик, добрался без происшествий.    - Чем могу... ик! Помочь? - пьяный мужик поднял на меня покрасневшие глаза.    - Вы - вряд ли чем, - я брезгливо поморщился. - Мне нужен хозяин трактира.    - Так я... ик! И есть хози...хозя...хозозя... короче, мой это трактир!    Оп-па! Я теперь уже с интересом оглядел мужика. Если он не врёт, то трактир явно назвали в его честь.    Потому что передо мной сидел самый настоящий кабан! Толстый, с двумя подбородками, носом-картошкой, щетинистыми щеками, которые чуть ли не закрывали глаза-щёлочки, одет в грязную, никогда не мытую рубаху, которая была ему явно мала, так что жировые складки живота виднелись во всей красе... Короче, кабан-кабаном!    Да уж: какой хозяин - такой и трактир...    Я уже пребывал в неуверенности, что мне вообще стоит останавливаться именно в "У Кабана", но мы с Уной уже договорились, так что отступать было поздно.    - У вас тут можно снять комнату на ночь? - поинтересовался я у вряд ли способного нормально мыслить трактирщика.    - Разумеется! Деньги - один золотой - вперёд!    Ну да, конечно, как только про деньги речь зашла - так сразу протрезвел, говнюк! Куда один золотой! Да тут и серебряного много будет! Но я спорить не стал - себе дороже. "Кабан" моментально спрятал монету в карман и принял вид мистера-дружелюбие.    Комната, в которую он меня привёл, не шла ни в какое сравнение с той, в которой я ночевал в последний раз. Эта была малюсенькой, почти пустой - лишь кровать, которой на вид лет десять, ломаная-переломанная, стояла в углу, и то ладно. Радовало ещё и то, что хотя бы здесь можно порадоваться окну. Ключа не дали - двери тут просто-напросто не закрывались. Жесть. Покруче, чем у спартанцев. Что ж, одну ночь, надеюсь, я такие условия переживу.    Упав на кровать, отчего та недовольно скрипнула, прикрыл глаза и задумался. Спать не хотелось совсем, несмотря на то, что прошлая ночь меня, как таковым, сном не обрадовала, да и сегодня я целый день на ногах. Странно это. Такое чувство, словно всё время мне что-то помогает. Вот только что? А, не надо себя мучить очередной головной болью! Бодрячком и бодрячком - чего волноваться то?!    Скрипнула дверь. Но я не стал открывать глаза и смотреть, кто ко мне пожаловал. Я по шагам всё понял.    - А я думал, что вы будете позже, - обратился я к гостю.    "Гость" довольно хихикнул:    - А я соскучилась.    Бедную кровать мы всё-таки сломали, поэтому лишнее золото (Обдиралово!) ушло на оплату новой.      ГЛАВА 6       Я с недоверием поглядел на нож в своей руке.    Ну как нож: мне сказали, что сие есть бритва. Но как-то не верится. Такой "бритвой" можно и быка зарезать.    Сегодня утром я, после получаса перебранок с трактирщиком, лишившись ещё нескольких серебряных монет, всё же пробился в комнату, напоминающую своим видом кусочек ванной: то есть на стене висело круглое зеркало, стоял умывальник, а на маленькой полочке у зеркала лежала "бритва".    Я ещё раз глянул на своё отражение в зеркале. Да уж. Борода отросла - так отросла. Волосы тоже от неё не отставали. Ладно. Но это вынужденные меры - в другой ситуации я бы эту "бритву" к своему лицу никогда в жизни бы не поднёс!    В этом мире, как выяснилось, ничего похожего на пену для бриться не придумали. Посему мне пришлось просто в открытую срезать свою бороду ножом, что было, стоит сказать, довольно неприятно. И, разумеется, не обошлось без жертв: две ранки вокруг подбородка это подтверждали. Но в итоге я остался доволен результатом: от бороды и след простыл, и теперь лицо было таким же чистеньким и немужественным, как и раньше. Красота!    А вот волосы... Ножниц также не предвиделось, так что, вздохнув, я собрал всю свою волю в кулак и, схватив охапку волос, начал работать ножом.    Из ванны я выходил с чистым лицом, короткими и чуть-чуть растрёпанными волосами, и с шикарным настроением. Наконец-то эта необъяснимая тяжесть на голове пропала, и я чувствовал себя легко и в своей тарелке. Надеюсь, что после того, как я расправился с лишней растительностью на лице, волосы больше не станут так быстро расти. Но это покажет время.    Спустившись на первый этаж трактира "У Кабана", обнаружил, что все уже давно завтракают. Ну вот. Я то ожидал, что проснулся раньше всех. Не стоит недооценивать здешнее население.    Поутру в трактире никого не было, поэтому два стола сдвинули вместе, чтобы поместились все. Стол накрыли как на праздник: столько еды мы даже в первый день пребывания в Столице не заказали. Хотя не знаю: может, тут всегда так, к тому же компашка у нас не маленькая, одни орки чего стоят!    Завидев меня, Уна улыбнулась и показала большой палец: мол, "во!". Кстати, с интересом наблюдаю, что многие слова, многие повадки, знаки рук, названия, прямо как на Земле. Вот и поднятие большого пальца здесь обозначало то же самое что и на моей родной планете. Ну и отлично: рад, что ей понравилось, хоть мне и кажется, что я теперь выгляжу, как прыщавый юнец, только-только начавший пробовать курить и считающий это крутым. В общем, хреново. Но если ей понравилась, то и нечего волноваться.    Подойдя к столу, в полумраке сумел разглядеть новые лица. Правда, не очень хорошо. Но то, что я этих людей (Вроде бы людей) раньше не видел - точно! Но все были спокойны: ладно, будем как все, стадный инстинкт меня пока не подводил.    Садиться рядом с Вестейном не хотелось, но так уж вышло, что больше мест не было: пришлось сесть там, где это возможно. Благо, Ёдур также оказался рядом. Как только я сел за стол, гном похлопал меня по спине, ободряюще улыбаясь:    - Отлично выглядишь, Грош! Может, и мне с бородой расстаться, а?! - он громко засмеялся, как и все присутствующие. Все здесь прекрасно знали, что борода для гнома дороже любых сокровищ мира. - Кстати, познакомься, - Ёдур указал на трёх людей (Теперь можно было со стопроцентной уверенностью утверждать, что это были люди), присутствие которых меня смутило изначально. - Это уважаемые архимаги из гильдии учёных магов Восточного королевства.    Архимаги? Что-то мне в последнее время прямо везёт на архимагах! Я оглядел этих троих повнимательнее, на всякий случай включив "зрение": да, и правда, по ним текла очень яркая магическая энергия.    Первый архимаг представлял из себя маленького сухонького старичка: сначала можно было даже подумать, что он гном, если бы не отсутствие бороды. Мантия, похожая на японское кимоно, свисала до самого пола. Смотрел он на всех так, что казалось, будто маг знает всё: кто кем был, за кем какой грешок висит. Поэтому долго играть с ним в гляделки не получалось - хотелось тут же отвести взгляд в сторону. Не самые добрые впечатления о себе оставил этот тип.    Второй, на странность, совсем молодой парень: лет тридцать, или вроде того. Правда я много о магах не знаю, вполне может быть, что он использует какие-нибудь зелья, чтобы поддерживать молодую внешность: от них и этого можно ожидать. Вот он мне понравился. Всем улыбался, кланялся, рассматривал помещение с таким интересом, словно ребёнок, впервые научившийся нормально воспринимать мир, и теперь старающийся изучить всё, не упустив ни одной детали. Одет этот маг был в точно такое же кимоно, что и старик. У них, у магов, что, униформа такая?    А третьим был... да ладно?!    - А Вы, достопочтенный Ньёрд, мне не всё рассказали, - обратился я к третьему.    Архимаг засмеялся и пожал плечами:    - Я учёный - работаю там, где могу быть полезен, дорогой Грош. Рад тебя снова видеть.    - Так вы что, знакомы?! - удивлённо воскликнул Ёдур, но быстро прикинул все плюсы и минусы, оживившись. - Ладно, тогда дело веселее пойдёт. Так вот, Грош, помимо уважаемого архимага Ньёрда хочу тебе представить архимага Бруси, - при этих словах мне кивнул старик. - Он специалист по магическим излучениям, а также по нитям магической энергии. С ним его первый помощник архимаг Рэв, - парень-маг улыбнулся мне и кивнул. - Он боевой маг, специализируется в уроне по области, ну да не важно. Дело вот в чём...    - Позвольте мне, уважаемый Ёдур, - перебил гнома Ньёрд. Тот буркнул что-то недовольное, но всё же согласно кивнул, и архимаг продолжил, обращаясь уже ко мне: - Как мне сказали, ты неплохо стреляешь?    - Да, - не стал скрывать я, автоматом кладя руку на висевший на ремне арбалет.    Кстати, Уна была очень недовольна, что я променял лук на арбалет. Как она сказала, такая махина не для слабаков, так что мне арбалет противопоказан. Конечно, было обидно, но после этого я долго думал над её словами. Может, действительно, зря так поступил? Но чувства оттесняли мозги на второй план. Мне нравится это оружие, я чувствую, что расположен к нему сильнее, чем к луку. Так что даже слова любимой девушки меня не разубедят!    - Также, - Ньёрд постучал пальцами по столу. - Мне сказали, что ты ищешь работу.    Я недовольно поглядел на Уну, которой единственной рассказал о своей проблеме: и когда успела?! Та сделала вид, будто усердно занята элем, отводя глаза. Да что тут все за господа-трепло то такие?! Хотя в этот раз я всё же был ей благодарен: она ж всё-таки старалась сделать как лучше и, должен сказать, у неё это получилось.    - Смотря какая работа... - решил я пока что не делить шкуру не убитого медведя.    Ньёрд заулыбался:    - Всё-таки нравится мне, как ты подходишь к делу! - архимаг потёр ладони и скрестил руки на животе. - Нашей гильдии наёмники Вестейна, - Ньёрд поклонился рыцарю и тот ответил ему взаимностью. - Очень сильно помогли в деревне Кхорки. Наши учёные тщательным образом изучили тамошние пещеры. Но появилась проблема. Дело в том, что эти пещеры в какой-то момент обрываются. Мы искали их продолжение, ведь минералы, что были в них найдены, имеют большое значение для развития магических наук. И мы нашли продолжение пещер. Но нашли их... в Лесу.    Как только он сказал последнее слово, все за столом как-то засуетились. А что такое? Лес, ну и что? Хотя архимаг выделил это слово как-то странно, предавая ему иное значение. И с этим Лесом, судя по перешёптываниям, что-то неладное.    - Что за Лес? - меня этот момент сильно заинтересовал.    - Лес также называют Лесом Падших, - вклинилась в разговор Хлив. - Он является зоной запрета: там никто не ходит, никто не живёт. Когда-то, когда ещё не было Империи, и королевства часто враждовали друг с другом, в этом Лесу произошло великое магическое сражение. Около тысячи магов с одной стороны, и не меньшее количество с другой. На поле брани не было ни одного мага рангом ниже искусника. Так что заклинания - сам понимаешь - мощные, почти все имели большой радиус поражения. В итоге никто не победил: трупы магов так и остались лежать в Лесу. А огромный поток магии, что был использован во время сражения, преобразовал территорию Леса в огромную аномалию. В каком-то месте тебя может разорвать на куски, в каком то обдать огнём. Конечно, такие магические ловушки смог бы обойти любой маг-ученик, но маги туда не ходят... из-за Лесных жителей.    - Вот! - возмутился я. - А ты говорила, что там никто не живёт!    - Живёт, - кивнула оркша. - Но эти жители уже давно не дружат с головой, да и магия за сотни лет их сильно изменила.    - Всё так, - сказал Ньёрд. - Уважаемая Хлив, как я вижу, не обделена умом. Впечатляет. - Архимаг снова посмотрел на меня. - В Лесу Падших раньше жили люди, но теперь они уже давно перестали быть людьми. И находится в Лесу опасно в основном не из-за ловушек, устроенными магией, а из-за тварей, что в Лесу обитают. Примерно мы знаем, что они из себя представляют, но прогрессивно их изучить так никто и не смог, потому что никто при встрече с ними не выживал.    - Что вы хотите от нас? - подал наконец голос Вестейн. Ну да, как командир, он должен знать, какая перед командой стоит проблема.    - Мы, уважаемый паладин, - решил ответить ему старик-маг. - Не просим слишком многого. Лишь исполнения ваших обязанностей, а именно: защитить нас в Лесу Падших, пока мы будем изучать камни. Это займёт всего каких-то два-три дня.    - По пятьдесят золотых, - сложил руки на груди рыцарь. - Каждому.    - Это возмутительно... - прохрипел старик. - Пускай Лес и опасен...    - Вы ошибаетесь, уважаемый архимаг, - перебил старика Вестейн. - Лес ОЧЕНЬ опасен, а рисковать жизнью своих людей за гроши я не намерен. Пятьдесят золотых каждому: это моё последнее слово.    Повисла напряжённая тишина. Мда, а рыцарь умел вести диалог! Его голос звучал так убедительно, что никто ни на секунду не сомневался: на меньшую сумму он не согласится.    - А если, - решил нарушить тишину Ньёрд. - Мы наймём воинов из другой гильдии?    - Не наймёте, - ответил всё тем же не терпящим никаких "но" голосом Вестейн. - Других психов, что пойдут в Лес, не будет нигде.    Ньёрд какое-то время протирал очки, и вдруг неожиданно захохотал своим, уже привычным, смехом и хлопнул ладонью по столу:    - Так уж и быть! Всё оплачивает гильдия! Но отправляемся сейчас же!    Сейчас же? Как? Так повозки не готовы, или, на крайняк, хоть и не хотелось - лошади! Мы ж не приготовили, на чём ехать. Но в следующую секунду я понял, что нам это и не нужно. Ньёрд поднялся, взмахнув руками, и первый этаж мрачного трактира озарил яркий оранжево-красный свет. Я зажмурился, но не отвёл взгляда. Это было красиво.    Прямо над столом летал в воздухе, извиваясь, вихрь. Точнее, маленький вихорёчек. Внутри его просматривалась какая-то картинка, но я никак не мог рассмотреть, что на ней изображено. Да и что это вообще за магия такая? Я такого ещё нигде не видел.    - Прошу в портал, друзья, - улыбнулся Ньёрд и, показывая остальным пример, залез на стол и первым сделал шаг в вихрь.    И тут же исчез. Испарился, словно его никогда здесь и не было. Так он что, телепортировался?! Настоящий портал, офигеть! Интересно, а много сил у архимага отняло такое заклинание?    Примеру Ньёрда последовали старик-маг и его молодой помощник, исчезнув в вихре. За ними ступили в вихрь Вестейн с Уной, подумав, махнул рукой и прыгнул в портал Ёдур, буквально нырнул в него Бранд, залезла Хлив, и только Торберг стоял позади меня, не трогаясь с места.    - А ты чего не идёшь? - удивлённо уставился я на орка.    - Жду твоей очереди, - заулыбался во все зубы верзила.    Я с недоверием поглядел на портал. Именно так, наверное, я глядел на здешнюю бритву-тесак, собираясь бриться.    А, ладно - где наша не пропадала! Мы ж, русские, и сквозь огонь... и сквозь воду... и медные трубы... и порталы - куда ж без них... Блин, да что ж я сам себя обманываю: не хочу я в этот портал!    Именно такие мысли посетили меня за секунду до того, как я получил мощный пинок под зад.             "Я его ударю. Точно. И плевать на нашу разницу в массе!" - подумал я об орке - а в том, что этот подлый пинок совершил именно он, я не сомневался ни секунды - поднимаясь с земли и отряхиваясь.    То, что это место - точно не трактир, я понял сразу, как только упал из портала на свою многострадальную задницу. И мне не пришлось даже для этого разглядывать место прибытия. А зачем, когда запах может сказать много больше? Точнее, не запах, а... атмосфера - так, наверное. Она была какой-то тяжёлой, дышать становилось нелегко, и всё внутри будто выворачивали наизнанку, тянули куда-то, намереваясь забрать душу. Так это и есть та самая магия Леса Падших? Стало настолько неприятно находиться в этом месте, что ноги сами собой захотели свалить отсюда - плевать куда, главное, чтобы подальше. Но я умудрился снять с себя оцепенение и оглядеться.    Место лишь отдалённо можно было назвать лесом. То есть, лесом в привычном для меня понимании. Что такое для меня вообще лес? Это многочисленные деревья, травка, грибочки, зайчишки, белочки, солнышко (Ух, прям как будто из детской книжки вычитал!). Это место если и считалось лесом, то точно не тем, каким он мне запомнился из жизненного опыта.    Для начала стоило сказать кое-что о деревьях. Точнее, об их отсутствии. Кое-где, конечно, росли деревца, да и то - чем-то напоминающие ели, совершенно синие, даже ближе по цвету к ядерно-синему, и какие-то облезлые. Фу, а не деревья! Но в основном виднелись большие камни-валуны, между которыми просачивался, уползая, подобно змее, вдаль, туман. Он был не таким уж густым - стопы можно было свободно рассмотреть, но его присутствие в Лесу вызывало недоумение.    Дальше-лучше. Я успел разглядеть небольшое болото, спрятанное за теми же камнями. И в нём плавало что-то, что вряд ли можно назвать лягушкой. Да уж: здешние болота лучше обходить стороной.    Небо, в отличие от того, что я видел над Столицей и в Императорском лесу, являло собой огромное нагромождение туч. То, что здесь дождь льёт не постоянно - просто чудо какое-то. Хотя, как я понял, это нам так повезло. Мы попали, видимо, в такой временной промежуток, когда дождь только закончился, а новый ливень лишь собирается с силами: об этом говорили намокшие иголки елей.    Место странное, если не сказать - страннющее. Слишком много того, чему в принципе быть не положено. Ну, по крайней мере, по определённым законам природы. Это магия так постаралась? Кстати, о магии... Ну-ка, ну-ка.    Я сосредоточился и включил "зрение". Ха-ха! Вот, даже искать не пришлось! Магия в прямом смысле валяется на земле. Она представляла из себя нечто наподобие светящегося капкана. Сделай я ещё два шага, и наступил бы. А что в таком случае произошло бы? Взяв уже привычный в плане экспериментов камень, прицелился и ловко бросил в магический капкан. И в следующее мгновение не успел даже разинуть рот: камень просто превратился в пар, а капкан исчез. Угу - магия мощная, но одноразовая. Понятно. Хотя тут ещё стоит разобраться: вдруг это мне попалась такая слабёхонькая магия? Может, там дальше и покруче есть? Или у этой истёк период действия - не знаю, да и это сейчас не особенно важно. Где все?    Сзади послышался хлопок, и моя рука сама собой схватилась за арбалет, а тело развернулось на триста шестьдесят градусов. Ё-моё, что, кто-то в гости пожаловал?! Да, в гости. Но только совсем не враг, а Торберг. Оглядев орка, его мышцы и размеры, вдруг подумал, что не стоит ему мстить за пинок и убрал руку с оружия. Верзила заулыбался - причём не понятно, издевался он, или нет.    - Я смотрю, все собрались, - послышался голос Ньёрда.    Он появился словно ниоткуда, как и все остальные, что прошли через портал раньше нас с орком.    - Как? - по очевидным причинам удивился я. Прятаться то тут особо и негде.    - Магия скрытия, - подал голос Рэв. - Очень полезно, когда хотите от кого-то спрятаться, особенно в таком месте...    - Между прочим, - перебил его Бруси. - Очень интересно, каким образом вы разглядели магию-ловушку. Да ещё и обезвредили простым броском камня? Хотя... - он с сомнением оглядел меня. - Этой магии много лет, может, она потеряла почти всю силу. Может быть. Что ж, прошу всех следовать за мной, и не отходить слишком далеко от остальных архимагов. Мы накинем скрытие на всех, но в случае, если наткнёмся на оборотней, магия не поможет - у них слишком хороший нюх.    Оборотни? Ай-яй, нафига я в это дело ввязался. Надеюсь, что он говорил об оборотнях не в том виде, в каком их я себе представляю. Хотя я уже понял, что некоторые мои ассоциации могут быть верными, так что ожидать стоит чего угодно.    Уна стала какой-то строгой и холодной. Пока мы двигались между камней, разбившись на пары, превратившись в эдакое подобие гусеницы, она не проронила ни слова. В руках сжимала тяжёлый двуручный меч, и шла чуть пригнувшись. Я всё понимаю: мы в опасной зоне, и всё такое, но ведь от неё такой негатив исходит, что аж в дрожь бросает! Или это она так сосредоточилась?    Я коснулся ладонью её плеча: девушка дрогнула, привстав, удивлённо озираясь по сторонам, словно только что проснулась из глубокого сна. Затем её взгляд упал на меня, и она нахмурила бровки:    - Чего тебе?    "Чего тебе"! - зашибись! Моя мужская гордость вдруг взяла своё, и я лишь хмыкнул. Вообще хотелось с ней поговорить по поводу этого Леса, но теперь хрен ей, а не разговоры! То, что у неё мышцы больше, ещё не даёт ей права так разговаривать с сильным полом! Хотя в моём случае ещё надо посмотреть, кто сильнее... А, пофиг! Я - мужик, и со мной так не стоит разговаривать!    На моё хмыканье рыжеволосая ответила лишь удивлённым пожиманием плечами. Она ещё и удивляется! Всё, я обиделся. Давно не обижался - теряю форму, пора восстанавливать упущенное.    Отвлёкшись от Уны, поглядел на небо, чуть не споткнувшись о умудрившийся спрятаться за покрывшим землю туманом камень. Видать, тучи в этом месте - постоянное явление, судя по тому, что они тянутся аж до горизонта. Аномальное явление? Если верить тому, что здесь куча всяких магических штук, а в воздухе так и витает атмосфера какой-то магической тяжести, то можно предположить, что эти тучи магия и собирает над Лесом. То есть получается, что это место удерживает их на небосклоне постоянно - по крайней мере, пока не кончится действие магических ловушек, да и после этого, наверное, ещё долго будет оставаться атмосфера магии, если не навсегда.    Наша "гусеница" двигалась разнообразными зигзагами. Причину такого странного маршрута я мог объяснить, наблюдая за местностью с помощью "зрения": почти через каждые десять-пятнадцать метров можно было увидеть магические свечения-ловушки. Интересно, а почему бы не взять, да и не кинуть в них камень, как это сделал я? Вообще: чего это архимаг Бруси так удивился тому, что я легко ликвидировал ловушку? Теоретически, как я понял, она должна была быть одноразовой - то бишь попало в неё что-то, и всё, действие магии завершилось. Но ведь со слов старика выходило, что всё совсем не так! Ох, чего-то я снова не догоняю.    Мы остановились, и довольно резко, так что я чуть не врезался в спину впереди идущему Бранду. Подняв взгляд вверх, понял, в чём заключалась причина нашей остановки: похоже, мы пришли.    Сие место являло собой обычную гору, тянущуюся вершиной к небу, своим кончиком прячась за тучами. Она представляла из себя немного покорёженный и кривоватый конус, по периметру обставленный плотно прижимающимися друг к другу валунами. Да, то ещё зрелище. Почему-то в мозг сразу пробралась ассоциация с Олимпом, хотя здесь не светило солнце, и всё было каким-то мрачным, не пышущим природной красотой.    Невысоко - метрах в пяти над землёй - в скале зияла кругообразная пещера. И что-то мне подсказывало, что именно туда мы и держали путь.    Мои предположения оправдались: перелезая через валуны, стараясь не шуметь - как сказали архимаги, пускай мы и достигли нужного места, предосторожность никогда никому не вредила - добрались-таки до пещеры. А издалека она казалась меньше. И, как ни странно, внутри пещеры не царил мрак, как это обычно бывает: отлично проглядывались стены, высокий потолок, камни - и всё из-за многочисленных, сверкающих разноцветными оттенками, кристаллов. Они производили впечатление. Большие, чуть ли не с человеческий рост, вырастающие ото всюду: и из потолка, и из стен, и в кое-каких местах на полу. Красиво - ничего не скажешь.    - Нужно проверить пещеру, - оторвал меня от рассматривания кристаллов голос Ньёрда. - Мало ли, что там может быть.    - Ну так вы и рассматривайте. С нами - вон, боевой архимаг, - недовольно пробурчал Ёдур, опираясь о рукоять своего топора.    - Прошу прощения, уважаемый гном, - решил вступиться за своего коллегу Ньёрд. - Но мы устроили договор на большую, если не сказать огромную сумму денег, которых, к слову, это дело и не стоит. Так что, уж простите, но я попросил бы вас выполнять свои обязанности, как наёмников.    Во как. Значит, хитрые дяденьки-архимаги решили возложить всю работу на наёмников. Не, вообще их понять можно: деньги платят не хилые, да ещё и сами же горбатиться должны, когда для этого наняты специально обученные люди (Орки, мартгоры, гномы - да не важно!)?    - А чего бы вам не поизучать камни у самого входа в пещеру? Их же тут тоже море! К какому Святому Страннику вам нужно, чтобы мы рыскали где-то там в глубине? - возмущённо ткнула руки в боки Уна.    Тут я согласен с рыжеволосой! На самом деле: изучать приехали - так изучайте! Или они хотят, чтобы мы свои деньги отрабатывали, садисты несчастные?    - На это, дорогая моя, - снова решил держать ответ Ньёрд. - Есть несколько причин. Точнее, две. Первая, - Тут он согнул один палец. - Это возможность нападения. Кто знает: вполне может быть, что мы своим воздействием на кристаллы потревожим жителя, или жителей пещеры. И тогда нападение стало бы неожиданным. Второе, - Он согнул ещё один палец. - Это возможность нахождение исключительных кристаллов. Как мы выяснили, кристаллы могут пропускать через себя магическую энергию, но в ограниченном объёме. И в случае нахождения таких кристаллов, которые способны пропустить через себя объём, хотя бы на чуть-чуть больше того максимума, что мы пока что успели зафиксировать, это было бы просто отлично. Теперь, надеюсь, глупых вопросов больше не будет, и вы начнёте уже наконец оправдывать свои деньги?    Всё-таки толковый мужик этот Ньёрд - не зря носит почётное звание архимага. Так всё втолковать... не любому оратору такое под силу. И, что самое главное: явственно ощущалось, что все - даже гордый Вестейн - готовы были исполнить приказ архимага. Ибо голос у него был генеральским - таким голосом скажи, и всё (Почти) что угодно тебе сделают.    Решили, что все в пещеру не пойдут: хватит и четверых. Этими "счастливчиками" оказались Уна, Вестейн, Бранд и, что стало полной неожиданностью, я. Орков вычеркнули из списка из-за их огромного роста и неуклюжести. Они, собственно, особенно и не спорили: нет, так нет - лишнего геморроя не будет. А вот гном устроил настоящую истерику, обещая отрезать бороду, если его не возьмут - ему жуть как хотелось поубивать монстров, что живут в пещере. Ребёнок бородатый - ей-богу.    Конечно, его "угрозам" никто не поверил, да и в то, что там, в пещере, кто-то есть, верилось с трудом. Как сказал мне Бранд, в Лесу твари любят бродить на свежем воздухе, или купаться в болотах. А пещеры можно было считать просто частью пейзажа, но никак не домом местных жителей.    Но всё равно мне было боязно: как-никак, а неизвестная территория. И уверенности в том, что в этой пещере никто не живёт... Да, в процентном плане шанс того, что там кто-то водится - процента два, не больше. Но ведь когда Леонид со своей знаменитой горсткой спартанцев стоял против полчища Персов - тогда все считали, что у него вообще нет никаких шансов дать врагу отпор. Так что всё в мире относительно...    Вздохнув, я сделал шаг в пещеру.             Вход в пещеру уже давно скрылся из виду, а мы пока не нашли ничего такого, что могло бы хоть как-то отличаться от кристаллов, стен, потолка, кристаллов, стен... Скучно, короче! Так что волей-неволей у меня завязался разговор с Брандом, который вылился в очень интересные подробности о Лесе Падших.    Для начала стоит сказать, что когда-то это место являлось отдельным королевством людей. Полигоном для битвы оно стало именно потому, что в данном королевстве находились основные силы магов всей Империи. И они что-то там не поделили - кажется, связанное с мощным заклятием - вот и развязалась бойня. Но не это самое крутое. Самое крутое то, что жителей королевства эвакуировали. Соответственно, они оставили все свои насиженные места, дома, и замок. Именно за замок я и зацепился.    Территория Леса, по сути, является нейтральной, хоть споры об этом ходят до сих пор. То бишь и замок - также вещь нейтральная: бери и пользуйся. Это ж здорово: сколько всяких интересных артефактов и ценностей можно в сём замке нарыть! А может и древние свитки, какие-нибудь записи! И почему раньше об этом никто не задумывался?    Из дальнейшего разговора выяснилось, что всё-таки задумывались. И собирались целые экспедиции с учёными-энтузиастами. Кто ж захочет упускать такой куш? Разумеется, никто, и потому сразу несколько экспедиций выдвинулось в сторону замка Леса: первая раньше - вторая немного позже.    И когда вторая экспедиция прибила к замку, то обнаружила кучу совсем ещё свежих трупов - всё, что осталось от первой экспедиции. Как рассказывали любители историй по всей Империи, и даже в эльфийских лесах, сколько бы экспедиций в этот замок не ходило, а количество трупов всё росло и росло: ни одной группе учёных не удалось вернуться домой, и потому больше никто к замку ехать не рисковал.    Б-р-р, жуть - прямо ужастик на ночь глядя!    Рассказ Бранда не внушал оптимизма, но я всё же решил заложить в памяти как-нибудь подумать о посещении замка: что-то мне подсказывало, что стоит его посетить, как бы это ни было опасно. Интуиция? А, она меня всю жизнь подводила! Но продумать этот момент всё равно не помешает.    Между прочим, я всё никак не мог оторваться от двух новеньких клинков, торчащих из-за спины мортгора. И когда он их успел приобрести, а? В отличие от меча Уны, эти были довольно короткими и немного изогнутыми. Конечно, не идеал холодного оружия, но всё же была в них какая-то скрытая, непонятная красота, или нет - притяжение. Когда смотришь на это оружие, поневоле хочется взять его за рукоять, несколько раз махнуть в воздухе - может, даже испытать на... птьфу! Да о чём я только думаю!    Я не успел отвернуться: Бранд поймал мой взгляд и, широко улыбнувшись, достал один из клинков, протянув мне. Некоторое время я всё-таки колебался, пока рыцарь не толкнул меня в плечо:    - Бери-бери, мортгор просто так своё оружие никогда никому не отдаст. Так что, считай, что удостоен огромной чести.    Огромной чести? Ох, видать, наша с Брандом дружба движется вверх. Я принял подарок, не без удовольствия оглядев меч: прекрасная работа, даже на мой неопытный взгляд. На лезвии вытеснены какие-то знаки, похожие на руны, подобно тем, что красовались на доспехе Вестейна, рукоять огибает золотая нить. Красота! И как только мортгор может таким разбрасываться? Дорогая вещь же, наверняка!    Но повозмущаться такой неразумной щедрости Бранда мне не дали: вся наша компашка резко остановилась.    Заложив подарок за пояс, я причмокнул, увидав причину нашей остановки. В этом месте коридор пещеры разделялся на три новых коридора. "А пещерка то оказалась с сюрпризом", - вспомнил я слова дяди, когда он рассказывал мне маленькому о моём появлении на свет. Потому как дальше двигаться не имело смысла, я высказал самое благоразумное решение:    - Возвращаемся?    - Нет, - невозмутимо оборвал меня рыцарь ещё прежде, чем я договорил. - Не возвращаемся. Делимся на три группы: я, Бранд с Уной, и Грош. И исследуем все три коридора, пока не наткнёмся на тупик, или новые разветвления. Затем возвращаемся обратно.    - Подожди-подожди! - не до конца понял я. - Ты сказал: "три группы". Тогда с какого перепуга я один иду?!    - Так я тоже один, - попытался изобразить в голосе удивление Вестейн. Не очень вышло.    Да и оправдание было - так себе. У него - вон, доспех, да огромный двуручный меч. А у меня ничего из этого. Мечом, который мне подарил Бранд, я орудовать умею не так уж и хорошо, да что уж там греха таить: не умею я с мечом обращаться! А арбалет... так если вдруг что случится, я одну стрелу может и выпущу, а на вторую у меня вряд ли сил и скорости хватит. Ох, по-моему, это какая-то лажа.    Но спорить с нашим распрекрасным во всех смыслах рыцарем не стал: раньше закончим - раньше вернёмся. Правда вошёл в указанный Вестейном тоннель я не сразу. Всё ж таки как-то жутковато. Прям в самых лучших традициях фильмов ужасов: группа расходится, и их по одному убивать всякие зомбаки, нежить, да прочая гадость, которая обитает в тёмных пещерах. И пускай сия пещера освещалась этими странными кристаллами, но стереотипы то о пещерах у меня ещё с детства в голове образовались, с первого прочитанного ужастика.    Хотя, стоп. Чего-то я себя накручиваю. Мне же сказали: здесь никого быть не может. Так что "проверку" данного тоннеля можно назвать обычной прогулочкой. Ну и будем это так называть. Я гуляю - от осознания этого меня аж отпустило. В самом деле, и чего это я волновался?    Но рассчитывать на то, что это прогулка превратится в получасовое блуждание я не мог. Вестейн сказал исследовать тоннель, пока не наткнёшься на тупик, или разветвление. И когда будет хоть что-нибудь из этого?! А может повернуть назад, да сказать, что я всё осмотрел, наткнулся на тупик, и пошёл обратно? Не поверит он. Этот говнюк же настоящий психолог: всё по моему лицу прочтёт. Так что, вздохнув, я поплёлся дальше.    Сейчас я жалел, что приобрёл именно тяжёлый арбалет: идти с такой ношей - занятие не для слабаков, а я себя, несмотря на длительные тренировки, пока что к классу сильных отнести не мог. А вот меч, как ни странно, почти не чувствовался, словно делался не из стали, а из пластика. Может, те руны на нём отвечают за облегчение предмета? Возможно. Но маловероятно. Тогда можно было бы накладывать эти руны в огромном количестве на дома и переносить их из одного места на другое. Хотя может у этих рун есть какие-нибудь ограничения? Стоит начать учить здешний язык, приняться за чтение книг, да разобраться во всех странностях, пускай мне и кажется, что для того, чтобы вникнуть во всё в этом мире происходящее и целой жизни не хватит. Но какой же тяжёлый этот арбалет!    Ладно, нужно попробовать не обращать на это внимание и отвлечься. Отвлечься на что? Ну, судя по тому, что помимо обычных горных пород, земли и булыжников, которые не представляют интереса, в пещере есть ещё и кристаллы, то... Почему бы и не познакомиться с ними поближе?    Подойдя к одному - самому большому, на мой взгляд, из рядом находящихся, я попробовал сконцентрировать на нём внимание, включив "зрение". Так-с, что же он нам может рассказать...    Рассказал он немногое, но кое-что я всё-таки из него выудить сумел. Первое, что стоит сказать: в нём прям плескалась энергия! Я сначала даже зажмурился, взглянув на такой яркий свет. Да эта штука, по ходу дела, настоящая розетка для аккумуляторов магов! Правда, такую штуку в кармане не поносишь - слишком уж большая. Но всё равно: поставь рядом пару-тройку таких кристаллов, и можешь не париться о своей "подзарядке". Но что-то там архимаги рассказывали про недостаток их энергии... эх, надо было внимательнее слушать: сейчас и не вспомнишь.    Второе, и более интересное: от кристаллов шли магические нити по всей поверхности стены пещеры. Ого, так что получается - кристаллы буквально являются частью пещеры, единым с нею организмом? Я стукнул об облюбованный мною кристалл: тот чуть завибрировал, и магические нити в стене также стали вибрировать, вспыхивая ярким светом. Даже не буду себе мозг мозолить, по поводу того, каким образом проходит процесс передачи информации через кристалл самой пещере. Но кое-что всё-таки я выяснил: главным образом то, что через кристаллы можно передавать магическую информацию. А это можно делать только в пещере, или отсоединив их от данной конструкции магических нитей такое также реально? А то можно было б сделать эдакий магический телефон. Почему бы и нет - стоит попробовать.    Найдя кристаллы поменьше - такие, которые умещались на ладони - довольно легко вытащил их из стены и закинул в карман куртки. Они мне ещё сослужат хорошую службу - я в этом более чем уверен.    Оглядевшись, закусил нижнюю губу, но, недолго думая, махнул рукой: дальше идти - нафиг надо, там никого нет. И плевать мне на Вестейна - пусть думает, что хочет! Наверное, сам уже давно у выхода дожидается.    С этими мыслями я уже было развернулся, чтобы потопать обратно, как вдруг заметил вспышку на стене. Это что, магические нити засветились? Ох, забыл вырубить своё "зрение". Над этим моментом ещё нужно поработать - я почти им не управляю - когда хочет, тогда и выключается. А чтобы постоянно вспышки магии глаза мозолили... Так, притормози!    Нити засветились!    Как я успел понять, это происходит, когда кто-то (или что-то) тревожит кристаллы. Тогда... Я ещё раз посмотрел на стену - вот, опять, светятся! Твою дивизию, кристаллы не могли просто так, от нечего делать, завибрировать! Хотя, может, кто-то из наёмников коснулся кристалла, а отдалось здесь? Так они вообще в другом тоннеле - нет, вряд ли такое могло произойти. Но тогда получается...    Я чисто рефлекторно прильнул спиной к стене, между двумя нависшими над землёй кристаллами, достав из-за пояса клинок и нервно наблюдая за магическими нитями. Судя по пульсации скорее всего, незваный гость где-то слева. Поглядел в ту сторону: никого и ничего, пусто.    Кто-то свыше надо мной явно издевается: иначе как объяснить, что я будто магнит притягиваю неприятности.    Сжав оружие покрепче, потянулся к арбалету, продолжая следить за потоком магических нитей и периодическими вспышками света. Что-то мне подсказывало, что в данной ситуации не стоит делать резких движений, хотя очень хотелось. Нервы шалили. Посему я вздрогнул, почти что подпрыгнув, как только вырубилось "зрение". Блин, не вовремя то как! И как мне прикажете теперь следить, откуда идёт магический поток? Правда, вряд ли я не замечу приближение противника, если таковой вообще будет.    Мои подрагивающие пальцы лежали на спусковом крючке арбалета - я был готов в любой момент выхватить его и продырявить лицо (Морду, рожу - уж не знаю, что тут может водиться) тому, кто посмеет попробовать причинить мне вред. Чтоб всех этих архимагов, рыцарей, да прочих говнюков! Нету тут никого, нету! Не крыса же какая эти кристаллы тревожит!    Я не успел доругать в голове всех виновников всего в данный момент происходящего, как где-то слева хрустнул камень, и мой палец, лежавший на спусковом крючке арбалета, дрогнул, отправив стрелу в красивый, но короткий полёт до противоположной стены. "Блин, у меня уже глюки, да ещё и арбалет заново заряжать придётся", - с прискорбием подумал я, отпуская арбалет свободно висеть на ремне и...    - Вот дерьмо!!! - непроизвольно вырвалось из моих уст.    Предо мной совершенно неожиданно - только что не было, и тут на тебе - словно образовавшись ниоткуда, появилось ОНО. Хотя, конечно, я уловил взглядом, как эта тварь спрыгнула с потолка. Да уж: всегда нужно следить в том месте, откуда никак не ожидаешь подставы. Но эффект неожиданности, который произвело на меня ОНО, не вырубил мне мозг, включив рефлексы, как сделал бы это с нормальным человеком (Стоп, а я что, получается, ненормальный, что ли? А, да не важно!), и потому с молниеносной скоростью оценил нежданного гостя.    Существо, глядевшее на меня большими, словно блюдца, синими глазищами, напоминало бы человека, если бы не белая, будто мел, кожа, длинные костлявые пальцы с не менее длинными когтями как на руках, так и на ногах, голова, покрытая седыми волосами, которые лишь частично скрывали острые уши существа и, что самое примечательное: два выступающих из-под верхней его посиневшей губы острых клыка. Прям мечта любителя вампиров. Конечно, не канон - красивый строгий костюм, прилизанные волосы и улыбка, обнажающая острые клыки с крыльями летучей мыши в придачу - но тоже сойдёт.    Но любование "красотой" этой твари продолжалось не более мгновения. Рефлексы всё-таки взяли верх над разумом: моя нога начала делать шаг назад, хотя я прекрасно понимал, что сзади меня ждёт лишь тупик. Всё вокруг стало каким-то медленным, но я знал, что никакой "режим убийцы" у меня не включился: просто испуг заставил выбросить в мозг слишком много всякой пакости, неблаготворно влияющей на остатки того, что зовётся моим разумом.    Тварь даже не рыкнула: как только я сделал шаг, она моментально оказалась рядом со мной, а затем последовала жгучая боль в районе плеча. Вот, ска! Кусается! Рука, сжимавшая меч, живя своей собственной жизнью, метнулась в воздухе, свистнув и, прежде чем моя спина конкретно приложилась к стене пещеры, тело твари рухнуло на пол, а отсечённая голова с искривившейся от изумления рожей, продолжала висеть у меня на плече.    Придя в себя, я с отвращением разжал челюсть мёртвой головы и, как только у меня это получилось - а процесс сопровождался жгучей болью - с криком скинул её на пол, и та прокатилась к валявшемуся там же обезглавленному телу.    Клинок звякнул о пол пещеры, и, дыша глубоко и тяжело, я с благодарностью посмотрел на оружие: нужно будет Бранду сказать спасибо за сей чудесный подарок. Даже представить себе не могу, что случилось бы, не будь у меня этого меча. Опустившись на землю, приподнял подол куртки, разглядывая то, что случилось с атакованным плечом, и тут же отвернулся, опуская подол на место. Мда, рана пускай и не такая глубокая, но крови много. Хотя, будем надеяться, что под курткой этого видно не будет, да и сами дырки на куртке, оставленные зубами вампира, также будут не шибко заметными: не хочется мне рассказывать про сей случай.    Не, а что: вдруг это что-то заразное, и меня если не убьют, то отправят обратно в Столицу? Не хочется же. Рана пустяковая, ничего со мной не случится - на крайняк Хлив есть, вылечит. Но... а действительно ли я хочу тут оставаться? Ради чего? Ради денег? Так мне мёртвому деньги и не нужны будут.    Косо глянул на труп вампира. Цвет тела его так и остался белым, так что казалось, что он всё ещё жив, пускай и отсечённая голова не давала никаких причин для беспокойства. Бр-р-р, жесть! Я на такое не подписывался! Но кто меня спрашивать будет... В общем, мне захотелось как можно скорее покинуть эту пещеру. Пофиг на приказ Вестейна - пофиг! Мне не хватало ещё на какого упыря наткнуться. Нет уж - увольте.    Поднявшись, поднял с земли меч, заложив за пояс, и потопал по пещере, покачиваясь. Пульсирующая боль в плече уже не волновала и почти не чувствовалась, но голова отчего-то кружилась, и в глазах периодически вспыхивал яркий свет. Твою мать, да что ж это такое...    Не знаю, сколько прошло времени, пока я добирался до выхода из пещеры. Тоннель за тоннелем, тоннель за тоннелем... Это когда-нибудь закончится вообще, нет? Порой я оборачивался, опасливо озираясь. Каждый шум казался мне причиной встать в боевую стойку, или потянуться за мечом. Натянуть на арбалете тетиву оказалось дохлым номером: силёнок не хватало.    Так что, когда наконец пещерный свет сменился тусклым серым миром Леса, я заликовал. Про себя, ясное дело. Внешне постарался казаться бодрячком: даже улыбнулся для приличия.    Со времени моего похода в пещеру тут особенно ничего не изменилось: Торберг с Хлив сидели у разведённого в кругу булыжников костра - между прочим, костёр горел под каким-то защитным куполом, еле мерцающим за льющим, словно из ведра, дождём. А побольше этот купол нельзя было сделать, чтобы уж всех от дождя прикрыть? Рядом с орками ютилось трое архимагов, куда-то запропастился Ёдур, но, уверен, где-то тут тоже бродит. И только Вестейн, глядевший куда-то в сторону горизонта, нарушал чувство дежавю. Вернулся, значит, всё-таки, гад! И ни в жизнь не поверю, что его тоннель оказался короче остальных: по любому сачковал, рыцарь хренов! А Уна где, а Бранд?    Ладно, за них волноваться не стоит: два профессионала, что им сделается то? К тому же, скорее всего, они, полные чувства ответственности, выполняют задание до конца. Не то что этот... Вестейн.    Словно прочитав мои мысли, рыцарь повернулся ко мне и показал рукой на небольшой валун у костра. Что, приглашает подойти? Так незачем - я и сам собирался. К тому же, явно похолодало, пускай, как я заметил, тут тепло то и не бывает. Интересно, а у дождя здесь есть какие-нибудь временные промежутки, или нам придётся весь срок нашего договора под дождём мокнуть?    Сев на, словно пропитавшийся водой, валун, я протянул руки к костру: стало заметно теплее. Рыцарь сел рядом, слева от меня, проделав то же самое. И, что меня сильно напрягло, со своим обычным, спокойным видом, стал меня рассматривать. Меня аж передёрнуло: сидит близко, да и вряд ли зрение у него фиговенькое - а вдруг заметит дырки на куртке. Хотя... да эти дырки могли откуда угодно взяться! О камень ударился, веткой зацепил - да мало ли что! Так что я выдохнул, наслаждаясь теплом костра.    И, как оказалось, он всё-таки на дырки внимание не обратил, что не могло не радовать. Но в наполнившуюся мёдом бочку он умудрился-таки влить большую такую ложку дёгтя:    - Скажи мне, Грош, - проговорил Вестейн, убирая руки от костра. - А разве у тебя арбалет не заряжен был?    Ну, блин! Я с ненавистью поглядел на висевший на ремне арбалет, пускай он, собственно, ни в чём виновен и не был: во всём виноват я-дурак. Вот как я мог об этом забыть?! Голова отчаянно начала искать какую-нибудь отговорку. Нужно было что-то придумать - а что? Ничего в голову не приходило.    Вдруг из-за кустов выскочил Ёдур, по пути натягивая штаны. Понятно - по природной необходимости отходил. И именно гном предоставил мне маленькую отсрочку перед экзекуцией со стороны рыцаря.    Он хлопнул меня по плечу, садясь рядом:    - Что, Грош, как всё прошло? И где Уна с Брандом? - заулыбался бородатый, но в его голосе проскальзывали нотки недовольства. Ну да, его можно понять: мыться то не любит, а тут постоянный ливень, как из ведра - уж кому-кому, а гному такое не в радость.    - Мне бы тоже интересно знать, - я скосил взгляд на подозрительно сощурившегося Вестейна: ох, что-то он заподозрил, и мне это не нравится.    Гном уселся между мной и рыцарем, довольно греясь у костра. А я, решив всё-таки не обращать внимание на шибко упёртого со своей подозрительностью Вестейна, стал наслаждаться танцем языков пламени. Красиво. Особенно контрастируя с окружающей средой.    Так мы просидели где-то с полчаса. Ньёрд о чём-то разговаривал с остальными архимагами, и при этом старик Бруси постоянно косился в мою сторону (Задолбали уже все глядеть на меня, как на зверька какого-нибудь невиданного в зоопарке!). Хлив просто прижалась к Торбергу, и тот - вот уж не ожидал такого от орка! - нежно поглаживал её по голове. Всё-таки даже у таких монстров любовь - не пустой звук. И никто из них друг к другу даже в таком месте не холоден: не то что Уна... Кстати, что-то, чёрт подери, их реально с Брандом уже давненько нет. Может, всё-таки что-то случилось?    И, будто в ответ на мои мысли, со стороны пещеры раздался звук шагов. Все сидевшие вокруг костра, включая и меня самого, не сговариваясь, повернулись в ту сторону. И облегчённо выдохнули: в свете пещерных камней стояло два силуэта. Разумеется, не узнать в них рыжеволосую с мартгором было бы тяжело.    Они оба подошли к костру, и я заметил, как в руке Уна что-то держала. Что-то, что никак нельзя было заметить у неё раньше. Взяла в пещере? Камень?    Нет - к нашим ногам она бросила голову вампира, морда которого сильно напоминала ту перекошенную гримасу монстра, с которым мне довелось встретиться в пещерном тоннеле. Я отшатнулся, хотя что-то мне подсказывало, что это мой знакомый и есть.    - Это что? - удивлённо уставился на голову архимаг Рэв, приподнявшись с валуна.    - Это мы нашли, когда возвращались, - Уна обращалась к архимагу, но грозно смотрела именно на меня. - Но возвращались не по нашему тоннелю: как выяснилось, он соединён с тоннелем, по которому шёл Грош. И мы сделали небольшой крюк. Так в этом тоннеле мы нашли труп с отрубленной головой.    Теперь все уставились на меня, а Вестейн, говнюк, положил руку на свой меч. Того гляди, им воспользуется.    - Ладно, ладно! - я сдался - дальше лгать не имело смысла. - Да, у нас с этим...    - Вампиром, - подсказал мне Ньёрд.    Ого, так я что, прав оказался: это вампир?! Да я прям делаю успехи в изучении здешней живности.    - Да-да, вампиром, - продолжил я вещать. - И мы с ним, как сами видите, повздорили. И я не вижу ничего ужасного в том, что мне пришлось лишить жизни того, кто пытался сделать со мной то же самое!    - Никто тебя ни в чём не обвиняет, - Встрял в разговор Вестейн. - Только я не понимаю одного: почему нельзя было об этом рассказать?    Ёлки-палки - я причмокнул, задумчиво уставившись на всех здесь находящихся. И меня очень смущало то, что восемнадцать любопытных глаз глядели именно на мою персону (Не считая глаз вампира, которые по странному стечению обстоятельств также были направлены в мою сторону). Начинает конкретно напрягать это постоянно подозрительное отношение ко мне. Даже Бранд, с которым мы успели подружиться - и тот состроил недоверчивую мину.    А что я, собственно говоря, перед ними отчитываюсь?! Они мне кто, родители, или какие-нибудь шибко близкие люди?! Да если так подумать, то они так - ступень на моём пути домой! Я ж здесь долго задерживаться не собираюсь...    Поднявшись, игнорируя какие-то слова Вестейна, пошёл прочь. И пофиг, что стало холоднее, как только я отошёл от костра: ничего, переживу. Пнув встретившийся на пути небольшой камушек, поплёлся по каменистой поверхности, огибая подножие горы, а затем немного спустился к равнине, присев на мягкую почву, рядом с одиноко растущей елью, и задумался.    Даже если всё удастся, какие шансы того, что я попаду на тот корабль, у меня есть? Да почти никакого шанса у меня, если честно, и нет. А варианта, в случае попытки, два: победа, или смерть. А умирать я, ой, как не хочу! Слишком сильно себя люблю. А тогда что делать? Совсем не пытаться? Возможно. Но в таком случае придётся тут устраиваться каким-то волшебным образом. Каким? Если исключить вариант входа в гильдию наёмников - ну не хочется мне никого убивать - то больше ничего мне, фактически, и не светит. Пойти в учёную ипостась? Так я читать на местном языке не умею: нечего мне со здешними учёными силами мериться.    Но, быть может, удастся устроиться туда, где не нужно никого убивать, или работать мозгом в слишком высокой степени? Например, в мастерской того человека... как же его... а, Форни - точно! Так вот к Форни делать луки, да арбалеты и устроюсь. Не, бред. У него ж покупателей не бывает - он сам то не знаю на какие шиши живёт, а тут я к нему на голову! Что ж, видать, иного выхода, кроме как попасть на корабль, у меня нет? Видимо, так.    От дождя продрог, став таким мокрым, что при желании из меня можно было бы выжать несколько вёдер воды. Настроение ни к чёрту - наверное, влияет покрытое тучами небо, дождь, да атмосфера Леса в целом. Поглядев на ель, грустно улыбнулся. Она сейчас такая же как я: одинокая, грустная, мокнущая под дождём. Сейчас чувство в душе было примерно таким же как тогда, в тот день, когда я покинул Землю...    При воспоминании об этом я невольно выхватил меч и сжал зубы: чёрт, нужно найти этот клан Ищущих, или как их там! И по-дружески с ними поболтать... Ну как по-дружески: по крайней мере хоть одну конечность я каждому из этих гадов оторву и засуну в такие места, о нахождении которых в своём организме они даже не подозревают!    Застав себя за такими кровавыми мыслями, я встряхнул головой и убрал меч. Что-то со мной не то. Видать, жизнь в этой Империи меняет даже самых безобидных людей - не в первый раз в этом убеждаюсь.    И тут я вздрогнул от неожиданно обдавшего моё тело тепла. Кто-то нежно обхватил мою шею сильными, и одновременно нежными руками, прижав к себе. Хотя, чего это я сомневаюсь? Конечно, это была Уна: её тепло ни с чем не спутаешь.    - Что с тобой? - обдал лаской мои уши её прекрасный голос. - Ушёл, ничего не сказав.    Я вырвался из её объятий - что, кстати, было не так уж и легко - и поднялся. Её лицо выразило такое недоумение, что мне ничего не оставалось, кроме как высказать всё:    - Объясни: какого чёрта! - я и сам не заметил, как перешёл на повышенные тона. - Ты вдруг стала вести себя так, будто я не просто знакомый, а какой-то враг! Хоть убей, не пойму, что происходит!    - Я тебя сейчас реально убью, милый, - и как ей удаётся говорить такие вещи таким милым мурлыкающим голосом? - Неужели не понимаешь? Мы в Лесу Падших! Тут хоть на секундочку отвлекись - всё, улетишь к Святому Страннику! К тому же... - Она поднялась, прижав меня к груди, и не потому, что так хотела, а потому, что примерно на таком уровне находилась моя голова. - Я всё же решила рискнуть и отвлечься... на тебя.    Я поглядел на её шею, невольно замерев на ней взглядом. Какая она красивая, сильная и... и... аппетитная... Рот сам собой раскрылся, и я приблизился зубами к её шее. Ну, хоть кусочек, или крови... капельку...    - Ты чего? - усмехнулась Уна, и я захлопнул рот.    Наваждение спало. И что это только что было? Я что, хотел её укусить? Наверное, порыв страсти, или что-то типа этого... Нет, это другое. Но не важно.    Всё-таки я отошёл от неё, отвернувшись и скрестив руки на груди. Обида, и всё тут. Да и что она, хочет ЭТО под дождём у подножия горы делать? Да ещё и в Лесу? Не, может, для полутролля это и нормально, но никак не для меня. И пора показать ей, что я мужчина, я не игрушка, с которой можно сделать, что угодно.    - Ах, так! Ну и пошёл ты! - послышался за спиной взбешённый голос Уны.    И в следующее мгновение я почувствовал на себе мощный пинок и скатился по холму - благо, он был не таким уж и отвесным. Оказавшись на болотистой поверхности, сплюнул попавшую в рот землю и, присев, постарался отряхнуться. Выпендрился, блин. Показал, кто тут главный. Молодец. И почему-то мне казалось, что ударила она слабенько. Ударь она в полную силу - позвоночник сломала бы точно. И на том тебе спасибо, дорогая.    Тяжело поднявшись - ай-яй, всё-таки какая-то боль в районе копчика чувствовалась - я поглядел на горизонт. Ладно, прогуляюсь, что ли. Изведать территорию никогда не помешает. Правда, все эти рассказы о жителей Леса... а, ладно! Меч есть, арбалет тоже - ничего, прорвёмся, понадеясь на священное русское "авось"!    Кстати, об арбалете... Я всё же на ходу постарался его зарядить - получилось. Но руки стёр к чёртовой матери! И это что мне, каждый раз вот так придётся? А если бой? Всё-таки прав был продавец: зря я такой арбалет купил. Но, что сделано - то сделано, и жалеть об этом не стоит. Я ж его в действии пока только на стене видел. И, надеюсь, больше и не придётся видеть его в действии.    Зря надеялся...    Ступая по пустынной местности Леса, натирал плечи, стараясь согреться. И в то же время думал о том, что это такое произошло со мной, когда Уна прижала меня к себе. Я хотел её укусить - это точно. Всё тело аж дрожью тогда обдало. Такое чувство, верно, бывает у наркомана, когда тот очень хочет дозы. Но в связи с чем на меня напало такое наваждение?! Я ещё раз глянул под подол куртки, на засохшую на плече кровь. Да не-е-е... Не может быть, чушь всё это! Это ты всё фильмов про вампиров насмотрелся, вот и думаешь о всякой фигне. Но ведь объяснение моему непонятному порыву должно быть! Тот вампир меня укусил? Укусил. Тогда всё сходится... Не-не-не! Это ведь бред! Я - вампир, пффф! Большей чуши и придумать нереально.    Мои размышления прервал раскат грома. Повернувшись в сторону, откуда он разнёсся, я удивлённо выгнул бровь. На фоне рельефа скал показался вполне разборчивый рельеф шпилей высоких, вытянутых башен. Замок? Да ладно... Вот это я удачно погулял!    И, позабыв про всякие глупости о вампирах и другой чуши, которая нет-нет, да залезает порой в мою голову, я двинулся в сторону замка. Ну, вот чувствовал я, что стоит туда сходить. Да и интересно.    Добраться до замка по почти что равнинной, не обременённой никакими деревьями, или камнями, земле, оказалось несложно: уложился при лёгком беге, минут в двадцать. Но это стоило того.    Стараясь привести немного неровное дыхание в норму - сказывалось длительное воздержание от тренировок, пора бы уже начать вновь заниматься, а всё времени нет - я шёл меж невысоких домов, постоянно озираясь, с интересом разглядывая местность.    Как оказалось, замок был не одинок: вокруг него разбросались на несколько километров улицы с перекошенными, разгромленными домами, которые, наверное, когда-то были такими же, как и дома в Столице. Но многочисленные воронки, обугленные крыши, переломанные стены: всё говорило о том, что время процветания этого края прошло. Похоже, война магов принесла много горя.    По ходу моего приближения к воротам замка я дивился тому, насколько жуткой здесь была атмосфера. Даже покруче, чем в пещере. И это несмотря на дождь и полумрак с туманом в придачу. Сюда даже самого неудачливого режиссёра поставь, и он всё равно шикарный ужастик снимет - потому что тут от одного вида самого замка в дрожь бросает.    Этот замок чем-то походил на замок Императора. Но лишь чем-то. Его отличие было в огромном количестве башен. Штук десять - и это только то, что я пока сумел увидеть - позже может оказаться, что их и больше. И выстроены они были по принципу эдакого конуса: широкий круг башен, затем поменьше, и в итоге одна, самая высокая башня. Все они соединялись лестницами без перил: прикольно выглядит, ничего не скажешь.    Но самая жуть была в тишине. Лишь периодические раскаты грома, да звуки льющегося дождя. А так - пустынно, безлюдно, тихо... Прям как в гробу. Мне вдруг захотелось поскорее убраться отсюда. Но всё же я умудрился взять себя в руки и сделал шаг вперёд, намереваясь двигаться дальше.    Ай!!!    Заглядевшись на этот великолепный (Страшный) завораживающий (Угнетающий) средневековой вид, я совершенно позабыл о безопасности - и вот, разумеется, вляпался. Офигеть, потерял бдительность, почувствовал себя на съёмках треш фильма. Пора бы уже вспомнить, что это реальность! А во что вляпался, если не секрет?    Я поглядел себе под ноги, и удивлённо выгнул бровь. Так, что тут ещё за дела: ничего же нет, а ногу словно заклинило - невозможно сдвинуть с места! И вроде ничего не чувствую: только сначала, правда, была ощутима режущая боль в районе лодыжки, как будто в неё воткнули одновременно сотню тонких игл. А сейчас - ничего. С чего бы... Ну да, точно!    Как же я мог позабыть про магические ловушки! Мне же говорили, что они тут на каждом шагу. А я и забыл, дубина эдакая! Такие вещи по важности в голове должны стоять на первом месте: от них жизнь может зависеть! А если бы я вообще разлетелся на кусочки? И быть может ещё всё впереди: вдруг эта ловушка замедленного действия? Постою вот так ещё минуту, и всё, поминай как звали.    Сия мысль заставила меня прибегнуть к действиям. Я напряг взгляд, стараясь подключиться к своей непонятной странной аномалии. Кто не понял: к "зрению". Только бы получилось, только бы не сорвалось...    Чпок! - всё вокруг стало искриться, дождь ушёл на второй план, а серость Леса вообще исчезла. И теперь я мог вполне разглядеть, что это за пакость меня затормозила на пути к так влекущему меня замку.    М-да, ситуация... Не знаю, с чем можно сравнить то, что так страстно обхватило мою ногу. На капкан вообще не похоже, хотя принцип, похоже, тот же. Но это была чистая магическая энергия. Твою дивизию, она что, и так может?! Тогда маги настоящие кретины: упускают великие возможности! Потому что я пока не разу не видел, чтобы сами магические нити использовались при каком-либо заклинании в чистом виде. А старые маги были настоящими мастерами своего дела!    Вокруг моей ступни сверкала магическая "лужа", если это так можно назвать. А из этой "лужи" тянулось множество тонюсеньких игл, которые нахально вонзались мне в пальцы ноги, в пятку и район кости. И из-за этого я не могу ногу сдвинуть?! Жесть, надо как-то выбираться! А как?    Я пригляделся к ловушке. Ну, вроде никаких признаков для паники нет: может, маг, ставивший её, был не таким уж и кровожадным, или во время войны магов нужны были заложники, так что... похоже, мне просто тупо повезло. Как обычно, в общем. Но голодную смерть никто не отменял. Потому что не факт, что меня найдут раньше, чем я подохну от недостатка пищи в организме. Если вообще искать будут. Посему стоит как-то попытаться освободиться.    Прикрыв глаза, вздохнул воздух полной грудью. Как-то в книжке одной читал, что это помогает успокоиться и принять верное решение. И, как ни странно, я что-то почувствовал. В голове стало спокойно, шум ливня перестал напрягать, а тело будто вспорхнуло куда-то далеко-далеко...    Дальше я уже и не так уж себя контролировал: создавалось впечатление, как будто тело жило собственной жизнью. Вот я присел, вот руки потянулись к магическим нитям, вот пальцы что-то пытаются ухватить, вот они это "что-то" ухватывают и тянут на себя. Я не здесь, я где-то там, далеко, в облаках, я тут ни при чём, а тело моё пусть пашет, и пускай думает. А я не хочу. Устал.    Спустя какое-то время, я вышел из охватившего меня транса и заморгал. Всё вокруг вновь приобрело свой первозданный вид: туман, ползущий тонкой плёнкой по земле, полуразрушенные дома, величественный и ужасный замок, полумрак. Шум дождя вновь ударил по барабанным перепонкам, так что я даже сощурился: а было так тихо, так хорошо. Кстати, а что же я там натворил... Не помню - стоп!    Нога, которая ещё недавно попала в магическую ловушку, свободно двигалась: я освободился! Но как?    Попытка повторно подключиться к "зрению" не принесла результата, а лишь отразилась дикой болью в глазах. Надо бы пореже к этой фигне прибегать, а то так и глаз лишиться можно. Но, как мне показалось, ловушка исчезла вообще. И всё же я постарался обойти это место по небольшой дуге и внимательнее смотреть себе под ноги: мало ли что.             Лес Падших.    Люй-Ищущий.       Я всё понимаю, но это уже перебор. Госпожа, конечно, величайшая из магов, и мудрый человек (Хотя факт её принадлежности к человеку ещё стоит обдумать), но отправлять целый отряд в Лес ради какого-то... да не знаю даже как это можно назвать!    Цель, выданная госпожой, показалась мне странной сразу же: следить за объектом, пока тот будет один, и убить, выбрав удобный случай. Да что это вообще за дела такие!    На задание отправили отряд Ищущих, включавшего в себя пятерых магов, не учитывая меня самого, и трёх обычных убийц-наёмников. Зачем нам было с собой их давать - непонятно. Они даже к секте не принадлежат, по-моему. Ох, что-то в последнее время стало с госпожой происходить. Вернусь - постараюсь выяснить, что происходит. А вернусь я скоро, в этом сомнений нет: дело то плёвое.    В данный момент я лежал на сырой земле, терпя гадкий дождь, который лил здесь постоянно. На лице ощущалась неприятная грязь, но это терпимо - нужно для лучшего сокрытия. Сквозь стену дождя, да ещё и в грязи нас вряд ли увидят. Магию для такого дела применять не хотелось: вдруг заметят? У них ведь там аж три архимага, да ещё и один из орков, кажется, что-то умеет. Даже смешно. Орк, который владеет магией. Куда катится мир!    Вообще, наблюдая за их эдакой стоянкой у пещеры, я начинал понимать, почему госпожа всё-таки приказала не нападать на них всех, а дождаться, пока объект останется один. Всё-таки два орка, гном, три архимага, наёмник-мартгор, знаменитый полутролль, да гном с паладином в придачу могут доставить море хлопот.    Но вот что значило "... убить, выбрав удобный случай"?! Она что, серьёзно полагает, что даже оставшись один объект может быть опасен? Да ну не верю я.    Насколько мы успели выяснить, объект является человеком, не имеет никаких определённых навыков, кроме стрельбы из лука - да и то с натяжкой, насколько сообщил надёжный источник, присутствовавший при нападении на торговый караван. Тот же источник сообщил о неплохой подготовке объекта в плане боевых искусств. Но это не важно: против магии с кулаками не попрёшь. По поводу магии... та же штука. Объект не обладает никакими магическими навыками. Почему его вообще взяли в наёмники? Из лука пострелять?    Сзади послышалось шуршание. Я повернулся. Ага, Фрида ползёт. Она была ещё совсем зелёной, хотя, именем Кости, подавала большие надежды! Для человека её запас магической энергии впечатлял.    - Слишком громко ползёшь, - решил всё же поругать я девушку. - Нас могут услышать.    - Ой, да этот дождь так лупит, что ничегошеньки чрез этот грохот услышать нельзя. - Возмутилась она, ложась рядом, и внимательно вглядываясь в ту сторону, где засели наёмники.    Как же мне не нравится эта особенность молодёжи: думают, что всё знают, всё умеют, и вообще круче всех и вся. И что-то начинают понимать, лишь больно получив по лбу. Только нам нельзя по лбу получать, ибо в данном случае удар будет смертельным.    - Что там пока? - повернулась ко мне Фрида.    - Да вот, объект с ещё тремя вошёл в пещеру - похоже, решили её обследовать. - пожал я плечами, продолжая вглядываться, отмахиваясь от окутавшего землю тумана.    - А паладина чего не видно? - сощурилась девушка, тут же повеселев. - О, так что получается: паладина нет?! Так чего мы сидим... лежим, то есть? Давай их по-быстрому... раз-два! Там всего то три архимага. К тому же эффект неожиданности.    - Заткнись! - не сдержался я. - Или тебе плевать на приказы госпожи?!    Фрида надулась и отвернулась в другую сторону. Нашла время обижаться! Что ж, мне же лучше, а то ещё до смерти заговорит. А мне нужно побыть в тишине - наблюдение иначе не ведётся, пускай дождь сему препятствует.    Так мы и лежали некоторое время: Фрида - продолжая играть роль обиженной девушки, а я размышляя о ситуации в целом.    Наши люди располагались по всему периметру, в районе пяти километров от пещеры. Это один я такой решил понаблюдать поближе, да Фрида вот захотела присоединиться, пускай я и приказывал ей держать под контролем западный участок. Не важно. Важнее то, что магическая сеть от каждого из магов-ищущих раскинулась на такое расстояние, что затрагивает в итоге всех наших людей. И в случае чего мы сможем отправить им специальные импульсы, предупреждая о начале операции, или же её завершении. Но возникает вопрос: в случае успешного развития событий - то есть отойдёт объект по малой нужде, или же просто останется один - стоит ли сообщать остальным, или справлюсь сам? К тому же вон, мисс-обида рядом. Но, наверное, всё-таки стоит. Не зря же госпожа так хочет с ним покончить - видать, непростой этот объект, ох, непростой...    В вихрь моих размышлений неожиданно ворвался голос Фриды:    - А чем объект так опасен?    Ага, не сдержалась, значит - первая заговорила. Вот и правильно, а то взяли моду... Но вообще сейчас маг задала мне вопрос, над которым я и сам ломал голову уже давно. Должно же быть что-то. То, что испугало саму ГОСПОЖУ! И, именем Кости, мне этого не понять.    Ответить на вопрос девушки я не успел. Она вдруг толкнула меня в плечо, указывая в сторону пещеры.    - Смотри, - зашептала Фрида. - Вон, кажется они уже вышли.    Ох, и слабеньких же ребят стали в последнее время принимать в Ищущих. Я уже давно заметил, как у костра показался паладин, который - нужно отдать ему должное - внимательно разглядывал местность, я даже стал опасаться, что он нас заметит. Но вот его отвлёк объект, они начали о чём-то перешёптываться. Эх, жалко, что льёт дождь, и тяжело настроить магическую прослушку: хотелось бы выяснить, о чём это они там болтают.    Затем из пещеры вышли полутролль вместе с мартгором. Дальше рассмотреть что-то было тяжело, но, насколько я понял, там что-то случилось - иначе зачем вдруг объект как ужаленный попёрся прочь от костра.    Прочь от костра... Вот же!    Я поймал магическую сеть и передал два быстрых импульса, что означало: "объект начал движение, пора сгруппироваться". До засевших вокруг горы магов вместе с убийцами информация дойдёт меньше чем за минуту. И до нас они доберутся тоже скоро. Так что можно пока начать слежку самому... Вместе с Фридой, разумеется.    - Молчать и следовать рядом. Выдашь меня хоть звуком - убью на месте. Всё поняла? - посмотрел я на девушку.    Та тут же кивнула.    Вот и хорошо. Я поднялся, чуть пригибаясь и, стараясь двигаться как можно более бесшумно, последовал за объектом. В этот раз Фрида меня порадовала: шла тихо-тихо, и почти не отставала. Слов нет, отлично! Когда надо, не задаёт глупых вопросов, понимает серьёзность ситуации.    А про себя думал: вот это везение! То ли звёзды на небе - которых, между прочим, за кучей туч не видать - так сложились, то ли просто нам сопутствует удача, но объект остался один, совершенно один! И ушёл сам, спасибо ему большое!    Но двигался он недолго: буквально через какие-то несколько десятков шагов объект остановился у одинокого дерева и сел на камни. Да уж, а этот парень, оказывается, слабак ещё тот. Да к тому же и неопытный. В Лесу просто так присесть, не достав оружия! Что же за ничтожество нам подсунули?    Да не важно. Главное, что удобнее случая напасть и не представится. Мы с Фридой следили за объектом из-за большого валуна. Я жестом приказал ей переместиться к другому укрытию, для подстраховки. И только девушка вышла из-за валуна, как тут же метнулась обратно.    - Ты чего? - удивлённо уставился я на Фриду.    - Да там... вон... сам посмотри! - шикнула она на меня.    Я, в голове запомнив как-нибудь дать ей подзатыльника - нечего так с начальством разговаривать! - выглянул из-за укрытия.    Ох ты, этого ещё не хватало. Полутролль нарисовался. И почему я её сразу не засёк? Старею, наверное. Но самое главное - она вдруг стала с объектом в нежности играть. Она что, собирается с ним предаваться ласкам прямо в Лесу Падших?! Совсем уже страх потеряли, что ли? Да не, если такое произойдёт, я ко всем демонам пошлю приказ госпожи и убью их обоих. А то ишь ты, молодёжь!    Но мои подозрения не оправдались. Уж не знаю, что там такое произошло - времени включить прослушку не было - но полутролль вдруг дал такого пинка объекту, что я побоялся, как бы она не сделала всю работу за нас - вон как полетел!    Дождавшись, пока, пыхтя злостью, полутролль наконец исчезнет из виду, я метнулся в ту сторону, куда, пускай и не по собственному желанию, но отправился объект. Говорить что-то Фриде не имело смысла: она, умница, и так не отходила от меня ни на шаг.    Как ни странно, объект был жив и здоров, что не могло не огорчать. Всё же малюсенькая надежда на то, что не придётся напрягаться, у меня зародилась. Эх, точно старею! Раньше получал такое удовольствия от всех этих заданий, во имя госпожи, а сейчас... сейчас хочется разобраться со всем поскорее, вернуться в тёплый дом, к камину, да попивать крепкий эль, нежась в кресле. И куда делся тот энергичный Люй-маг, мечтавший дойти аж до уровня некроманта! Жалко это всё, жалко.    Но жалеть себя не было времени: объект поднялся и пошёл куда-то вперёд, хотя видимых причин на это у него я не видел. Но, может статься, он что-то задумал? Вряд ли. И всё-таки стоит быть осторожным.    Да этот парень оказался задохликом ещё тем! Еле-еле арбалет зарядил - это ж надо! У нас даже Фрида с этим лучше бы справилась. И для чего, скажите пожалуйста, он вообще арбалет такого типа покупал? Для его уровня подойдёт, ну, максимум игрушечный, для годовалых детей. У меня вдруг сразу пропала вся боязнь в отношении объекта. Хлюпик, не способный себя защитить. А что касается страха госпожи по поводу него... Да каких только страхов может быть у старухи! Море. Поэтому далее я решил проследить за ним так, из интереса - что же он собрался делать. А убить его всегда успеем - это не составит проблем.    А цель нашего объекта выяснилась почти сразу: я определил с помощью магической сети. Да и, если приглядеться, то и так можно было заметить на горизонте замок. Тот самый замок.    И что, он к нему собрался? Разумеется, собрался - что за глупые вопросы. Другое дело, что сейчас подобраться к парню совсем незаметно просто невозможно: местность почти пустынна, иногда, конечно встречались большие камни, за которые можно было спрятаться, но пока доберёшься до них... Слава Кости - объект оказался не очень внимательным: не заметил. К тому же мы с Фридой накинули на себя магию скрытия.    С остальными членами группы мы встретились уже когда объект пересёк черту, как его называют в народе, Мёртвого Города. Место, по правде говоря, не очень жизнерадостное, хотя что в Лесу вообще может быть жизнерадостного?!    Двух самых опытных из магов, включая Фриду, я отправил по боковым улицам - пускай следят за объектом, и если что, страхуют. Остальным троим привязал ещё трёх наёмников и пустил прямиком по следу парня, отдав указания держаться на приличном расстоянии, желательно перемещаясь по тёмным переулкам, держа полукруг. Такой способ преследования был разработан лично мной: если что, объект никаким образом не сбежит, а если даже попытается... что ж, его проблемы.    Сам я прыгнул и зацепился за карниз, подтянувшись и взобравшись на крышу. Магия, конечно, дело хорошее, но она никоим образом не может влиять на структуру живого существа. Сделать меч прочнее, или легче? Или одежду непробиваемой? Запросто! Если, конечно, у тебя уровень не ниже стихийника. А вот заставить, например, человека, летать, или увеличить его силу - не, такой фокус не пройдёт. И, что самое противное: шарахнуть магической молнией можно, и даже лечить реально, и повсеместно практикуется, но ведь для увеличения физической силы, или полёта нужно изменять структуру самого организма, а на такое магия неспособна. А жаль.    Так что для боевого мага главное не только заклинания и теоретические знания, но и, конечно же, силовая подготовка, которой, к моему глубочайшему сожалению, сейчас стали уделять мало внимания. Вот раньше, старая школа - это да, это всё было по жёсткому. Я сам эту школу прошёл, знаю.    Перепрыгнув на крышу следующего дома, приземлившись так тихо, что послышался лишь какой-то жалкий скрип - если объект и услышит, то подумает, что здание от дождя скрипит, или зверёк мелки пробежал - и продолжил преследование, перепрыгивая с одной крыши на другую, продолжая постоянно концентрироваться на магической сети, следя за передвижением объекта. Вот его магическая аура движется по дороге - так, отлично, я думал, что дождь мешать будет. Я даже умудрился засечь ауры других магов-ищущих - вот идиоты, почему её не скрывают?! А если засечёт! Хотя, погодите-ка, а как он может засечь: магией же не владеет. Ну ничего, это так: профессиональное.    Неожиданно объект затормозил. Даже я, с моим то опытом, не сразу это осознал: настолько всё быстро произошло. Остановившись на крыше очередного здания, я, пригнувшись, подошёл к её краю, стараясь рассмотреть, что произошло. Неужели кто-то из моих людей посмел на него напасть! Да я ж ему... А, нет, рано я свирепеть начал. Всё в порядке. На первый взгляд. А если на второй, то...    Он наступил на ловушку! Ну точно же! На самую простенькую ловушку, которая даже вреда никакого не доставит. Так просто, затормозит, да и всё. Правда, чтобы из неё выбраться, магическое умение нужно. Поэтому попал наш объект. Это надо же: ходить в Лесу одному, да ещё и не имея никаких магических навыков! Его же должны были про магические ловушки предупредить! Хотя, чего это я? Попал и попал, нам же легче. Всё, как говорила госпожа: он один, и лучшего случая для нападения не представится.    Вдруг - я не поверил своим глазам - этот парень начал что-то вытворять с ловушкой. Даже сквозь стену из дождя отлично можно было увидеть яркое свечение магической энергии, исходившей из его рук. Так, а я не понял! Это что же получается...    Постепенно магическая энергия из рук объекта просто-напросто ликвидировала энергию ловушки, и та исчезла, освободив его ногу. Объект дёрнулся, словно приходя в себя после сна, а я даже не заметил, как нервно сжались мои кулаки.    Это наш объект. Точно. Мы не могли перепутать. Но ведь нам говорили, убеждали в том, что он НЕ владеет магией! Тогда как вообще возможно то, что только что произошло?! Я ничего не понимаю. Так получается госпожу не постиг маразм: она действительно понимала, что этого парня стоит опасаться. И всё-таки, по всему выходит, что надёжный источник не такой уж и надёжный. На это я обязательно обращу пристальное внимание в отчётах. А сейчас нужно срочно разобраться с этой странной личностью. Потому что ко мне закрадываются не менее странные подозрения. И то, что я не чувствовал в нём присутствия магии, и вообще скрывать магическую энергию такое длительное время... Да что здесь, именем Кости, происходит?!    Магическая сеть задёргалась, и я поднял взгляд туда, откуда ко мне шли энергетические импульсы. Кто-то зашевелился. Кто-то, помимо нашего объекта. Это была Фрида.    Она лежала на крыше противоположного дома, также с удивлением во взгляде и чуть ли не вылезающими из орбит глазами. И, видимо, почувствовав на себе мой взгляд, она посмотрела в мою сторону, изменившись в лице. Узнаю это её выражение лица, уже успел столкнуться.    Она собирается действовать.                   Ещё раз попробовал включить "зрение" - попытка не принесла никакого результата. Блеск. Снова наступить в какую-нибудь гадость я не желаю. А без "зрения" я уже через несколько минут по любому куда-нибудь вляпаюсь. И что делать? Стоять на месте? Глупо как-то.    Дождь стал лить только сильнее, я уже был похож на половую тряпку, тело обдавало холодом. Вот правильно родители в детстве говорили: надо, Гриш, закаляться. А я не слушал. Дурак был. Хотя какой там "был"! А сейчас что, лучше, что ли? Зачем-то нагрубил Уне, пошёл к этому дурацкому замку, и теперь ещё не могу никуда двинуться, опасаясь какой-нибудь очередной магической ловушки!    Но что-то же делать надо. Я вообще не люблю вот так стоять, ничего не делая. Меня всегда приучали, что нельзя терять ни секунды даром. И, хотя я и любил проводить часы за компом, развлекаясь всякими программами, виртуальной реальностью, и так далее, и тому подобное, но всё-таки в основном старался всегда что-то делать. Так что стоять и мокнуть под дождём для меня было совсем нерезонно.    И не успел я об этом подумать, как что-то меня потревожило. Нет, даже не так: я что-то почувствовал. Уж не знаю как, и не знаю каким местом, но всё же это чувство больно ударило меня по голове, отбросив все ненужные мысли, и врубило рефлексы на полную катушку. И я поплыл...    Тело всё сделало само. Мышцы ног напряглись, и в следующее мгновение я уже отпрыгнул в сторону, катясь по земле, краем глаза успев заметить сверкнувшую молнию. Твою мать, это что такое?!    Кое-как поднявшись, оглядел то место, где стоял буквально пару мгновений назад. Теперь на нём красовалась небольшая, но глубокая воронка. Ничего себе, стукнуло!    Конечно, я мог бы поверить в то, что именно здесь, рядом с замком, именно в меня решила ударить молния, как природное явление, но... Что-то мне подсказывает, что тот угол, под которым молния врезалась в землю был слишком низок для того, чтобы поверить, что ударило с неба. Или это очередная аномалия?    Насколько я успел заметить, молния прилетела откуда-то справа. Я кинул взгляд в ту сторону... и замер. А вот это уже более чем неожиданно.    На крыше одного из домов сидела, вытянув перед собой в странном положении руки и глядя с вытаращенными глазами на место, где образовалась воронка, девушка в красном плаще. Довольно симпатичная, кстати... Б-р-р, да о чём я думаю! Она ж только что пыталась меня убить! Это ж магия: и как я сразу не догадался?! Наверное, не привык ещё, что тут на каждом шагу такие вещи творятся, что даже самым смелым фантазёрам на Земле не привидятся.    Девушка встряхнула головой, очухиваясь. И перевела взгляд с воронки на меня. И тут же спрыгнула на землю, кинувшись в мою сторону.    Ага, нашла дурака! А арбалет мне, простите, на что?    Но выпущенная (С большим трудом) стрела не достигла цели: девушка вновь вытянула перед собой руки, и древко стрелы раскололось перед самыми её ладонями, словно напоровшись на невидимую преграду. Маг - точно маг. А это значит что? А это значит, что пора валить!    Да-да, понимаю: нужно быть бесстрашным, принимать бой и всё такое... Но не герой я, не герой! И силы во мне никакой нет! Карате, разве что, но махать кулаками, когда в тебя кидаются молниями, огненными шарами и всем остальным в том же роде - это как минимум непрактично. Поэтому я ломанул, как сумасшедший, забыв про всякие магические ловушки. У меня сейчас проблема посерьёзней и посимпатичней. Птьфу! Да выкинь ты всю дурь из головы - тебя убить пытаются, в конце то концов!    Несмотря на то, что дождь бил в лицо, да и сосредотачиваться на чём-то во время бега, ещё и уворачиваясь от летящих в тебя сгустков энергии проблематично - я всё-таки умудрился заметить, как из ближайших переулков выбежали и ринулись за мной в погоню ещё несколько людей в плащах. Ого, и что же получается: это самая настоящая спланированная погоня? Целью которой являюсь я?! Не-не-не, я ещё жить хочу!    Вдруг из-за дома вышел, перегородив мне дорогу, какой-то человек в маске. Хотя я и мог бы поставить факт его принадлежности к роду людей под сомнение, но достало, если честно, разбираться кто тут есть кто. Поэтому просто: человек. Так вот этот человек, без всякого предупреждения или хотя бы намёка вытащил из-за пояса кинжал и замахнулся, явно намереваясь проделать им во мне небольшую дырку! Вот су... собака женского рода, а!    Затормозив, я было кинулся в сторону, намереваясь перебраться в другой переулок, но краем глаза заметил, как кинжал уже проделывает множество оборотов в воздухе. Судя по всему, цели - то бишь меня - он достигнет без проблем.    Осознание этого заставило мой мозг буквально взбеситься, а адреналину ударить в голову. Время стало замедляться, всё вокруг приобретало более чёткие черты. Именно так я себя чувствовал, когда убивал Крысолюда-мага. Боже, как же, кажется, давно это было...    Но я ведь не хотел, поклялся, что никогда больше не дам тому мне-убийце овладеть моим телом. Я не могу этого допустить! Напрягшись, я попытался заставить адреналин отступить.    - А допустить, чтобы тебя убили, ты можешь?! - внезапно ожил внутренний голос.    И правда. Чего я туплю то? Какой к чертям смысл в моих принципах, если меня не станет? Просто не станет! Хочу ли я пожертвовать собой во имя принципов? Пф! Ну, простите меня все, кто попадётся под горячую руку.    И я отдался потоку...       Ого, какой красивый кинжал.    Я обхожу его несколько раз, заинтересованно разглядывая. Угу, лезвие хорошее: прочное, острое. На рукоятке какой-то странный символ. Где-то я его уже видел... вот только где? Никак не вспомнить. Да оно и не важно! Потом вспомню.    Хватаю кинжал и взвешиваю в руке. Угу. И впрямь хороший. И балансировка отличная. Хотя... Оглядываюсь. Вон стоит какой-то тип в маске, застыв на месте. Может, на нём проверить?    Лёгким движением кисти запускаю кинжал в странного типа. Оружие вонзается тому в грудь по рукоять, кровь начинает высовываться из раны, летя медленно-медленно, словно в замедленной съёмке, в разные стороны. Красиво. А кинжал и впрямь хороший, надо будет как-нибудь себе забрать.    Оглядываюсь. Ого, так тут у нас ещё много гостей! Какие-то ребята, из рук которых со скоростью черепахи вылетают странного вида пылающие шары. Достаю арбалет и, зарядив его, выпускаю стрелу в ближайшего из противников. Затем - лень перезаряжать - кидаю меч в другого. Неудачно. Я то ожидал, что он просто вонзится тому в район живота, а он взял, да снёс противнику пол туловища - ещё и в стоявшего за ним вонзился! Невезуха...    Так, так, а тут у нас кто? Девушка. А что, довольно неплохая. Только вот выражение лица какое-то... как будто привидение увидела, в самом деле! Что, может поговорим? Не хочешь? А почему? А-а-а, вот почему!    Слева, в переулке, вижу ещё трёх, бегущих в мою сторону. Ну, как бегущих: пытающихся поставить висящие в воздухе ноги на землю. Смешно. Но почему все такие медленные?! Я злюсь. А когда я злюсь, то... Детка, давай пообнимаемся?    Я подхожу к девушке, глаза которой от медленно падающих на землю мертвецов поворачиваются в мою сторону. Обнимаю, ощупывая тело. Ух ты, что это такое? Нащупываю ремень с кинжалами. Они ж острые - не поранишься? Я избавлю тебя от этих опасных игрушек.    Не глядя кидаю три кинжала подряд в сторону бегущих ко мне типов. Даже не буду смотреть: знаю, что попал. Так, детка - хватаю девушку на руки - пошли отсюда, а то тут - оглядываю успевшие упасть на землю тела - слишком много свидетелей, ещё мешать будут.    Вскакиваю на крышу ближайшего дома и, насвистывая какую-то мелодию, спрыгиваю на другом переулке, прижимая девушку к стене. Мне кажется, или на её лице выразился страх? Так ты меня не бойся, я хороший. Ну так что, поговорим? Будешь со мной говорить? Что, нет? Достала!    Вытаскиваю её кинжал и вонзаю ей в горло.    - Фрида-а-а!!! - слышится позади.    Что такое? Не понял...    Я поворачиваюсь назад: в ту сторону, откуда доносится крик. Что здесь происходит?! Этого я предусмотреть не мог. В конце переулка стоит человек, лет тридцати - сорока, так сразу и не определишь, с лёгкой щетиной и таким ненавистным взглядом, что... А что? Мне от этого ни жарко, ни холодно. А вот то, каким образом он преодолел временной барьер, каким образом может нормально двигаться - вот это интересно.    Вглядываюсь внимательно - ба! да из него так и льётся рекой магическая энергия! Что за шутки? Выходит, он успел поставить какой-то магический купол, или что-то типа этого? Крут, ничего не скажешь. Видать, профи!    Он бросается на меня, раскинув в стороны руки. Что, решил пойти в рукопашную? Так ты ж вроде маг? Ну да, забыл: тебе же купол надо поддерживать, отвлечёшься на другое заклинание - всё, ты мой. Хотя о чём это я? Ты и так мой, дружище.    Зевая, примечаю довольно больших размеров магическую ловушку, расположившуюся прямо рядом со мной. Будет весело - улыбаюсь, сам не знаю чему.    Уйдя в сторону, наношу противнику удар кончиками пальцев под ребро, затем, насладившись его дивным криком, бью с разворота ногой в спину - и маг на ходу попадает прямо в ловушку.    И я могу в полной мере рассмотреть извращённую фантазию древних магов. Чего только не придумают!    Тело противника искривляется настолько, что я удивляюсь, как оно вообще не приняло форму кольца. Затем ломаются руки, ноги, шея - картина маслом. А под конец он вообще складывается, словно бумажка, гармошкой, сплющиваясь, и наконец исчезает совсем.    Всё прошло слишком просто. Даже как-то обидно.    Но тут я слышу шорох, и мой кулак, опережая само время, устремляется в сторону незваного гостя.             Я открыл глаза и почувствовал, что стало тяжело дышать. Блин, бесит это отвратительное ощущение: в голове всё словно смешалось, так размыто... Хотя отрывки я помню: смерть, ещё смерть, кровь... а-а-а, нет! Лучше не вспоминать совсем.    Сфокусировав взгляд, я с удивлением обнаружил, что стою в боевой стойке с вытянутой вперёд и сжатой в кулаке рукой. И мой кулак застыл прямо перед носом... что-о-о?!    Вестейн замахнулся и со всей своей дури врезал мне кулаком в челюсть. И я отправился в дальний полёт - до самой стены. Моя спина, полная пылающих чувств, поцеловала стену, а затем и моё лицо чмокнулось с землёй. Твою мать! Как больно то!    Ты с ума сошёл?! - пробился ко мне сквозь затуманенное сознание голос Уны. - Ты зачем его ударил?!    - По инерции! - услышал я, как рявкнул рыцарь. - К тому же мы его спасать пришли, а он ещё кулаками размахивает! И, главное, быстро то как! Я в последний момент успел заметить!    Ага - подумал я про себя - если бы эффект меня-убийцы не закончился, ты бы сейчас с пробитой головой лежал.    Попробовал приподняться - получилось, правда в голове и спине сразу заныло. А не хило он меня припечатал. Так и убить можно. Убить... А кто же мне попался под горячую руку? В голове пробиваются на свет воспоминания. Но тяжело сфокусировать мысль на чём-то одном: всё разбегается, и уже невозможно собрать из этих осколков нечто единое.    Я почувствовал, как меня подхватили такие знакомые и приятные руки, и посадили на землю. Чувствовать себя игрушкой, с которой можно делать что угодно - очень неприятно. Посему я решил постараться хотя бы открыть глаза. Попытка увенчалась успехом, и я увидел перед собой взволнованное лицо Уны.    Заметив, что я открыл глаза, та улыбнулась, и я волей-неволей улыбнулся в ответ. Последствием чего стала жгучая боль в районе челюсти. Неплохо мне рыцарь засадил, неплохо.    Но удивлению моему не было предела, когда за спиной рыжеволосой я увидал всю честную компанию: Торберг, Хлив, Бранд, Ёдур, Ньёрд, Рэв, Бруси, и уставивший взгляд в землю (Стыдно, гад?!) Вестейн.    - Вы... как здесь? - проговорил я, с удивлением обнаружив, как охрип мой голос. М-да, длительное времяпрепровождение под дождём к добру не приводит.    - После того, как ты ушёл, архимаги раскинули магическую сеть и обнаружили, что мы здесь не одни, - решила взять на себя слово Уна, сидя передо мной на корточках. - Тогда мы подумали, что тебе может угрожать опасность, вот Ньёрд и создал портал, ориентирующийся на тебя.    - Как это на меня?    Я посмотрел на Ньёрда, стараясь выразить свой вопрос во взгляде. Видать, получилось, ибо тот отвернулся, скрестив руки на груди, мол: "Я ничего не знаю, это бред, я тут ни при чём". Ага, конечно, бред! Так он, получается всё то время, что мы с ним общались, считывал с меня, словно какой-нибудь компьютер, информацию, а после ещё специально для меня портал придумал?! Ведь вряд ли всё это с бухты-барахты делается: раз-два, и готово. Скорее всего нужно знать информацию об объекте, чтобы суметь такое проделать. А как же личное пространство? Ладно, ведь меня это спасло. Но на будущее стоит запомнить поговорить с Ньёрдом на эту тему, а также поставить себе галочку под пунктом: быть повнимательнее.    - И да, Грош, здесь что, кто-то был? - Отвлёк меня вопрос Уны.    - В смысле? - Не понял я.    - Ну как же, - в её взгляде читалось искреннее недовольство. - Не ты ж восьмерых воинов завалил! Пятеро из которых, кстати, были архимаги!    Твою дивизию. Я прикрыл глаза, пытаясь успокоиться. Теперь вспоминаю. За мной гнались. Я был в отчаянии. Затем летящий в меня кинжал вдруг зависает в воздухе, словно я нажал на кнопку "стоп". А дальше? Что было потом?! Что же я натворил?    Предчувствуя что-то не особенно приятное, я вновь открыл глаза и огляделся внимательнее. Ох, лучше бы я этого не делал...    Недалеко, окружённая почти что смытою водой лужей крови, лежала девушка. Это же та самая, что пыталась меня убить! Напрягая взгляд, я заметил, что из шеи у неё торчит ручка кинжала. И это что, сделал я?! Да не может быть!    - Уна, - чуть ли не прошептал я, отвернувшись от кровавой картины. - Видишь тело девушки? У неё из шеи торчит кинжал. Я хочу, чтобы ты принесла его мне.    Я буквально прочувствовал на себе подозрительный взгляд рыжеволосой. Но она, умничка, лишних вопросов не задавала, а просто поднялась и пошла к трупу. Все остальные стояли в гробовом молчании - лишь дождь создавал какую-то видимость жизни. И это сильно напрягало.    Девушка... я убил девушку! И жестоко убил, явно наслаждаясь этим, получая кайф и искреннее наслаждение. Откуда я это знаю? Да несмотря на то, что я ничего не помню, ощущения из памяти не сотрёшь, потому что они не там хранятся. Точнее, не только там. Они хранятся во всём тебе, в каждой клеточке твоего тела, во всём твоём "я". И как бы я хотел сейчас от них избавиться, но от ощущений не избавишься: они запомнятся на всю жизнь, что невероятно жутко, учитывая то, что это были за ощущения.    Уна, подошедшая так тихо, что я вздрогнул, заметив, что она стоит рядом - протянула мне кинжал, который мне пришлось, превозмогая брезгливость и стараясь загнать куда подальше приступ тошноты, взять. Оглядел оружие. На первый взгляд кинжал как кинжал, но... Его рукоять. На ней был вырезан тот же знак, что я видел у кинжала неудавшейся убийцы ещё тогда, в Столице: знак Ищущих.    Вот теперь паззл в голове начал медленно, но уверенно складываться. Я углубился в размышления, забыв обо всём. Так. Не отвлекаться. Я ухватился за какую-то мысль. Довольно простую, если честно, но, отвлеки меня кто-нибудь, и она улетит, а я так и не сумею её поймать.    Ищущие в лес не прогуляться пришли - это факт. И вряд ли хотели уничтожить весь наш отряд, иначе бы просто напали на всех скопом. Хотя можно предположить, что они хотели выманить нас по одному, чтобы уж наверняка, но... Тогда почему та Ищущая-убийца во время нашей встречи у трактира в Столице пыталась убить именно меня? Простое совпадение? Ох, не верю я в эти совпадения.    Итак, допускаем самую правдоподобную версию: они пытались убить конкретно меня. По какой причине? Ну, если саму причину определить тяжело, то хотя бы её корни понять можно без труда: я не отсюда, и они об этом знают. И это значит, что они причастны к моему исчезновению с Земли, и в то же время, что для них моё существование в Империи - беда. Хорошо - пожалуй, с этим разобрались. Но тогда возникает главный вопрос...    Как они узнали, что мы в Лесу Падших?!    И на этот вопрос у меня был ответ, пускай мне и не хотелось верить в то, что было очевидным. Кто-то из нашего отряда - предатель. Иначе и быть не может. Кто-то, возможно, служит Ищущим, или просто выполняет их приказы за деньги, или за какие другие блага - не важно. Но если среди нас предатель... то кто?    Я поднял взгляд на всё ещё терпеливо стоящий под дождём - о котором я, кстати, уже успел забыть - отряд. Всё вроде бы смотрели на меня, но тут же отводили взгляды. Что я, выгляжу как-то странно? Плевать. Сейчас главное не это.    Орков я отмёл сразу. Ну не могли они - просто не могли! Не из-за тупости - что, между прочим, так же немаловажный факт - а из-за "строения" души. Торберга с Хлив за этот сравнительно короткий срок я успел хорошо изучить: они вне подозрения.    Бранд - вот тут меня обуревали сомнения. Хотя... всё-таки он успел стать моим другом, благодаря оружию которого я, раз уж на то пошло, спасся от того уродливого вампира. И может в этом плане я слишком не нейтрален, но всё же не мог я поверить, чтобы мой друг был предателем!    Ёдур... Нет. Гном был единственным кто прямо и гордо смотрел мне в глаза. И в этих глазах я читал что угодно, но только не искорки предательства. Да и вообще: он был не таким, кто мог бы вот так ударить ножом в спину. И я даже представить себе не могу, как Ёдур, услышав про нашу отправку в Лес, побежал докладывать Ищущим.    Стоп... Да чего я туплю то?!    Как-то временные рамки у меня в голове не укладываются: про отправку Лес мы все узнали в трактире, и тут же сюда отправились. КОГДА Ищущим успели растрепать про нас?! Магия? Возможно. Даже скорее всего. Но магия должна быть сильной: на такое то расстояние! Из магов у нас в отряде только Хлив и трое архимагов. Оркшу я уже отмёл, да и вряд ли она настолько сильный маг, чтобы отправлять такие дальние магические послания (И это говорит человек, лишь несколько дней назад узнавший про существование магии как таковой). Тогда остаются архимаги.    Ньёрда я знаю недолго, да и то недлительное наше общение не позволило сделать какие-либо чёткие выводы об этом человеке. Остальные двое архимагов вообще мне незнакомы, да и кажутся довольно странными: особенно старик.    Посему - я решительно поднялся и сделал шаг к отряду - предатель кто-то из них. И, видимо, на моей роже всё было написано, потому что Ньёрд решил нарушить загробную тишину:    - Тебя что-то тревожит, Грош?    Тревожит? Да эта сволочь ведь всё понимает - прекрасно понимает. А как роль играет - просто превосходно, ничего не скажешь: отличный актёр. И эти двое молчат в тряпочку. Поймал я вас, упыри, за самые неприличные места ухватил.    - Уважаемый архимаг Ньёрд, а Вам не кажется, что моя встреча с Ищущими - а это, без сомнений они - здесь не была случайностью? - Говоря это, я глядел архимагу прямо в глаза, стараясь понять, как он себя поведёт.    - Здесь холодно, - Ньёрд положил свою руку мне на плечо. - Вон, мы из-за дождя насквозь мокрые - так и простыть недолго. К тому же здесь небезопасно. Думаю, лучше вернуться к пещере, разжечь костёр, успокоиться...    - Не увиливай! - Вскипел я, скидывая его руку с плеча. - Мы будем говорить здесь и сейчас!    Лицо архимага вдруг перекосило - он сдвинул брови и нахмурился:    - Подожди ка... Ты что, подозреваешь нас...    - Да, подозреваю! - Выпалил я, на всякий случай крепче сжав рукоять кинжала.    - Нахал! - встал перед Ньёрдом, загородив мне архимага, Бруси. - Да как ты смеешь!    - Ещё один нарисовался! - я усмехнулся: может, у нас и не один предатель, а целых два, если ещё и Рэв тут не при чём, хотя в оном я сомневаюсь. - Из-за вас всё произошло! Из-за вас!    - Милый... - послышался взволнованный голос Уны, но я не обратил на него внимание.    - Вы думаете, я настолько глуп, что не догадаюсь? - Продолжил я своё слово-метание. - Возможно, вы обвели бы вокруг пальца кого-нибудь другого, но не меня - нет! Вы даже не представляете с кем связались! Я вас лично убью: тебя, Ньёрд, и Бруси, и...    Я кинул взор в сторону Рэва, и тут же застыл, позабыв всё, что только что хотел сказать. Потому что лицо у молодого архимага было не то что испуганным - оно было покрыто завесой какого-то ужаса.    - У нас проблемы... - через силу выдавил Рэв, и в следующее мгновение сквозь шум дождя послышалось протяжное:    "А-а-а-а-у-у-у-у-у-ур-р-р-р!!!"    Представьте, что произойдёт с водой, если её моментально охладить градусов эдак до минус сотни по Цельсию. Так вот, примерно то же самое произошло с моими жилами: меня охватила паника и страх. И что, вот так может влиять на человека обычный волчий вой?! Ведь именно на вой раздавшийся по окрестностям шум и был похож.    Но, видать, взволновал он не только меня: архимаг Рэв начал судорожно нашёптывать заклинания, Уна вытолкала меня вместе с Ньёрдом и Бруси на открытую дорогу, а Вестейн с Ёдуром, Брандом и орками встали вокруг нас, обнажив оружие.    Где-то когда-то там читал, что стадо зубров, в случае опасности, встаёт в круг, держа в центре круга своих детёнышей. И сейчас я ощущал себя таким вот детёнышем: слабым, ничтожным, ни на что не годным. И это ощущение было тем отвратительнее, что в последнее время я стал его слишком часто испытывать.    Но у меня не было времени обижаться на данный факт. В конце концов, меня пытаются защитить, а это ой как не плохо! Претензии к архимагам я ПОКА затолкал куда подальше. Сейчас меня интересовало одно: что могло так сильно меня напугать?! Да и из оружия у меня только кинжал, да и всё! И вообще: смогу ли я противопоставить тому, что нас ждёт, хоть что-то? Ведь, кажется, испуган не только я, но и вся наша компашка. Твою мать... Ну не могу я поверить, что обычные волки могли нагнать такой жути!    И вновь тишина. Эта отвратительно-гнетущая тишина. И даже дождь не слышно. Ничего. Пульсирующая боль в висках. Воя также нет. Слышно лишь тяжёлое дыхание стоящей прямо предо мной Уны. Нет, так дальше продолжаться не может. Терпеть не могу неведение, тем более, когда от него зависит моя жизнь.    - Уна, - обратился я к рыжеволосой, непонятно по какой причине перейдя на шёпот. - Это что, обычные волки так буянят?    - Да какие волки, - рыкнула на меня девушка, также перейдя на шёпот. - В Лесу Падших волки не водятся. Это оборотни... видимо их привлёк запах крови. Именем Святого Странника! Нужно было сокрыть запах магией: а мы не подумали.    Оборотни. Час от часу не легче. Ну да, всё логично. А то попугали всякими ужасами о Лесе, а ничего страшного, кроме вампира, и не встретилось. Вот, так сказать, компенсация. Очень неприятная компенсация... И, как бы по-идиотски это ни звучало, но мне вдруг стало очень интересно, как эти оборотни выглядят. Мне они представлялись эдакими полулюдьми-полуволками. Наверное, всё же, свою лепту в мои стереотипы внёс Американский кинематограф, но ведь много чего в этом мире почти что совпадало с тем, что я представлял в своей голове.    И, будто в ответ на мои мысли, из-за стены одного из домов вышел, точнее, выбежал, он - оборотень. У меня аж мурашки по всему телу пробежали. Не, ну не так я его представлял. Совсем не так!    Во-первых, он стоял на восьми совершенно непонятных по своему виду мохнатых лапах. Непонятных потому, что пальцы на них никак не угадывались. То бишь лапы эти напоминали скорее лапы паука, а не волка. Тело изогнулось в этаком полумесяце, а в нашу сторону глядело четыре поблёскивающих глаза, находившихся чуть выше широко раскрытой и увенчанной кучей клыков пасти... Я еле удержался, чтобы не вскрикнуть: в лице оборотня, пускай и отдалённо, но угадывались человеческие черты. И сейчас до меня дошло, насколько магия ужасна и коварна, если может сделать из человека такое.    Оборотень взревел и бросился в нашу сторону. Но и не пробежал и пяти метров, как был снесён обратно своеобразным подобием шаровой молнии. Рэв, которому и принадлежало данное заклинание, с подрагивающими от напряжения руками начал готовить следующее. Пф, трус! А ещё боевой маг называется! Хотя, его понять можно. Уж я то точно понимал: у самого руки вон, на месте не стоят. Пускай и защищён надёжным кругом из готовых к бою воинов. Но надёжным он казался на первый взгляд. По крайней мере до меня это дошло, но потом, когда уже было слишком поздно...    Ёдур и Бранд метнули свои оружия в появившегося за моей спиной очередного оборотня, тут же доставая новую порцию смертоносных игрушек. Асы, нечего сказать. Рэв выпустил очередное смертоносное заклинание, Хлив запустила каким-то тускло светящимся шариком в выскочившего прямо из-за соседнего угла монстра: уши разрывались от предсмертных криков этих тварей. Но помимо этих звуков до моих ушей добрался и другой звук: топот, постоянный топот... Чёрт, да сколько их?!    Впечатляться их количеством мне посчастливилось буквально через минуту. Оборотни выскакивали из-за каждого дома, чуть ли не постоянным потоком двигаясь в нашу сторону, заполоняя улицу. Даже мне было понятно, что не подпустить близко такую армаду мы не сможем.    Рэв выдохся, и архимаги затащили его внутрь круга: его место тут же занял сосредоточенный Торберг. Конечно, они профессионалы, настоящие машины для убийства, и так далее и тому подобное, но...    На сколько их хватит?    Я посмотрел сначала на оружие (Если в данном случае кинжал вообще может называться оружием) в своей руке, затем на стремительно приближающуюся армаду оборотней. Кинжал против армии? Да не смешите мои уши - им и так досталось. А арбалет я тупо не сумею зарядить: силёнок не хватит.    - На крыше-е-е!!! - Вывел меня из задумчивости крик Хлив.    Глянув на оркшу, я заметил, куда направлен её взгляд и поспешил перевести его туда же. Действительно: на крыше стоящего по левую руку от меня дома находился, непонятно каким образом сумевший туда взобраться, оборотень. Не знаю, почему, но я был в полной уверенности: эта тварь смотрит на меня. Моя рука, сжимавшая кинжал, начала действовать слишком поздно: сказывалось незначительное количество боевого опыта. Оборотень уже совершил прыжок.    Наверное, для меня навсегда останется загадкой, почему он упал на меня как раз в тот момент, когда, как я мог слышать, на нас напали остальные монстры. Так карты выпали, или же это у оборотней такой стадный инстинкт - понятия не имею. Зато теперь мне прекрасно известно, какого это, когда тебе в кисть руки впивается множество острейших клыков.    Кинжал беззвучно упал на землю. А вот своего падения я не почувствовал совсем. Непонятно откуда взявшаяся судорога по всему телу; чувство, как будто тело готово лопнуть, словно слишком сильно надутый шарик - и вот рассудок уже помутился, и всё вокруг стало медленно угасать.    Прежде чем потерять сознание, я успел подумать: "Блин, достали все меня кусать!".         ГЛАВА 7       Из письма Императору:    "... Отдельно наша гильдия магов благодарит Вас, великий Император, за большой вклад в изучение Леса Падших. И мы рады сообщить о некоторых продвижениях в этом вопросе, и уверены, что в будущем они послужат во благо Империи.    Во-первых, следует сказать, что доставленная Вашим послом партия крови тамошних существ сильно помогла нам: отдельный Вам поклон за это.    Во-вторых, в нашей исследовательской башне произошло происшествие, которое на первый взгляд показалось нам ужасным! Но в последствии оно принесло своеобразные плоды на пути изучения Леса:    Наш новый ученик случайно смешал колбы с кровью вампира и оборотня. Разумеется, этого неумёху мы уже выставили вон: мало ли, что ещё он сможет натворить. Но слежение за развитием получившейся смеси привели нас в полный восторг.    Кровь начала буквально биться о внутренние стенки колбы, в которую мы её поместили. Наши учёные проверили: магическая энергия в крови бурлила, хотя её там вообще не должно быть. И эта энергия перешла в самую настоящую физическую силу! Да-да. Нам пришлось влиять на кровь магически, дабы та не уничтожила колбу полностью. Получается, гены вампира и оборотня могут влиять на структуру энергии тела!    Тогда мы решили ввести частички оборотня в тело подопытного вампира, которого Вы так же любезно предоставили нашей гильдии - посмотреть, как будет вести себя уже живой организм. Результат был более чем ужасен.    Его разорвало на куски! Такого мы ожидать не могли. И неизвестно, как наше открытие подействует на тех же орков, гномов, или мартгоров - что уж говорить о людях! Поэтому пока было решено завершить опыты, но мы продолжаем развиваться в этой области, и будем извещать Вас, Император, обо всех новостях.   Ваш покорный слуга,   Архимаг Тегрид-Вандилл."          Я полагал, что должен буду испытывать какую-то боль. Но нет - ничего не чувствовалось, и даже рука в том месте, куда меня куснула та тварь, не болела. Казалось, я вообще не чувствовал ничего. Может, я умер? Да не... Кто там сказал такие слова: я мыслю - следовательно, я существую! Ну или как-то так. Вот с мыслями у меня как раз дела плохи, пускай они у меня есть - уже радует. Всё как-то сумбурно... Нужно привести мысли в порядок. Так. Давай, котелок, начинай варить...    Сколько я был в отключке? Не помню. Да и ощущений никаких нет - никак не понять. Может, час, может вообще несколько секунд. А бой? Он всё ещё идёт, или уже кончился? А если кончился нашим поражением, то почему я жив? Или всё же умер? А-а-а, сколько вопросов - голова раскалывается. Ладно, начнём с самого главного и не терпящего отлагательств вопроса: где я нахожусь и что со мной? А, это ж два вопроса. Ладно, туплю - мне простительно, слишком много свалилось за сравнительно короткий срок.    Но чтобы ответить хотя бы на один из этих вопросов, мне нужно прийти в себя, овладеть своим телом, мыслями. А то чувствую себя, словно порхаю в облаках: между небом и землёй. И это не самое классное чувство, которое мне приходилось испытывать.    Я постарался напрячься - делал это скорее наобум, по памяти, представляя, как это должно произойти, ведь больше надеяться было не на что: чувствительность у меня сейчас нулевая.    Но - уж не знаю, как так вышло - я вдруг резко ощутил всё. Все части тела, все мышцы, каждую клеточку. Я напрягся всем своим нутром, и в следующее мгновение будто вынырнул из астрала, вскочив и ощутив под ногами твёрдую землю.    Правда вместе с неожиданным подарком в плане овладения моим любимым, пускай и не шибко привлекательным телом, на меня обрушилась такая головная боль, что всё вокруг поплыло, а также неожиданно вернувшийся слух разочаровал меня звуками, похожими на удары барабана. Но сквозь эту непрекращающуюся мешанину звуков я услышал чей-то расплывчатый, доносящийся будто издалека, голос.    И тут же меня коснулась чья-то рука.    До сих пор не могу понять, почему произошло то, что произошло, но факт остаётся фактом: отчего то всё моё тело вздрогнуло, и левая рука, сжав кисть в кулак, метнулась куда-то в сторону. Только после этого я открыл глаза.    Туман, образовавшийся вначале, стал постепенно отступать, а в ушах перестала бить барабанная дробь: я вновь отчётливо слышал, как льёт дождь, как тяжело я дышу и... что-то похожее на неизвестную мне ругань? Странно. В целом я ничего не понимал, но мат - он и в Африке мат, а тут ещё, кажется, довольно разнообразный.    Я посмотрел в сторону, откуда, как мне показалось, эта ругань и доносилась. И, по правде говоря, оторопел от увиденного. Нет, конечно, то, что вся наша компашка стояла передо мной - это хорошо, но вот почему Хлив вытаскивает матерящегося Торберга из глубокой дыры в стене - вопрос, и почему-то мне показалось, что я не хочу знать на него ответ.    Глаза сами собой скосились на обнажённый клинок Вестейна. Рыцарь стоял в боевой стойке и смотрел на меня как-то странно. Как... на врага, что ли. Конечно, мы с ним изначально были не в лучших дружеских отношениях, но зачем мне оружием то угрожать?    Но тут я заметил поведение остальных: они, похоже, впали в ступор, или что-то типа этого. Потому что иную причину смотреть на меня с такими перекошенными лицами я не вижу. Да что, мать его, происходит?!    Уна, не сводя с меня взгляда, проговорила в полголоса:    - Вестейн, убери свой меч в ножны. Мы разберёмся с этим позже, пожалуйста.    Но судя по всему, Вестейн не собирался выполнить её просьбы. Так, не знаю, что тут происходит, но, судя по всему, не лишним будет немного подстраховаться.    Я протянул руку к висевшему на поясе арбалету. Чёрт, так он же не заряжен. Ну и ладно: думаю, пока рыцарь своим тяжеловесным мечом попробует что-то сделать, я уже натяну тетиву. Только вот и мой арбалет не маленький и, следовательно, не лёгкий... Что?! Я ещё раз взвесил оружие в руке. Да что такое: он лёгкий! Невероятно лёгкий, почти не чувствуется! Подменили оружие? А зачем? Когда успели?    - Отойди, Уна, - процедил сквозь зубы рыцарь, ещё крепче сжав рукоять оружия. - Он только что подбросил Торберга в воздух одним ударом, и причины убирать оружие я не вижу!    Чего?!    Ещё раз посмотрев на уже поднявшегося и держащегося за голову орка, я неожиданно осознал, что произошло. Так, получается, это он меня коснулся, это я его припечатал к стене, я... Стоп. А вот последнее как-то не сходится. Я. Припечатал. К стене. Торберга. Огромного, блин, орка!    - Что за чушь! - Не выдержал я, обращаясь скорее ко всем. - Если это шутка, то скажите сразу, я сейчас не в том состоянии, чтобы воспринимать юмор.    - Это не чушь. - Подал голос обычно неразговорчивый Бранд, который, к моей невероятной досаде, тоже держался за рукоять меча, правда, лежавший ещё в ножнах, но всё же... - Тебя укусил оборотень. Для человека это смертельно. А ты не то что умер, но ещё и очень лихо размахиваешь руками. Прости, но как, по-твоему, мы должны на это реагировать?    - Да ну постойте... - в полной растерянности я сделал шаг вперёд.    - Ещё одно движение - и тебе ни жить! - Взревел Вестейн, оскалив зубы. - Я же предупреждал тебя: заподозрю хоть в чём-то - убью!    Я застыл, как вкопанный и ещё раз оглядел всех. Не верю, что они могут сделать мне что-то плохое. И уж тем более убить! Но разрезающий своей остротой падающие с неба капли дождя меч Вестейна отчего-то отодвигал мои предположения в сторону. Сможет он меня убить - и глазом не моргнёт. И ждать помощи, даже от Уны, не стоит. Все напуганы, все ничего не понимают. Впрочем, как и я. Но делать же что-то нужно!    И первое, что пришло мне в голову - это сделать шаг вперёд, к рыцарю, убрав от арбалета руки. Но даже такое моё мирное движение привело к ужасным последствиям: к таким, о которых я переживал ещё очень долго.    Видимо, мой шаг был расценен Вестейном, как некий акт агрессии, и посему рыцарь не раздумывая кинулся на меня, рыча, словно самый настоящий гризли, и замахиваясь на ходу мечом.    Да, такого я не ожидал, хотя и мог себе представить нечто подобное. Но я не запаниковал, а наоборот: полностью овладел собой, встав в боевую стойку. Я знал одно: сейчас у меня либо получится всё сделать сразу, либо умереть. Второй попытки не будет.    Как там говорил сенсей? Следи за глазами противника, за выражением его лица: всё это может подсказать тебе, куда будет направлен его удар. Между прочим, соблюдение этого правила позволило выиграть мне не одно соревнование по карате. Поэтому я решил применить его и в данном случае - и не прогадал.    Он бил с размаху, и прямо по голове, собираясь, видимо, чуть ли не пополам меня разрубить. Пф. Глупо и не оригинально.    Дождавшись, когда противник подойдёт почти вплотную, я одним мощным рывком убрал левую ногу за спину, тем самым немного отклонившись назад и сойдя с траектории удара мечом. Но оставаться в таком положении - загибаясь назад - позволительно было не больше секунды - потом можно потерять равновесие, а вместе с ним и шансы на победу. Но мне хватило и мгновения - и вот я снова в боевой стойке, уверенно стою на земной тверди.    Кажется, Вестейн успел заметить все мои манипуляции: но это произошло уже в тот момент, когда его меч со свистом рассекал воздух - что, кстати, для такой "дуры" очень круто - а потому времени на то, чтобы что-то изменить, у него не было. А вот для меня противник был полностью открыт.    Сказать, что я вложил в этот удар всю свою силу - не сказать ничего. Да в этом ударе силы было: вагон и плюс прицеп... с ещё кучей вагонов. Мой организм словно вспыхнул. Мышцы напряглись настолько, что мне даже показалось, будто я сгораю изнутри. Но всё это длилось лишь секунду. Но вот она прошла, и на месте моего удара пустое место. А тот, который этот удар на себя принял, лежал на земле метрах в двадцати от меня.    Судя по неглубокой рытвине, оставшейся длинной полосой на земле, он летел в воздухе метров десять, а следующие десять уже катился, и причём катился основательно. На его нагрудном доспехе зияла большая круглая вмятина.    Капающий дождь заглушил чей-то удивлённый вздох. Не важно чей: не хочу даже знать. Ясно, что все всё видели. В том числе и то, что такой задохлик как я только что одним ударом одолел паладина. Не хочу я смотреть в глаза здесь находящимся. Даже не так: не могу я в них смотреть.    Ноги сами понесли меня прочь. Куда? Да какая разница. Мне было всё равно. В мозгу лихорадочной юлой вертелась одна мысль: со мной что-то произошло, и это "что-то" пугает меня. Ведь неизвестное - оно всегда пугает, даже самых отъявленных мазахистов. А я и обычным никогда не был. Но на данный момент наилучшим решением мне казалось просто сбежать куда подальше.    Посторонние мысли всё же не помешали мне убедиться в том, что из этого мрачного города мы так и не ушли. Ну да ладно. Здесь пускай и жутко, но зато можно где угодно найти укромный уголок, в который я забьюсь и буду думать. Думать - единственная роскошь, которая у меня сейчас есть. И я ею пренебрегать не стану.    "Укромный уголок" нашёлся в первом же полуразрушенном домике. Хотя его никак укромным не назовёшь - проросшая тёмная трава, какой-то почти сгнивший стул рядом с маленьким круглым, не менее сгнившим столом просматривались сквозь неплохих размеров дыру в каменной стене - но в других домах было ещё хуже, так что особого выбора у меня не было.    Стул принял мою тушку с раздосадованным стоном. Ну да - столько лет никого на себе не держал, а тут на тебе - гости пожаловали. Сложив на столе руки, я вжал голову в плечи: всё-таки капающие с крыши струи воды от просачивающегося вовнутрь помещения дождя раздражали.    Итак, надо представить себе ситуацию в целом. Отбросить пока Лес Падших и кое-что разложить по полочкам. Хотя, нет - без Леса Падших, выходит, никак...    Меня по какой-то причине забросили сюда с Земли. По какой - остаётся непонятным. Разумеется, сделал это один из агентов Ищущих: по крайней мере пока всё указывает на это. Но каким образом девушка из мира, где ещё даже из раннего средневековья никак не выползут, оказалась на Земле - вопрос серьёзный. Но на него у меня тоже не было никакого ответа. Далее. Я попадаю к Крысолюдам: существам, на пути эволюции мутировавших из людей в человекоподобных крыс. Но это не самое главное. Самое главное - канализация. Где это видано, что ребята с мечами вместо, хотя бы, отсталого огнестрельного оружия, построили такую грандиозную канализацию! Значит, это сделал кто-то не отсюда. Возможно, тот же Святой Странник, здешний бог. А связано ли это с Ищущими? Очень даже может быть. Тогда это как-то должно быть связано с моим похищением. Ну конечно! Но как? Так, окей: нужно понять, что это за Странник такой. Что там говорил Ёдур, когда я увидел скульптуру Странника? Что они приносят ему раз во сколько-то там лет дары... Да, вроде так. И причина этому должна быть: их запугали, или же дали понять, что могут накрыть своим могущественным крылом, и за это стоит платить. В любом случае, по всему выходит, что Странник - не просто какой-то образ, а нечто живое, осязаемое. И это всё, что у меня есть? Ах, да. Забыл совсем - замотался. А как же найденный мной космический корабль? Хотя в том, что это космический корабль, я уже сомневался. Мало ли чем эта штука может быть. Но ведь мне говорили, что она упала с неба. Тогда возможно предположить и то, что это был именно космический корабль. Ладно. Так и буду думать.    Хорошо, космический корабль - в сторону. Что случилось со мой в Лесу? Точнее, почему со мной случилось это нападение? Меня сдали, да. И кто - это я ещё обязательно выясню. Но по какой причине нужно было меня убивать?! Я не маг, я не воин, да и мои навыки в карате на уровне битья по морде.    Только сейчас до меня стало доходить, как много мне известно, но сколько всего я на самом деле толком и не знаю. Всё расплывчато, неправдоподобно, сокрыто за пеленой тумана под названием "недостаток информации". И для того, чтобы убрать эту пелену, я просто обязан посетить тот корабль. Без вариантов. Но как...    На топот, послышавшийся совсем рядом, я никак не отреагировал: захотели бы подкрасться незаметно - сделали бы это. А так... ну, заходите, здравствуйте. Вам всегда рады.    Наконец, топот стал слышен очень отчётливо: даже перекрывал звуки дождя. И когда он стал слышен над самым моим ухом - всё внезапно затихло. Снова мои барабанные перепонки щекотал лишь шум ударяющихся о крышу дома капель.    - Зарыться подальше в укромный уголок, прячась от посторонних глаз, - услышал я голос архимага Ньёрда. - Разве так поступают настоящие мужчины?    В его голосе слышалось столько укора. Меня так только учительница по литературе отчитывала, когда я решил, что Пушкин - фиговенький поэт. Посему мне показалось это таким отвратительным, что я даже сощурился.    - Тебе то какое дело? - не выдержал, и решил всё же ответить я архимагу. Ну а что? Игнорить - так он вряд ли отстанет.    - Просто мне показалось, что тебе стоит с кем-нибудь поговорить. И, кажется, моя кандидатура не из худших. Или я ошибаюсь?    Я всё же посмотрел на архимага. Тот опёрся о стол руками, изобразив губами что-то типа лёгкой улыбки. Располагает к себе, что ли? Так меня такими примитивными приёмчиками не возьмёшь. Хотя... а, плевать на всё - я ведь и вправду хотел поговорить.    - Как мы спаслись? - подумав, я всё же решил не ходить вокруг, да около, и сразу перейти к насущному вопросу.    Ньёрд, чем-то очень довольный, кивнул:    - Ты опять радуешь меня правильными вопросами. Всё вспомнить - это очень важно. Но у меня в таком случае тоже будет к тебе вопрос: ты не помнишь совсем ничего?    - Вообще бездна, - я вздохнул, вновь упираясь взглядом в стол. - Всё обрывается после укуса оборотня.    - Угу, - задумчиво проговорил архимаг. - Тогда по порядку. Оборотню, напавшему на тебя, Уна свернула шею, буквально сразу же после того как ты потерял сознание. Между прочим, показала она себя во всей красе: одной рукой душить одного монстра, а другой отбиваться от орды ещё таких же - не каждый сможет. Ну да не важно. Их было невероятно много. Мы в какой-то момент даже подумали, что всё - крышка гроба, да и то, если от нас кости останутся. Но на благо в нашей гильдии магов не идиоты работают. А архимаг Бруси не даром один из самых мудрых в нашей гильдии. Он был одним из магов, изучавших природу Леса Падших, его обитателей - оборотней в том числе. Они на самом деле одни из опаснейших тварей Леса: обладают невероятным обонянием, осязанием, и слухом. Но эти, казалось бы, дающие им преимущество особенности сыграли в нашу пользу. Бруси приказал Рэву использовать так называемый "световой хлопок". Заклинание по сути не очень и полезное: в воздух запускается импровизированное подобие магического шара, в котором накапливается большое количество заряженной энергии и, когда энергия доходит до такого уровня, что шар просто не может больше держать её в себе - он взрывается, выпуская на волю магический свет с диким грохотом. И если нас эта вспышка немного ошеломила, то представь себе, что она сделала с оборотнями. У них то все ощущения на несколько уровней чувствительнее нашего. Так что монстры просто выпали на некоторое время из пространства: начали метаться туда-сюда, орать - не до нас им было. А мы в это время успели смыться, прихватив и тебя с собой. Вот, собственно, и вся история, - Ньёрд захихикал, но быстро успокоился. В доме вновь повисла тишина. Продлившаяся, правда, тоже недолго. - Но... - Неуверенно продолжил архимаг.    - Но? - постарался я его поторопить, глядя на этот раз Ньёрду прямо в глаза.    - Но есть проблема, - всё-таки продолжил архимаг. - Мы то считали, что ты всё - труп. И, поверь, - заметив мои округлившиеся в удивлении глаза, поспешил договорить Ньёрд. - У нас были на то причины. Ведь после укуса оборотня ещё никто не выживал, знаешь ли. Что-то в них такое есть - то ли зараза какая, то ли ещё что, мы точно не знаем - но ни одному живому существу выйти живым после их укуса не удавалось. А тут вдруг ты жив, здоров, да ещё орку от тебя досталось так, что его до сих пор откачивают. Теперь понимаешь причину того, что на тебя все ополчились?    Я сжал кулаки так, что затрещали костяшки. Вот теперь всё встало на свои места. Но всё ещё много вопросов...    - Вот только вопрос: какова причина данного феномена? - будто читая мои мысли, проговорил Ньёрд. - Не могло это просто так произойти. Вспомни: было с тобой в Лесу ещё что-то? Может, ты забыл, или ещё что? Ну?    Я напряг память, старательно пытаясь понять, что со мной могло произойти. Итак, по порядку: мы оказались в Лесу, пошли к пещере с кристаллами. Всю дорогу всё было нормально. Потом мы пошли в пещеру... Твою мать!    Вампир! Меня же укусила та зубастая сволочь! От осознания этого я еле сдержал себя в руках. Ну конечно, разумеется! Ещё то моё странное поведение после этого укуса, когда мне так захотелось укусить Уну... Так что это получается? Что-то вроде слияния генов? Может, то, что попало в меня от вампира скрестилось каким-то образом с "подарком" от оборотня? Возможно. А возможно это просто бред, с помощью которого я пытаюсь себе просто всё объяснить. Но ведь...    Я внимательней поглядел на архимага, прислушиваясь к ощущениям. Нет, мне не хотелось его кусать - отпустило. Хотя может и снова нахлынуть, но вдруг всё же больше такого не повторится? Получается, вся эта фигня со скрещиванием вылилась в мою физическую силу? Но как, если внешне даже это никак не выявилось?! Ни мускулатуры не прибавилось, ни банального чувства голода, которое бы доказывало, что организм развивается не было! Чёрт, хреново у меня всё с генетикой.    Окей, допустим, моё предположение верно - но не рассказывать же об этом Ньёрду! Мало ли что. Лучше уж мои мысли у меня побудут: доверять архимагу я всё ещё не мог, пускай свои подозрения по поводу его причастности к нападению на меня и не продолжал афишировать.    - Ничего такого не было, - постарался я накинуть на себя вид беззаботного и ни о чём не волнующегося парня.    - Что ж, - Ньёрд с сомнением оглядел меня. - Тогда ничего даже предположить не могу. Хорошо. Оставим это пока. У меня к тебе дело посерьёзней...    - Да что ещё серьёзней может быть? Ну, удиви меня.    - Вестейн мёртв.    Ба-бах! Именно такие звуки раздались в моей голове. Словно кто-то ударил по огромному колоколу над самым моим ухом. Я вздрогнул и, незаметно для себя самого, смял край стола, оторвав от него кусок.    - Как... умер... - каждое слово давалось мне с трудом, и всё же я умудрялся как-то говорить.    Вестейн конечно не был примером друга, или хотя бы хорошего знакомого. Чувствовалась в нём какая-то подлянка, которая всё время мне абсолютно не нравилась. Но ведь он умер из-за меня - я в этом не сомневался. И следующие слова Ньёрда это подтвердили:    - Вмятина, которую ты оставил Вестейну на доспехе, пробила ему грудь. Вошла она, кстати, в тело очень сильно: мы еле с него доспех сняли. Но ты защищался. Он пытался тебя убить, ты лишь не дал ему сделать это. На том нет твоей вины - тебе не о том сейчас думать нужно.    - И о чём же, по-твоему, мне нужно думать, как не о том, что я убил паладина?! - придя в себя, не выдержал и сорвался я на архимаге. В конце концов, я члена нашего отряда убил, а он так спокойно говорит об этом, как будто я в неположенном месте дорогу перешёл!    - Вот о чём, - говоря всё так же спокойно, Ньёрд вытащил из-под своего одеяния круглый поблёскивающий предмет, положив его на стол. В полумраке помещения я не сразу понял, что вещица чем-то напоминает медальон.    Взяв эту вещицу в руки, повертел. И правда, медальон. На толстой железной цепочке. Вещь на первый взгляд так себе - не примечательная. Ну, эдакое позолоченное мини-блюдце на цепочке - ничего интересного. Но если приглядеться, то можно было увидеть периодически пробегающие по "блюдцу" всполохи света. Это что ещё за фигня?    - Поясню, - заметив на моём лице недопонимание, поспешил нарушить молчание архимаг. - Этот медальон мы нашли у Вестейна. И этот медальон был нужен ему не для украшения...    - Для чего же тогда? - не сразу дошло до меня.    - Эта вещь, - Ньёрд взял из моих рук медальон. - Передаёт картинки, которые видит владелец медальона, на другой, связанный с ним, медальон. Теперь понимаешь, что я имею в виду?    Архимаг развернул ко мне медальон другой стороной, тем самым заставив чуть ли не упасть со стула: на меня смотрело вырезанное на "блюдце" изображение руки со звездой в центре - знак Ищущих.    Я устало протёр глаза. Почему устало? Да потому что столько всего навалилось. И так скоро! Жесть и треш в одном флаконе. Выходит, этот медальон - что-то вроде фотоаппарата с сетью, через которую можно перекидывать фотографии. Каким образом всё это получается - ума не приложу. Хотя ясное дело, что не без магии. Но важно другое: Вестейн был предателем. Именно благодаря ему Ищущие узнали наше местонахождение. Твою мать, а я обвинял во всех грехах кого угодно, но только не его! Почему?! Даже странно.    Но теперь я не чувствовал угрызений совести по поводу убийства рыцаря. Нет, разумеется, было тошно думать о том, что я убил человека, тем более с которым не первый день знаком. Но всё же, получается, без этого было никак не обойтись. И что-то мне подсказывало, что в этом мире такое - норма. И я, между прочим, не раз успел в этом убедиться.    Мозг отчаянно заработал. В этот момент его можно было сравнить с компьютером: он принял новую информацию, грузил её и перепроверял, стараясь выдать решение. Некоторое время мы провели в тишине. Ньёрд - пристально меня разглядывая, а я - неистово размышляя. Но вот наконец я поднялся, да так резко, что сам оторопел от неожиданности.    Я всё решил.    - Ты сможешь меня переместить? Так же, как ты это сделал, когда мы попали в Лес? - не глядя на архимага, одной частью мозга продолжая кое-что анализировать, спросил я.    - Можно, конечно, - Задумчиво протянул Ньёрд. - Достаточное количество энергии я поднакопил. Только вот нужно, чтобы ты это место очень хорошо представлял.    - Прекрасно представляю.    - Тогда попробуй задержать картинку в своей голове.    Я сделал всё как он сказал - тем более что удерживать образ нужного места мне было проще простого: картинка была яркой, как будто я только что оттуда. Ньёрд положил мне руки на голову и некоторое время что-то там бормотал - не разобрать. Но как только он закончил, рядом со мной, от самого пола до потолка протянулась широкая светящаяся полоса. Портал.    - И да, ещё кое-что, - Ньёрд протянул мне мешочек, внутри которого тут же раздалось позвякивание того, что радует слух любого предприимчивого человека: денег. - Тут, конечно, не всё. Ведь сроки мы ужали. Но и эта сумма не маленькая, уж поверь.    Взяв награду без разговоров - дают, значит бери! - и вложив её в карман куртки, я развернулся к порталу, немного помедлив. Почему-то я не мог - точнее, не хотел сделать этот шаг. Что-то мне ещё нужно было узнать. Ах, да...    - А как же вы? - обратился я к архимагу, не убирая взор от портала. - Тут же повсюду оборотни бегают, или ещё кто.    Судя по довольному хмыканью, Ньёрд не был пессимистом:    - С оборотнями проблем не будет. Они ещё как минимум день даже близко к нам подходить будут бояться. К тому же, думаю, не стоит нам здесь задерживаться. Только вернёмся к пещере, проведём некоторые исследования, и сразу в Столицу. Всё ведь пошло не так, как задумывалось. Хотя в Лесу Падших вряд ли можно что-то заранее спрогнозировать.    Мне оставалось лишь улыбнуться его словам. Всё. Теперь я спокоен, и нет никаких препятствий к тому, чтобы покинуть это место.    Вздохнув воздух полной грудью, я сделал шаг вперёд, в свет. И этот шаг сделал не неуверенный и слабый Григорий. Нет. Его сделал готовый ко всему и мощный Грош.             Южный город эльфов.       Хельга вздрогнула, схватившись за висевший на шее амулет. Мёртв. Её главная крыса - главный поток информации по имени Вестейн, мёртв. Да ещё и задание провалено. Именем Кости, ни на кого нельзя положиться!    Хотя нельзя сказать, что она рассчитывала на удачное окончание операции. Конечно, были мысли о том, что всё закончится провалом. Но ведь могло всё пройти хорошо, и шансы последнего были высоки! Правда видела Хельга в этом провале и свои плюсы: прощупать Землянина удалось, несмотря на довольно большую цену. Целый отряд высококлассных Ищущих, это ж надо! А он не так прост, как она думала. Но это ничего: у неё было ещё множество витиеватых путей, которые она прокладывала на пути к смерти Гроша. Или лучше называть его Григорий? Да, наверное, лучше так. Чтобы не забывать о его Земном происхождении.    Но когда Атсхих - беловолосый эльф в парадном костюме с висящим на ремне длинным немного изогнутым клинком - вошёл в кабинет, Хельга тут же взяла себя в руки. Пускай её лицо скрывала пелена магии, но эльфы слишком хорошо чувствуют нутро людей, хоть она уже давно и не считала себя человеком. А ей бы не хотелось, чтобы глава Южного города эльфов заметил эту её мимолётную слабость.    Атсхих, заметив гостью, растерялся, но лишь на секунду. Но сегодня это ему было простительно: не каждый день в твоём кабинете тебя ожидает НЕКРОМАНТ. Эльф прошёл за свой стол и неуверенно сел. Почему неуверенно? Так ведь Хельга продолжала стоять, а учитывая её статус... Ну, да ничего. У таких людей могут быть свои тараканы в голове.    - Вы просили об аудиенции со мной, - обратился к гостье эльф, теребя пальцами перо.    - Да. И, уверена, вы знаете, о чём я хочу попросить.    Эльф вздохнул. Попросить? Да уж, слово то какое. Но слова словами, а на деле она приказывает. Ведь даже несмотря на то, что эльфы уже давно решили считаться отдельным государством, игнорируя, и даже действуя агрессивно в отношении к другим народам - всё-таки Ищущие были им нужны. Хельга со своими фанатиками являлась лицом нейтральным, способным вихлять между эльфами и Империей. Да что уж там говорить, она была попросту могущественной! Нет, отказать этой особе - выше его сил.    Между прочим - Атсхих мельком глянул на Хельгу, точнее, на магическую пелену, скрывавшую её лицо - к могуществу этой дамочке прилагается ещё и несусветная скрытность. В своё время он слал людей в архивы, оборудовал специальную слежку за Хельгой - всё тщетно. Нигде никакой информации. Да и имя, скорее всего, не настоящее. А глава города не любил неизвестность. Ведь за неизвестностью скрываются и проблемы... Но всё же он должен был считаться с этой особой.    - Знаю. Не первый день на службе, - Атсхих хотел казаться важным, хотя оба, и гостья и глава города, знали, что всё на самом деле обстоит наоборот. - Но не понимаю. Вы хотите, чтобы мы схватили Гроша. Так, насколько я понял, зовут этого человека. И я даже не спрашиваю, чем он так насолил Ищущим. Но у меня лишь один вопрос: каким образом мы можем это сделать? Те времена, когда эльфийские лазутчики проникали на территорию Империи, уже давно прошли.    - Не рассказывайте мне то, что знают даже тупые орки, - Хельга застучала когтями по столу Атсхиха. - Я предвижу несколько путей, по которым может пойти судьба Гроша. И все они приведут его к вам в руки. Можете не сомневаться в моих словах. Разве что... готовьтесь принять его в гости и... потерять много воинов.    На этой радостной ноте Хельга взмахнула рукой: её окутал едва осязаемый вихрь, и в следующее мгновение Некроманта в кабинете не было. Эльф облегчённо выдохнул и откинулся на спинку стула.    Да, дела-а-а. Она всегда так поступала: говорила голый факт, даже если этот факт не мог понравится слушающему. А затем просто исчезла. Недомолвки, дурацкие магические эффекты... Показушница, во имя всех Великих Древ! Но показушница, способная снести весь Южный город к предкам. Зря эльфы с ней связались, ох, зря...    - И на что мне такие страдания... - вздохнул Атсхих, вытаскивая из стола стопку документов - всё, что удалось собрать за короткий срок об этом интересующем Ищущих человеке - эльфы в управлении работали, как хорошие шестерёнки в часах: чётко и слаженно. - Ладно, Грош, посмотрим, что же ты за объект то такой.    Эльф перевернул страницу.          Бултых!    Я конечно ожидал, что Ньёрд перенесёт меня куда надо, но не столько же, мать его, точно!    Да-да, представлял я себе именно то озеро, к которому вышел тогда, в день, когда выбрался из канализации. Чёрт, сколько же всего после этого произошло... но сейчас не до воспоминаний. Я то предполагал, что меня на бережок вынесет, без мокрых последствий. А архимаг оказался на редкость прямолинейным: сказали в озеро - получайте в озеро!    Если кто ещё не понял: меня перенесло прямо в воду, и моё тельце медленно шло ко дну. Но это я так, драматизирую. Глубина то тут плёвая, да и ноша, состоявшая из куртки, рубахи, штанов, ботинок и арбалета - не та, которая способна, подобна привязанному к шее камню, утопить счастливчика (В данном случае меня). Нет, просто мне не хотелось выплывать. А что? Водичка прохладная, немного бодрит. А то, что одежда будет мокрая, да и на арбалет вода повлияет уж точно не лучшим образом, мне было всё равно. Сейчас хотелось просто на всё забить и наслаждаться приятным прохладным, и в то же время тёплым от палящего солнца, лучи которого пробивались сквозь водяную толщу, озером.    Но насладиться вдоволь не удалось: лёгкие то не резиновые. Так что уже через минуту, мысленно вздохнув, я обречённо поплыл навстречу воздуху и вынырнул, приветливо встреченный шелестом покачивающихся на ветру листьев.    Выйдя на берег, первым делом скинул с себя ремень с арбалетом и сумку, заполненную стрелами. М-да, стрелы жалко. Хотя не думаю, что водичка для них так уж смертельна. Ну, намокли - так из прекрасного дерева сделаны, и вряд ли без магического вмешательства. Ничего, высохнут.    Далее на землю полетела и вся одежда, так что в итоге я остался стоять совершенно обнажённый. Чувство дежавю. Только лука не хватает. Хотя его может легко и арбалет заменить!    Подняв с земли оружие, вытащил из сумки стрелу - действительно с ней всё нормально, от водички, кажется, совсем не пострадала - и натянул тетиву. На этот раз сие действо удалось совершить одной рукой. Я даже удовлетворённо хмыкнул. Сила есть. А ума что, не надо? На-а-адо, ещё как надо. Кстати, по поводу ума...    Пристроив на арбалете стрелу, я двинулся к камню, под которым, предположительно, находился мой комп. Сердце тряслось от страха. А вдруг обнаружили? А вдруг забрали? Конечно, зверью это вряд ли под силам, а если существо более развитое, я даже не беру в счёт человека: в этом мире на любого человека найдётся двойка-тройка ещё какой-нибудь нечисти с нормальными мозгами. Те же Ищущие, например?    Но мои опасения оказались напрасны: камень лежал на том же месте, и пыльный грязный рюкзак, в котором ютился на радость чистенький компьютер, находился там же, под ним.    И на том спасибо. Я устало упал на пятую точку, положив оружие рядом с собой. Недлительное время пребывания в Империи успело научить меня тому, что лучше иметь оружие под рукой, даже если ты в гостях у доброго друга. А я не то что не в гостях - в глухом лесу, причём неизвестно даже, наблюдает ли за мной кто-то помимо заинтересованной живности леса. Очень даже возможно, что за этим местом ведётся слежка, и я зря пришёл, но... нужен был мне мой комп. Сам не знаю, почему: нужен, и всё тут!       Я включил его и с наслаждением услышал короткий гудок. Включился, родимый. Хотя, собственно, зачем я его включил то? Найду что-нибудь интересное в файлах? Или то, что поможет мне выбраться отсюда? Навряд ли. Тогда зачем я это сделал - непонятно. Может просто хотел почувствовать то, что связывало меня с Землёй. Дурак.    А, нет, не дурак...    На мониторе, справа внизу, мигала красным табличка с большой надписью "ОПОВЕЩЕНИЕ ДЛЯ АДМИНИСТРАТОРА". Администратором я величаво обозвал себя, разумеется. То есть оповещение для меня. Ну ничего себе! Выходит, комп всё это время что-то тут мутил? И что же ты намутил, родной?    Открыв вкладку, я не поверил своим глазам: передо мной была карта! Карта местности! Ну да, без сомнений: я смотрел пускай на неполную и явно упрощённую, но карту окрестностей Столицы! Круто-круто. Так комп, пока я там бегал, бодаясь с наёмными убийцами, вампирами, да оборотнями, тут в поте монитора своего трудился, не покладая кнопок! А я и забыл, что не выключил этот безумно полезный аппарат. Вообще сканеры, как мне известно, существовали на многих компах, но могли сканировать, опираясь на собственную систему, лишь небольшие расстояния. Я же свой так проапгрейдил, что, случись мне оставить сие чудо техники под камушком месяцок-другой, у меня бы уже была карта всей Империи! Но пока мы будем довольствоваться и этим. Кое-что - больше, чем ничего. К тому же мне и этого более чем достаточно.    Увеличив карту на столько, насколько это вообще позволила система, я в очередной раз мысленно поблагодарил свой компьютер, обещая в будущем, как только представится возможность, повесить ему какую-нибудь увеличивающую его мощность системку: пускай радуется.    А, собственно, с чего я вдруг так повеселел? От осознания того, что у меня теперь карта имеется? Так я уже более-менее окрестности изучил - от обычной карты немного проку. Но здесь была одна грандиозная фишка...    На карте маркером комп умудрился пометить основные, как решила его система, места в Столице и немного рядом с ней. То бишь - я навёл курсор на синий маркер, висевший над одним из зданий города - магазины с, как выразилась система, "Многофункциональными изделиями из дерева", ещё какая-то кузня, и так далее, и тому подобное. Такого я от своего компьютера не ожидал. Получается, он просканировал не просто окрестности, но и отдельные вещи, и, основываясь на общем анализе, учитывающем количество этих вещей в одном месте, или же возможность их нахождения в этом месте, предоставил мне фактически полный набор всего, что тут есть! Конечно, от этого он немного подвисал - но ничего, выдержит. Люблю тебя, технический прогресс! И как же я по тебе соскучился!    А что же нужно мне? Я поводил мышкой по маркерам, но, задолбавшись (Всё-таки их тут было не меньше сотни штук), ввёл в поиске "Конюшня/Ферма", и довольно заулыбался...             Поправив лямки рюкзака, в котором тихо-мирно ютился комп, я остановился перед небольшим на вид домиком, ограждённым невысоким, на голову выше меня самого, забором. Пускай всё выглядело на первый взгляд скромненько, но забор не подкашивался, а стоял твёрдо и на длительный срок - было отлично видно, что за ним следили и не скупились даже на разные узоры и какое-то покрытие, судя по всему что-то вроде лака.    Да и само здание, сделанное из хорошо струганых досок и брёвен, имело свой приятный глазу вид. Отчего-то мне вспомнились картинки из учебника истории России эдак 16-17 веков. Точнее, картинки домов бояр того времени. Это здание было очень похоже на изображение одной из таких картинок. А хозяин фермы не бедствует...    Вообще до этой фермы, представлявшей из себя несколько сараев, сам дом, да прилегающее к ним большое поле с лугом, я дошёл (Пф! Добежал!) довольно скоро: на карте это место обозначалось довольно далеко от Столицы, но зато близко ко мне. Правда по пути пришлось пару раз выстрелить в лихо оборзевших волков, один из которых - сволочь - порвал мне правую штанину. И как прикажете теперь перед людьми выглядеть? Вот в таком виде? А когда мне ещё представится возможность обзавестись одеждой - неизвестно. Денег то я сегодня, скорее всего, ого-го сколько потрачу.    Короче, путешествие по лесу не такое уж и приятное занятие, посему постучал я в ворота, пребывая не в самом добром расположении духа. И, разумеется, когда никто не вышел открыть, или хотя бы не подал какой-то знак жизнедеятельности, мне не оставалось ничего, кроме как самолично пробраться во двор, просто-напросто перепрыгнув через забор. Конечно, я мог вынести ворота к чёртовой бабушке - полученные силы это позволяли - но больно уж они были красивыми, а я всегда ценил красоту.    Подойдя к двери дома, про себя отметил, что какое-то действо внутри всё же началось: послышался топот тяжёлых ног, скрипнул замок, и дверь отворилась. Но далее всё пошло не так, как хотелось бы: меня не пригласили пройти, или как у них тут делается, а показательно повертели перед лицом дубинкой. Да и сам детина, стоявший предо мной, был похож на огромную дубину. Что-то типа вышибалы? Зря, ребят, зря. Я уже не зашуганный мальчик, не знающий слова "драка". Ну, подходи, бессмертный ты наш. Поговорим.    - Что вы себе позволяете?! - взвизгнул высоким голоском хозяин фермы, когда я бросил перед ним бессознательное тело вышибалы.    Типчик этот хозяин был что надо: толстый, гладко выбритый, со светлыми засаленными волосами. Неприятный такой тип - прямо скажем.    Упав напротив него в довольно удобное кресло, я оглядел помещение, делая вид, что не замечаю присутствующего. А помещение, надо сказать, было роскошным: огромное, с красивыми изображениями облаков на потолке, какими-то изощрёнными барельефами по всему периметру стены, с камином не малых размеров, да ещё и мебель не менее роскошная. И вот так живут фермеры?! Ну, не знаю. Что-то этот тип не смахивает на настоящего любителя разводить скотину. По ходу дела, он просто любит разводить. Иначе объяснить такое богатство у того, кто просто продаёт лошадей, пускай и в том мире, где без них никак, я не могу. Поэтому стоит всё-таки быть с ним поаккуратнее.    - Я позволяю себе то, что вы, почтеннейший, позволили своему громиле, а именно - беспредел, - кажется, последнее слово было для фермера незнакомо, ибо его лицо вытянулось в удивлении и недопонимании. Но ничего - зато звучит страшно, а нам это пока и нужно. - Я пришёл обсудить выгодную, причём, позвольте заметить, для вас сделку, а встречаюсь с дубиной! Как прикажете после этого иметь с вами дело?    Разумеется, ни о каком выгодном, именно выгодном для этого типа сотрудничестве я и не помышлял. Но когда речь идёт о какой-то выгоде, пускай пока и неопределённой - это сразу заставляет собеседника заинтересоваться разговором. Да и тело громилы на полу также располагало к спокойной беседе. Ну, и тихо-мирно (пока) висевший на ремне арбалет тоже...    - Что же желает предложить мне мудрый господин? - Совсем другим, более елейным голоском заискивающе произнёс фермер, заставив меня поморщиться. Моё безоговорочное "фи" таким вот подхалимам. Но в данный момент это было мне даже на руку, поэтому я решил пока не зацикливаться на этом.    Вытащив из рюкзака (показав рюкзак, я заставил вновь вытянуться лицо фермера) мешок с деньгами, кинул его собеседнику.    - Хочу купить у вас тридцать лошадей, - скорее не предложил, а поставил я перед фактом фермера, ибо знал, что меньшее количество мне не подойдёт. Конечно, стоило обзавестись большим количеством скота, но, насколько я понимал, мои финансы позволяли мне, да и то с большим натягом, приобрести именно такое количество лошадей.    Фермер раскрыл мешок и, пересчитав монеты, недовольно замотал головой, закрыв мешок и бросив в мою сторону недовольный взгляд.    - Нет, - наконец категорично заявил он. - Тут слишком мало. Да каждая моя лошадь стоит не меньше того, что вы мне дали! Это грабёж!    Вот тут уже пришла моя очередь возмущаться. Этот тип собирается тянуть с меня деньги?! Не на того напал! Но ясно было одно: с такого "предпринимателя" стрясти скидку обычными словами не получится. А прибегать к насилию... в конце концов, я что, не человек, что ли? Тут нужно было действовать по-другому.    - Что ж, тогда, думаю, стоит пойти и посмотреть на ваших лошадок? - Улыбнулся я фермеру, и тот ответил мне взаимностью.    - Да, да, конечно! - Воскликнул он, поспешно поднимаясь с кресла. Мешочек с деньгами, правда, остался у него в руках...    Тело громилы, кажется, зашевелилось, и он начал даже постанывать. Это хорошо. Значит, не насмерть. А то я уж грешным делом подумал, что ухайдокал бедолагу. Правда такого хрен убьёшь: тут как минимум из арбалета нужно. В голову. В упор.    Мы вышли из дома, и хозяин фермы вальяжной походкой повёл меня куда-то в сторону. Верно, там и находился весь табун. Выглядел этот мужик спокойно. Видать, лошади и впрямь хороши, если он даже и не думает по пути поторговаться. Эх, окей - посмотрим.    Но как только мы дошли до нужного места, я еле удержался, чтобы не присвистнуть: настолько был прекрасен открывшийся мне вид. Посреди луга пасся огромный табун лошадей из особей ста - ста пятидесяти. Сразу оценить их количество было трудновато. Но и не в количестве дело! Сами лошади, они были прекрасны: большие, широкие, с мощной шеей и сильными, упругими ногами, которые, несмотря на кажущуюся тяжесть, несли животное лёгкой рысью, издавая еле слышимый цокот копыт.    Мужик упёр руки в бока и победоносно поглядел на меня. Ну да, согласен - уделал, причём по всем статьям. Каждая из этих лошадей если и не стоит ту сумму, которую я предложил фермеру - тут уж он загнул - то треть её точно! Но мне ведь нужно именно тридцать лошадок, иначе то, что я задумал, просто не имеет смысла!    Мой мозг, как обычно, начал пытаться найти выход из ситуации. Взять три лошади - не прокатит, и это факт. Да и вряд ли с этим типом вообще поторговаться можно. Но и не взять нельзя: судя по всему, эта ферма являлась чуть ли не единственной, где разводили хороших лошадей. М-да, ситуация...    Но тут лампочка над головой загорелась, и пришло моё время улыбаться, повергнув фермера, как минимум, в смятение. Действительно, в моём положении улыбаться не принято. Только если я не смогу подмять это положение под себя.    - Уважаемый... - я вопросительно поднял бровь.    - Скарв, - назвал своё имя фермер, продолжая пялиться с полным непониманием во взгляде.    - Уважаемый Скарв, - ни чуточки не смутился я от такого взгляда, продолжая лыбиться. Сейчас этот самый Скарв, как рыба на крючке: главное аккуратно, и в то же время сильно потянуть на себя, не дав сорваться. - У меня есть к вам ещё одно предложение, которое должно заинтересовать такого предприимчивого человека.    - Ну? - На этот раз с интересом произнёс фермер, поглаживая свою козлиную бородку.    - Я предлагаю пари: в случае, если у меня не получится удержать одну из ваших лошадей на месте хоть ненадолго - в таком случае, разумеется, я проигрываю пари - то вы забираете деньги себе, не отдавая мне ни одной лошади.    - А если вы выиграете? - В открытую посмеивался этот говнюк.    - В таком случае вы так же берёте эти деньги, но даёте мне нужное количество лошадей. Согласны?    Скарв откровенно заржал, поглаживая мой мешок с деньгами. Что ж, похоже, моя затея удалась. Я поймал рыбу. Сейчас в своей голове он уже считает сделку выигранной. Причём в свою пользу. И, разумеется, у него на то есть веские основания. Никто в здравом уме никогда не подумает, что я смогу удержать здоровую лошадь на месте. Только при условии, что этот "кто-то" не догадывается о моих скрытых способностях, так кстати мне подвернувшихся.    - Согласен! - Придя в себя, всё ещё похихикивая, довольный, словно кот, объевшийся сметаной, ответил мне фермер и указал рукой на ближайшее пасущееся животное.    Кинув взгляд на лошадь, я закусил нижнюю губу. Да уж, теперь эта затея не казалась мне такой уж хорошей. Чудовище - иначе и не назовёшь. По ходу дела, вожак, или что-то типа того. Можно сравнить с неким гибридом тяжеловоза и скаковой лошади. Хотя, о чём это я? В лошадях не разбираюсь совсем, и потому даже догадываться не хочу, что скрывается за этой мощью. Удержать такого зверя? Что я творю...    Но отступать было поздно. Подойдя к животному, пару раз его обошёл, сам не знаю почему. Наверное, думал, за что же его лучше ухватить, чтоб не лягнул ни дай бог. А то такая махина и насмерть заехать может.    Подумав, всё же решил схватить за заднюю ногу. Опасно, конечно, но что поделаешь: здесь держать его было удобнее всего. Обхватив ту чуть выше копыта, почти приник к земле, нагнувшись назад, и упёрся ногами в землю. Вожак, продолжая дегустировать траву, вяло глянул на меня с немым вопросом: "Что за фигня тут твориться?".    А фермер, хихикая (гад) подошёл к лошади и, размахнувшись, заехал ей ладонью по крупу. И в эту секунду я почувствовал себя так, как, верно, чувствует себя человек, участвующий в перетягивании каната. Но только в том случае, если он один пытается перетянуть сотню. Иначе это ощущение никак не передать. Лошадь рванула с места так, что мне сначала даже показалось, что лопнули натянутые до предела мышцы. Но нет. Они лишь вспухли, а пальцы покраснели, продолжая сжимать ногу животного. Вожак удивлённо храпнул и повалился на землю, так и не сдвинувшись с места. Глаза животного, полные удивления, вперились в меня, лошадь снова поднялась и рванулась вперёд, заставив меня ещё сильнее напрячься. Но и эта её попытка не увенчалась успехом. И вот так ещё раз семь. И всё та же последовательность: попытка бедной лошадки рвануться вперёд, падение, офигевший взгляд в мою сторону, подъём, и так далее, по кругу. Пока наконец вожак не понял, что лучше ему полежать и не париться. Всё равно ничего путного не выйдет.    Хотя надо признать, что, попробуй он так дёрнуться ещё раза три, и я бы не выдержал: отпустил бы скотину (во всех смыслах) на все четыре стороны. Потому что в итоге, отцепив онемевшие пальцы от бедной ноги лошади, я явственно почувствовал, что мышцы рук ныли, моля меня о хотя бы минутке отдыха. И я им с огромной радостью её предоставил, так что руки у меня висели, подобно листьям на ветке: свободно покачивались даже при слабом ветерке.    Почувствовав свободу, вожак вскочил и бросился бежать прочь, провожаемый, как мне показалось, насмешливыми взглядами всего табуна. А я в свою очередь, проводив того взглядом, вынужденно медленно, повернулся к Скарву. Вынужденно - потому что от такого истощения у меня просто не осталось сил. Нужно будет как-то поработать над собой, точнее, над тем, сколько силы во что я вкладываю. Это важно. А то, как выяснилось, я теперь местный супермен, а выдохся так быстро. Это не дело, товарищи.    Хозяин фермы, широко открыв рот, некоторое время безотрывно глядел куда-то в невидимую для меня точку, а закончив заниматься сим интереснейшим занятием, всё же соблаговолил обратить на меня внимание и, завертев головой, видимо приводя мысли в порядок, втянул в себя основательное количество воздуха. Затем обернулся в сторону дома и заорал:    - Свейн! Свейн, мать твою! Даже если ты всё ещё без сознания - плевать! Снаряди гостю тридцать лошадей, и поживее!             Ехать на лошади - занятие само по себе неприятное. По крайней мере лично для меня. А ехать на лошади рядом с тем, кто ещё недавно угрожал тебе дубиной, и которого ты самолично вырубил... Ох, и не сладкая же это поездочка.    Скарва, после выигранного пари, получив положенных мне за выигрыш тридцать лошадей, я упросил взять с собой ещё и его слугу. Как он там его называл? Свейн? Кажется, так. И тот шибко быстро согласился, к моему удивлению. Правда если задуматься, то ничего удивительного в этом не было. Тут свою роль сыграл страх, который закрался в душу фермера по поводу меня. Конечно! Наверное, не каждый день у него на глазах огромной лошади один человек не даёт с места сдвинуться!    По правде говоря, меня начинали пугать такие вот способности. Да, я сильный, и это не сказать, чтобы плохо. Даже круто, чёрт подери! Особенно в мире, где сила чуть ли не на первом месте. Но ведь раньше здесь ни с кем такого не происходило. Откуда я знаю, что мне ждать от таких вот способностей? Я сейчас как лабораторный кролик. Вдруг у этой силы есть свои побочные эффекты? А, ладно! Не хочется пока ничем забивать голову. Сейчас не о том нужно думать.    Оглянувшись назад, на всякий случай пересчитал едущих длинной процессией лошадей. Всё в порядке. Двадцать восемь связанных друг с другом верёвкой животных, на одном, вожаке, том самом, с которым мы весело поиграли в игру "как удержать на месте лошадь", восседал я, на последней, тридцатой, ехал в самом конце процессии Свейн.    Вообще я немного волновался по поводу того, чтобы оставлять его без присмотра. Ведь сбежать же мог, и тогда воплотить свою идею в жизнь мне оказалось бы затруднительно. Но и тут страх не прошёл стороной. Этого Свейна явно напрягала моя сила. Ох, что-то в последнее время начинаю ощущать себя кем-то вроде диктатора: всех держу в страхе, и все меня за это не любят. Но иного выхода не было. Мне необходимо было совершить то, к чему я так долго готовился.    Развернув лошадь назад, чуть надавив той с боков ногами, поскакал лёгкой рысью через всю процессию. Вообще, как оказалось, ездить на лошади пускай и не очень лёгкое занятие, но всё же ничего невозможного в этом нет. К тому же вынужденно пришлось признать, что без умения ездить верхом мне в этом мире будет некомфортно. Поэтому буквально за один день, что мы потратили на поездку, я кое-как овладел верховой ездой, да и вожак после нашего знакомства начал как-то помогать мне, что ли, немного притормаживая, когда я сползал с седла.    Подъехав к Свейну, я остановился и спрыгнул с лошади, беря вожака за удила.    - И ты тоже давай спешивайся. - Сказал я верзиле, и тот послушно спрыгнул на землю.    Уже несколько часов прошло с того момента, как мы въехали в лес недалеко от Столицы. На самом деле ориентироваться тут было довольно сложновато. Ну это если у тебя нет компа с супер-пупер картой. Я умудрялся доставать его несколько раз, не попавшись при этом на глаза Свейну. Хотя если бы и попался: сказал бы, что это какая-нибудь древняя магия - здесь это был бы весомый аргумент.    Так вот, карта показывала, что мы уже совсем близко от того места, где я нашёл Проклятую Птицу. А если быть точнее, то какой-то инопланетный кораблик. И стоило предупредить Свейна о неком неожиданном для него моменте...    "Постороннее лицо! Убедительная просьба покинуть данную территорию. В случае приближения на расстояние ста метров мы вынуждены будем вас уничтожить. До критической точки осталось: двести метров".    Ну, вот, не успел...    Верзила в панике начал наворачивать круги, затыкая уши и крича что есть мочи. Видать, и у него в голове это сообщение появилось. Да уж, для него такие вещи просто так для психики не пройдут. Если уж меня сие сообщение в первый раз повергло в шок, то что уж говорить о слуге фермера, не отличающимся особенными умственными способностями. И этот его марафон, за который он успел несколько десятков раз оббежать недоумевающую что происходит лошадь (между прочим, кажется, у лошадей в головах никаких сообщений не всплыло, а если и всплыло, то они на это никак не реагировали), пора было прекращать.    Выхватив арбалет так, как это сделал бы герой фильмов про ковбоев с револьвером, прикрыл один глаз прицеливаясь и стараясь улучить нужный для выстрела момент. Не хотелось бы угробить этого бедолагу.    Выстрел - и вот стрела вонзилась в землю, в шаге от тут же замершего Свейна. Тот, всё продолжая закрывать ладонями уши, в безуспешной попытке избавиться от навязчивого оповещения, которое, кстати, достало уже и меня, перевёл взгляд, полный недоумения и отчаяния, в мою сторону. Я жестом показал ему убрать руки от ушей. Тот покорно, пускай и с тенью сомнения на лице, сделал это.    - Итак, давай кое-что проясним. - На всякий случай повертев перед ним арбалетом, начал я. - Ты сейчас слышишь некий голос - это да. Но факт в том, что тебе придётся его слышать, и чем быстрее мы со всем управимся, тем быстрее ты уберёшься отсюда, перестав слышать и голос. Поэтому соберись! Чёрт, такой большой, а как с ребёнком надо разговаривать! Всё понял?    - Угу. - Чуть ли не плача кивнул Свейн, и мне даже стало его как-то жалко.    Ладно, ладно, пожалею его потом. Сейчас нужно было спешить, а то действительно свихнуться можно от этого постоянного сообщения. И неужели инопланетный компьютер, или кто там, мать его, сидит, считает, что все тут такие тупые, и им нужно по сто раз одно и то же повторять?    "Постороннее лицо! Убедительная просьба покинуть данную территорию. В случае приближения на расстояние ста метров мы вынуждены будем вас уничтожить. До критической точки осталось: сто метров".    "Постороннее лицо! Убедительная просьба покинуть данную территорию. В случае приближения на расстояние ста метров мы вынуждены будем вас уничтожить. До критической точки осталось: пятьдесят метров".    Ну да-да. Уже знакомые слова. Никакого разнообразия. Вот только это для меня никакого: Свейн, шедший рядом и ведший за собой всю лошадиную процессию, постоянно нервничал, чуть пригибаясь и почти беспрерывно озираясь вокруг. И пускай меня всё-таки тоже, несмотря на прошлый опыт, пугали такие оповещения, но нужно было быть спокойным, не напряжённым. А то увидит здоровяк во мне слабину, и сам не выдержит - вон, уже на грани срыва.    Наконец, мы вышли на то самое место, где ещё совсем недавно я впервые "познакомился" с инопланетным кораблём. С того момента ничего не изменилось: всё та же уйма поваленных деревьев, всё тот же сплюснутый корабль, и всё то же идиотское оповещение:    "Внимание! Минимальное расстояние: 10 метров! Просим вас покинуть данную территорию! В случае дальнейшего приближения нам придётся принять крайние меры!".    Да поняли мы, поняли, задолбал, в конце концов!    Скосив взгляд на Свейна, я не удержался и вздохнул: тот припал к земле, прикрывая голову руками и что-то бормоча. По ходу, молит кого-то там, чтобы всё закончилось, и он опять оказался на своей ферме. Ага, фигушки! Ты сначала работу выполни, а потом ступай, куда хочешь!    Последнее я и сообщил ему, продолжая перекидывать из руки в руку арбалет. Верзила понял намёк верно, кое-как поднявшись и начав готовить лошадей. Суть своей затеи я объяснил ему уже давно, и пускай Свейн взглядом выразил своё негодование по этому поводу, но ничего не сказал, кроме того, что клянётся выполнить приказ. А для него клятва, судя по всему, не пустой звук, так что, надеюсь, всё пройдёт гладко, хотя и быть уверенным в своём плане я никак не мог.    Да, план был кровожаден и, скорее всего, чувствовать после этого я буду себя просто ужасно, но думать сейчас об этом совсем не хотелось. Уже слишком многое было сделано, и слишком многое стояло на кону, так что ещё немного мне предстояло побыть кровожадным тираном. В некоторых случаях это просто необходимо.    Свейн закончил все приготовления и посмотрел на меня. Я кивнул и заложил арбалет в рюкзак, закрепив последний понадёжнее, чтобы в случае чего не слетел. Сейчас не должно быть никаких срывов.    - Пускай по одной и по диагонали. - Сказал я верзиле, хлопнув того по плечу. - Как только я дам знать, начнём.    Тот ничего не ответил - лишь подвёл первую жертву, которая недовольно махала мордой, будто предчувствуя то, что сейчас произойдёт.    Ладно, пора действовать.    Вспоминая свой эксперимент с камнями, который я провёл в своё первое знакомство с Птицей, прикинул: тридцать лошадей - тридцать секунд. Должно хватить...    Встав так, как вставали обычно бегуны на старте во время соревнований - выставив одну ногу назад, а руками упершись в землю - я, собравшись с духом, посмотрел на не отрывающего от меня взгляда Свейна и кивнул.    И началось.    Верзила с размаху заехал своей лапищей по крупу вожака, и тот, встав на дыбы, рванул вперёд. Но на этот раз ему никто не мешал, и посему животное припустило знатно: я даже замешкался, не успев вовремя рвануть сам. Чертыхнувшись про себя, всё же побежал вперёд... и неожиданно для себя побежал чуть ли не со скоростью лошади!    Ветер ударил в лицо, и, зажмурившись, я пропустил первый выстрел, о котором знаменовало предсмертное ржание вожака и звуки падения. В сердце что-то щёлкнуло: а что, если Свейн всё сделал не так, и следующий выстрел настигнет меня? А что, если я всё же оказался не прав?    Но, краем глаза покосившись в сторону, я чуть ли с дуру не споткнулся о преграждавшее мне путь дерево, успев его перепрыгнуть. Верзила всё сделал идеально: лошади бежали одна за другой, по неизвестной мне причине не обращая внимание на погибающих под выстрелами сородичей, и продолжая тупо бежать, перепрыгивая трупы подобно мне, перепрыгивающему деревья. Система корабля, похоже, решила, что они в плане убийства приоритетней, и потому в меня не стреляла. Ох, гореть мне в аду за такое. И утешать себя тем, что иного выхода не было, я не мог. Но поздно что-либо менять: либо вопросы нравственности, либо жизнь. И как минимум инстинкт самосохранения заставлял меня выбрать второе.    Вот только... а сам Свейн где?!    Эта сволочь сбежала! Как, собственно, и треть всего табуна, которая разбежалась во все стороны, осознав, что никто им больше не мешает. От осознания этого я еле сдержал себя, чтобы не остановиться и не послать всё в... то место, в котором оказался. Чёрт, так и знал! Но винить Свейна не было времени: у меня оставалось секунд десять - не больше.    Размышлять во время бега, тем более когда твоя жизнь висит на волоске - не самая хорошая привычка. Очередное дерево я всё же не заметил, и в следующее мгновение уже катился по земле, проклиная весь белый свет всевозможными, существующими, и только что придуманными мною, ругательствами.    Хотя, почему я ищу виноватого? Разве не я во всём виноват? Не мог предусмотреть такого простого развития событий, как побег этого дубины? Неужели я мог подумать, что мои угрозы испугают его больше, чем неизвестная ему сила, щелкающая табун лошадей, словно семечки? Идиот я, и поделом. Уже мысли начинают путаться. Кстати, что за бред у меня твориться в голове, а?    "Быстро в корабль! Внимание! Быстро в корабль! В твоём распоряжении пять секунд!"    Ну конечно! То оповещение по поводу того, чтобы я не приближался к кораблю, уже давно исчезло! И почему я не обратил абсолютно никакого внимания на новое? Идиот, идиот! Думал, что оно то же самое и не представляет интереса? Слишком много думаешь, придурок! Как и сейчас, кстати! Тебе не думать нужно, а вставать!    Поднимаясь, я обратил внимание на то, что бегущих лошадей осталось всего пять. Значит, не обманула система. Действительно, у меня только каких-то пять секунд на то, чтобы добежать до корабля. Снова срываясь на бег, услышал очередной выстрел.    А, нет, уже четыре...    Корабль находился в жалких двадцати метрах. Я даже не успел удивиться тому, что в днище той его части, которая вздымалась над землёй из-за множества наваленных под ней стволов деревьев, вдруг оказался открытый люк, которого раньше стопроцентно не было. Не время сейчас удивляться. Дают - бери, а уже потом разбирайся, что к чему. По крайней мере, если у тебя нет иного выхода.    Выстрел. Три секунды.    А выбора у меня как раз и не было. Оказавшись у люка за считанные мгновения, развив такую скорость, что, хватаясь на ходу за край люка, представлявшего из себя обычное круглое отверстие, чуть не сломал себе руку, подтянулся, одним мощным рывком оказавшись внутри корабля.    Выстрел, который, казалось, пронёсся совсем рядом - раздался уже после того, как люк сам собой исчез, будто его замазали в очень качественном фоторедакторе.    Адреналин, заставивший меня побить все Земные рекорды в области бега, почти тут же отступил, и я ощутил настолько дикую усталость, скорее моральную, нежели физическую, что решил махнуть на всё рукой, и, не предпринимая никаких действий, хотя бы для того, чтобы просто обезопасить себя от неожиданностей, уснул.    Плевать на всё. Я только что должен был умереть. Так заслуживаю я часик сна, или нет?         ГЛАВА 8       Сон... Его не было. Я видел густую тьму. Но всё же и она доставляла немыслимое блаженство. Слишком много я повидал. Хотелось какого-то спокойствия. А во тьме его не так-то трудно найти. Кажется, я его уже нашёл...    Но что-то постоянно мешало мне полностью окунуться в эту тьму. Что? Я никак не мог понять. Ведь для того, чтобы понять это, мне придётся покинуть эту прекрасную негу. А я не хочу. Я так не хочу уходить отсюда! И всё же... и всё же меня так бесила эта мелочь, не дававшая полностью насладиться временным уютом. Чёрт, надоело!    Я с трудом открыл глаза, возвращаясь в реальность. Господи, неужели и впрямь заснул? Это что ж такое могло меня заставить в инопланетном корабле вырубиться? И что, со мной ничего за это время не произошло?!    По ощущениям я спал точно больше трёх часов. Даже выспался, несмотря на ситуацию. Дубина. Хотя вроде ничего такого страшного не случилось. Так, а отчего я проснулся то?    "Внимание! Опасность! Внимание! Опасность! Внима..."    Дальше я уже не слушал. Мой мозг только успел воспринять информацию, как я, не успев окончательно пробудиться, снова улетел куда-то...          Я встаю и оборачиваюсь. Ух ты, какой красавчик. И почему я тебя сразу не заметил?    Существо напоминает скрещенную лягушку и человека с голубой кожей. В руке у "гибрида" что-то среднее между автоматом и бластером. И, кажется, существо собирается это использовать на мне. Нет, красавчик, не в этот раз.    Хруст позвонков - похоже, строение позвоночника у существа то же, что и у человека - и "гибрид" медленно двигается навстречу полу. Так, интересненько, и это что, на всём корабле такие ребята?    Метнувшись вперёд, выясняю, что моё предположение может быть верным.    В одном из коридоров встречаю такого же. Сначала думаю также сломать ему позвоночник, но потом приходит мысль: а почему бы не поэкспериментировать?    Перехватывая у "гибрида" его оружие, рассматриваю: действительно, похоже на автомат. Только тут какие-то светящиеся колбочки по бокам. Ну-ка... Ой! Извини, я не специально нажал на курок.    Проигнорировав падающие от попавшего в голову луча тело, иду дальше, и с грустью осознаю, что больше этих лягушек нет. Вы где-е-е? Ох ты, а это ещё что?          Как будто кто-то ударил по голове, опрокинув меня на пол. Ну вот, закончилось. Кажется, опять режим убийцы врубился ни с того ни с сего, я даже не успел этого почувствовать! Хотя по ощущениям, кажется, на этот раз он держался меньше. Почему так? Может, оттого, что всё случилось неожиданно? Я ж даже понять толком ничего не успел!    Вообще не понимаю, откуда он взялся, и для чего он мне. Да, он меня спасал, но какой ценой! И нужно ли мне вообще такое спасение?! А сейчас? Ни черта не помню. Что произошло? Что за опасность, из-за которой снова мне пришлось испытать это отвратительное ощущение, и где я вообще?    Так, а это что? Я посмотрел на то, что лежало в моей правой руке. Ёлки-палки, это то у меня откуда? Что я опять натворил? Похоже на автомат... только что это за светящиеся колбы у него по бокам? Вроде бы строение то же, что и у бластеров, пускай я бластеров видел и не так много. Странно.    Опять много вопросов, и ни одного ответа. Стандартная ситуация. Для меня в последнее время стандартная. Точнее, с того самого момента, как я попал в этот чёртов мир.    Ладно, хотя бы на вопрос "где я" можно попытаться дать ответ.    Огляделся.    Помещение нельзя было сравнить ни с чем, виденным мною ранее. Обычная стальная (А стальная ли?) коробка, потолок которой зачем-то смяли так, что теперь от него в дальний угол "коробки" шла конусовидная конструкция. К этой конструкции из стен шло множество напоминающих змей проводов, или просто каких-то шлангов - не знаю. Но похожие штуки использовались в компании, в которой я работал. Их подключали к моему компу. Через них работала почти вся система. Так может ли быть, что то, что я наблюдал в углу помещения, тоже какая-нибудь система? Может, именно из неё и шли сигналы мне в мозг?    За этими размышлениями я и не заметил, что все переживания по поводу того, что я нахожусь на, возможно, вражеском корабле, исчезли. Нужно рассуждать логически. Из-за длительного пребывания в Империи я успел отвыкнуть от этого. Итак.    Во-первых, то, что посылало мне сигналы в мозг, меня же и спасло. Я готов был дать голову на отсечение, что без него тот люк бы и не появился. Но почему он стрелял? Так, стоп. Не надо накидывать новых вопросов. Просто думай.    Во-вторых, уже ничего не поделаешь. Возможно, какая-то опасность здесь присутствует - если судить по оружию в моей руке, которое точно не появилось из воздуха - но пока ничего не происходит, и это не могло не радовать. Правда, как я сюда попал, если не наблюдаю нигде двери? Получается, дверь была, но она закрылась.    И ничего, кроме странной конструкции, в помещении нет. Так, стоп! А...    Пошарив рукой по поясу, с облегчением обнаружил, что и арбалет, и стрелы на месте. Как странно. У меня в одной руке явное огнестрельное оружие, а я радуюсь арбалету. Что-то со мной это варварское общество сделало - точно. Ну да ладно.    Медленно, словно опался резким движением спугнуть кого-то, я двинулся в сторону конусовидной конструкции. Или системе. Уж не знаю, как ЭТО называть. Никаких голосов в голове больше не возникало, а сидеть на месте в ожидании чего-то - не в моём стиле.    Только подойдя поближе, умудрился рассмотреть, что в конус также врезано некое подобие толстого стола, который разрубили пополам, да ещё и отпилили ножки, так что теперь он нависал над полом своей немаленькой массой.    Но "стол" был явно не простой частью скудного интерьера: на нём располагались разнообразные по своим размерам мониторы, рычаги, словно являвшиеся частью конструкции, выраставшие из неё, кнопки и выступающие панели с мелкими мониторами. И здесь явно не хватало света. Ну, как в фильмах про пришельцев: мониторы горят, кнопки тоже ярко подсвечены, как и рычаги. Тут же всё было совсем не так: серые мониторы, ничего не гудит, не светится. Создавалось впечатление, что система выключена.    Подумав об этом, я немного осмелел и, подойдя к конструкции, положил автомат-бластер на пол, отчего тот звякнул, раздавшись эхом по всему помещению; затем растёр руки - всегда так делаю перед какой-нибудь серьёзной работой - и положил ладони на "стол".    В ту же секунду стол завибрировал, и я действительно почувствовал себя в каком-нибудь фильме про инопланетян: мониторы загорелись ярким оранжевым светом, как, в общем-то, и кнопки, по всему периметру стола пробежала искра, словно зажгли фитиль. Только рычаги, вопреки ожиданиям, остались стоять серыми истуканами.    Но во мне не было страха. Заработало - это гуд, это уже что-то. Возможно удастся как-то управлять этой штукой.    "Даже не думай об этом. Удивляюсь, как ты до этого-то додумался! А ещё больше меня удивляет, как можно было заснуть на целый день?!"    ЧЕГО?!    "Ох, а я уж было начал скучать", - выдавил я из себя, стараясь сдержать внутренне волнение. Уже в который раз выхожу на связь с этой системой, а всё никак не привыкну, блин!    "Некорректный ответ на вопрос"    Вопрос?    А, ну да.    Стоп, как целый день?!    "А вот так!" - вновь раздалось в голове (Эта штука что, мысли читает?!) - "Давай расскажу, как всё было: ты уснул сразу же, как только попал на корабль, и уснул моментально. У тебя разум настолько глубоко ушёл, что я еле до тебя дотянулась!"    Про себя я отметил, что это... что бы это ни было, имеет определённую эмоциональную матрицу, а также считает себя существом женского пола. Кстати, в отличие от оповещений там, снаружи, сейчас я слышал в своей голове именно женский голос, причём довольно милый и успокаивающий. Думается мне, что система специально подобрала такой - чтобы легче было контактировать. Приди сюда женщина - и голос был бы уже мужским.    "Затем вообще пошёл тихий ужас!" - продолжал "жаловаться" голос в моей голове - "От тебя вдруг стала исходить такая мощная энергия, что я еле успела засечь импульсы твоего мозга. Ты вдруг начал буянить и убил двух ботов-стражников, которые, кстати, предназначены для ожидания противника на месте, а ты дрых столько, что они успели за это время до тебя доковылять, хоть не предназначены для ходьбы! И вот сейчас я отчаянно пытаюсь проанализировать твою резкую смену импульсивности. Точнее, твоего мозга. И ничего не могу понять! Кстати, это я заставила тебя отключиться от той импульсивности и привела в норму. Так что скажи "спасибо"!"    "Спасибо..." - ответил я, пребывая в некой прострации.    Навал инфы был просто катастрофическим. Ну, не то чтобы я не мог всё это проанализировать - просто не ожидал такой разговорчивости от системы, которая в первую нашу встречу парой слов со мной обменялась.    Но из этого разговора выходит, что она умеет разговаривать более-менее развязно, по-человечески, так сказать. Правда это для меня "по-человечески", а там, откуда она прилетела? Вряд ли там разговаривают именно так. Посему выходит, что она считала это именно из моего сознания, и довольно легко использует. А мощная, однако, штуковина. И ещё... она сказала, что смогла воздействовать на мой мозг, тем самым отменив режим киллера. На что же ещё она способна?    "Молодец. Быстро соображаешь!" - похвалил меня голос (Точно мысли читает!) - "Но не думай, что я тебе вред причинить собираюсь. Это не в моих интересах."    "Почему тогда убить пыталась?" - искренне не понимал я.    "А ты что, думаешь, я отвечаю за весь корабль?" - кажется, голос усмехнулся - "На мне только управление, информация, а также анализ. То, что пыталось тебя убить - система защиты. Она же отвечает и за ботов. Так бы я их, разумеется, отключила."    "Тогда почему не вышла на контакт сразу же?" - Не унимался я.    "Ох, какой неугомонный! Сначала я тебя просканировала, проанализировала данные с твоего мозга, а также всякие нюансы по типу строения тела, энергетической структуры... не буду вдаваться в подробности. А окажись ты каким-нибудь очередным пастухом-идиотом, или чуваком, решившим уничтожить, али захватить корабль? Откуда я знала?!"    "Ладно, что уж там, проехали. Слушай, как мне тебя называть? А то ты для меня пока просто голос, или система."    "Вообще, фактически, с натягом меня можно и системой назвать, но если вдаваться в подробности, то я являюсь Саморазвивающимся Компьютером Органического Производства. По-другому: СКОП. То бишь что-то среднее между живым существом и анализирующим устройством."    "Значит, Скоп..."    "Ага-ага. А тебя, я так понимаю, лучше называть Грош? Или всё же Гриша?"    Я задумался. Но ненадолго. И почти сразу же ответил:    "Грош. Так будет лучше. Не стоит забывать это имя, пока не выберусь домой. Ты ведь, верно, поняла, что я не из этого мира?"    "Угу. Осознание этого пришло ко мне минуту назад, когда все данные выстроились в одну логическую цепочку", - задумчиво протянула Скоп - "Тогда план нашего разговора кардинально меняется. Задавай."    "Что задавать?"    "Ну уж не глупые вопросы, по типу этого - точно! У тебя накопилась куча информации в голове, которая в твоём сознании никак не сложится в единый паззл, я права? Ну вот. А я могу этот паззл собрать. Задавай вопросы, и, поверь - я знаю на них ответы."    Отойдя от стола, я упал на пол и, сняв с себя рюкзак, прислонился спиной к неожиданно тёплой стене. Кажется, моё предположение по поводу того, из чего сделаны стены и пол, разлетелись в пух и прах. Это явно не металл.    Сейчас голова нервно старалась выплюнуть какой-либо вопрос. Не получалось. Я был весь переполнен эмоциями. Я нашёл то, что способно хоть как-то прочистить весь тот мусор, что скопился у меня после прибытия в этот мир. У меня так много вопросов и, кажется, я даже готовился к тому, чтобы их задать, но как только подошло время - всё, пусто. Я не знал, с чего начать.    Наконец, решившись, я вздохнул поглубже. Стоит начать не с главных вопросов, а с того, что определило бы их очерёдность:    "Расскажи о своих возможностях. Ты говорила про анализ. В этот анализ входит и то, что находится за пределами корабля?"    "Кажется, я поняла, о чём ты. У меня есть возможности сканирования и чтения информации. Распространяются они на территории трети планеты, охватывая Империю и Эльфийские леса. У данного сканирования есть возможности считывания памяти и мыслей. Всё это заносится в мою картотеку, но от перегруза информации половина памяти была стёрта. Хотя частицы её ещё остались. Разумеется, всё это учитывая мощь корабля, которую я и использовала при сканировании"    "Тогда ты многое знаешь о том, что здесь творится?"    "Именно"    "Ладно-ладно, подожди. Кажется, я поспешил", - я замотал головой, приводя мысли в порядок - "Я ведь ещё не всё понял про тебя. Откуда ты?"    Некоторое время я больше не слышал голоса Скоп. Она что, обиделась? Или выстраивает наш разговор? Я уж начал было опасаться, что Скоп окончательно отключилась, когда вновь услышал её голос:    "Сейчас я немного воздействую на твой мозг, чтобы если что, не пришлось тебя из припадка вытаскивать. И не буянь, договорились?"    Да что такое она собирается сказать?! Я вдруг почувствовал какую-то расслабленность, краем сознания понимая, что это всё сделала Скоп. Но зачем? Я никогда не наблюдал за собой истеричности или чего-то в этом же роде. Даже попав с Земли сюда я не истерил. Тогда в чём дело? "Сейчас в твоё сознание будет загружаться информация в виде иллюстраций, других сознаний в купе с той информацией, что буду загружать я. Иначе ты просто не поверишь", - раздался голос Скоп - "Я с Земли. Первоначальной Земли."                Первоначальная Земля    Или    Земля-1.       Общество людей, живущих на Земле-1, процветало. Ни войн, ни болезней, ибо не за что было воевать - все были довольны своей жизнью - а медицина процветала.    В техническом плане Земля-1 также достигла поразительных успехов: искусственные интеллекты, основанные на органике, мощнейшие компьютеры, космические корабли, способные пересекать целые галактики.    Но всё это было на этой планете не просто так: всё это создавалось за счёт магии. Точнее, энергии, которой была пропитана Земля-1, и которой люди умели пользоваться превосходно. Магия позволяла им делать то, чего бы они никогда не достигли, отсутствуй она в их мире.    И Земля-1 процветала.    И процветала настолько, что, как ни парадоксально, захотела большего.    Началось создание поселений на других планетах, богатых ресурсами. Государство Земли-1 предполагало, что стоит создать на этих планетах общества, которые даже не будут догадываться о том, что они именно с первоначальной Земли. Нужно было, чтобы на новых планетах развивались свои общества, а также искусственно ввести в эти общества веру в бога. То есть в них.    Они должны будут поклоняться этому богу, преподносить дары в виде ресурсов. Земля-1 даже пошла на уступки: специально созданные под это корабли "заряжали" новонаселённые планеты магической энергией. Ведь в противном случае они будут развиваться слишком долго, а магия позволит им развиться намного быстрее и приносить доход.    Всё шло на то, чтобы на Землю-1 шла прибыль, и немаленькая.    Но ничто не может быть вечным.    Равно как и Рай должен совершить круг и добраться до Ада.    В какой-то момент всё надломилось. Точно так же, верно, ломается голос у юноши. Этот голос не мог быть вечно молодым и задорным. Так же и здесь: что-то случилось во внутренней политике первоначальной Земли. Начались многочисленные убийства и восстания, начатые конкретными людьми. Точнее, государство Земли-1 знало, в каком спектре искать этих людей.    И они нашли.    Но убивать восставших было нельзя - нет, высшие члены управления государством не могли позволить себе так легко расправиться с восстанием. Сделай они это - и навсегда оставят осадок в душе общества, и тогда новые восстания стали бы неизбежны.    Они поступили хитрее. Так, как могли поступить только те, кто способен использовать магию на таком высоком уровне, что создание новых цивилизаций и планет стало для них простой игрой.    Земля-1 имела в другой звёздной системе планету. Планету, на которой возможно было жить, но которая при этом не имела магической энергии. На планете, которая в последствии получила название "Колония".          Колония.       Эта планета превратилась в одну большую тюрьму. Тюрьму, задача которой была еженедельно поставлять на Землю-1 большое количество полезных ископаемых. Люди, некогда бывшие сильными магами, попав на Колонию, превращались в обычных людей, не способных почти ни на что. Правда, не способными стали последующие поколения, через много-много лет после того, как на Колонию попали первые люди.    "Первопроходцы" ещё умели кое-что. У них были знания, ум, сноровка, и надежда. Что ещё нужно для того, чтобы пытаться бороться?    И они пытались.    Были созданы корабли. Почти такие же, что создавались на Земле-1. Но "почти" стало решающим в этом вопросе. Воссоздать тот же компьютер, используя органические элементы, без магической энергии было невозможно. Тогда "первопроходцы" решили действовать иначе.    Земля-1 посылала несколько кораблей для того, чтобы те патрулировали орбиту Колонии и докладывали обратно, на первоначальную Землю. Этим колонисты и воспользовались.    Был собран захватнический рейд, направленный на захват корабля с компьютером, в последствии способным позволить колонистам вернуться обратно, или как минимум сбежать с планеты, ставшей для них тюрьмой.    Рейд завершился успехом. Земляне не ожидали такого напора от тех, кто, как они думали, уже смирился со своей судьбой. Был захвачен корабль. Один. Но это, как-никак, успех, и немалый. Правда, успех продлился недолго.    Как только было совершено нападение на корабли с Земли-1, новая эскадрилья была послана немедленно, и прибыла на место как раз вовремя.    Почти вовремя.    "Почти" вообще часто играет решающую роль.    Несколько кораблей Колонии встали на защиту захваченного корабля. Нужно было спаси его любой ценой. Пока корабли первоначальной Земли уничтожали отважившихся на верную смерть лётчиков, захваченный корабль успел улететь далеко, намереваясь скрыться на одной из новонаселённых планет Земли-1. Но разве Земляне могли ему такое позволить?    Разобравшись с кораблями колонистов, эскадрилья выдвинула свой самый быстрый корабль за оставшимся кораблём. Его нагнали тогда, когда он почти добрался до нужной планеты.    И снова "почти" сыграло свою роль.    Корабль был подбит, но пилот перед смертью успел вывести корабль в воздушную атмосферу планеты, потерпев на ней крушение. Некоторое время корабль с Земли-1 кружил на орбите, связываясь с начальством и выясняя - уничтожать ли корабль, или лететь обратно.    Начальство решило, что не стоит. Лишний раз показываться на планете не надо, а к этому кораблю местные жители и так не подойдут - не рискнут, ибо вера, намертво застрявшая в их головах, не позволит им этого сделать. Они будут бояться корабля, словно демона. Так что он останется нетронутым.                "Значит, Святой Странник - это те корабли, с Земли-1" - наверное, только влияние Скоп на мой мозг не позволяло мне сейчас трястись от напряжения. Слишком много всего. И слишком неожиданно.    "Да. А на том корабле, как ты понял, была я. Пилот умер ещё когда корабль входил в воздушную атмосферу планеты. Я сочла разумным в тот момент просто воссоздать на корабле максимально возможную температуру, при которой самому кораблю не грозит опасность, и сжечь его. Так было заложено во мне в том случае, если на корабле не останется живых существ."    "Значит, работают на первоначальную Землю..." - промелькнула мысль - "Почему Земля? И почему именно первоначальная? Что это значит?"    "Ох, я думала, не заметишь", - вздохнула Скоп - "Я расскажу тебе, но потом. Сейчас отдохни, и так измучился после моего влияния на головной мозг..."    "Нет. Сейчас."    "Ладно, но потом не жалуйся..."                За созданием новых государств на планетах, а также Колонии, куда теперь всё чаще и чаще стали отправлять провинившихся, Земля-1 не остановилась. Она пошла ещё дальше.    Было решено создать ещё одно государство, приближенное к тому же виду, что и государство на Земле-1, но с одним условием: чтобы отсутствовала магия. Была выбрана планета с приближенными к Земле-1 условиями: вода, животные, густая растительность. Не стали заморачиваться по поводу названия. И появилась Земля.    Зачем это было нужно? Проверить, как поведёт себя организм, если не полностью лишать его свободы, как в случае с Колонией, а дать некоторую волю действий. Но при этом, не отнимая способности использовать магическую энергию, лишить людей этой магической энергии. Так сказать, массовый эксперимент, длившийся на протяжении многих веков.                "Отсюда я могу объяснить некоторые странности, которые обнаружила в твоём организме. Точнее, для тебя странности", - закончив показывать мне этот треш-короткометражку, продолжила Скоп - "К примеру, то, что ты понимаешь местные языки, хотя никогда раньше их не слышал. Дело в том, что твои предки с Земли-1 являются довольно мощными телепатами. Не все, правда. Но многие."    "Почему у меня тогда не было таких способностей на Земле?" - стараясь не переходить на крик, прошептал я, не в силах говорит в полный голос.    "Видимо, на твои способности повлияла магическая энергия, которой заряжена эта планета. Между прочим, ты же видел что-то, чего не видел раньше?"    Я начал вспоминать, хотя это давалось тяжело: то, что сделала с моей головой Скоп, отправило меня в полусон. Мне было трудно на чём-то сосредоточиться.    Но из сознания всплыли воспоминания: я вижу, как светится изнутри Крысолюд, вижу то же свечение у Хлив. Как же это называлось... а, да, точно.    "Да. Я видел полосы света у магов. Но как мне сказали, их могут видеть только те, у кого в роду были маги, или..." - и меня осенило.    Маги! У меня в роду были маги! Ведь мои предки... стоп, да что я туплю то. Ведь из всего сказанного Скоп выходит, что...    "Верно-верно!" - вклинилась в мои размышления Скоп - "Ты - тоже маг"    Осознание этого даже вывело меня из полусонного состояния. Чёрт, да по всему выходит, что я должен уметь магичить! И всегда мог! Просто не было возможности. Никто не учил, никто конкретно не показывал, да и магической энергии на Земле со слов Скоп нет. Но если эта энергия есть здесь, то...    "Как?" - тут же взял я быка за рога - "Как мне научиться магии?!"    "Эй, эй, полегче, парень, притормози. Хочешь, чтобы я посильнее над твоей башкой поработала? Нельзя тебе сейчас ещё и магией тут заниматься. И так слишком извёл себя. Тебе стоит отдохнуть"    "Но я..."    "Всё завтра", - раздался в голове уже удаляющийся голос - "Спи..."         ГЛАВА 9       Чувство дежавю. Опять сон, опять не хочется просыпаться. Правда на этот раз ничто не мешало. Что-то конкретно вытаскивало меня из сна, буквально заставив открыть глаза.    Похоже, я так и остался сидеть в той же позе, когда Скоп нагло выкинула меня в царство Морфея. М-да. А ведь о стольком ещё стоило поразмыслить! Да я получил такую дозу информации, что любой инфоман обзавидовался бы! И, главное, так сразу и в таком количестве.    Я - потомок каких-то уродов, решивших создать новую цивилизацию и назвать её Земля просто по приколу. Ну или для экспериментов каких-то - не суть! Я - маг. И вот это уже намного абсурднее. Боже, а может мне вообще всё это приснилось?    "Привет, малыш! Давай немного пошалим!" - раздалось в голове, напоминая, что всё, что со мной произошло - вполне реально. Так, притормози...    Что Скоп только что сказала?! И каким-то до боли знакомым голосом... Карлсон? Да, точно! Это был голос чувака, живущего на крыше!    "Это что за приколы?" - не понял я, начав разминать отчего-то болевшие мышцы.    "А что?" - снова девичий голос Скоп - "Я нашла мульт на твоём компе, и подумала, что это тебя развеселит"    "Как на компе?! Ты что, лазила по нему?! Да на нём пароль..."    "Ой, да я этот пароль за несколько секунд хакнула. Не пароль, а так - на один зуб"    Я даже немного обиделся. Этот пароль устанавливался лично мною, причём опираясь на множество специально сделанных для этого программ. Да там даже мои параметры нужны были, включая сетчатку глаза! И как это всё можно было хакнуть - ума не приложу. Инопланетный разум, однако. Хотя, считать ли мне теперь его инопланетным, или всё же, пускай и частично, но родным? Не знаю...    "Не заморачивайся ты так," - хихикнула Скоп - "Между прочим, помимо исследования твоего компа и считывания с него всей информации, я всю ночь анализировала то, что с тобой вчера произошло. Ну, когда ты двух ботов кокнул. И пришла к кое-каким выводам"    "Ну-ка, ну-ка, рассказывай", - тут же оживился я.    Кстати, я неожиданно для себя заметил, что всё, что рассказала мне обо мне же Скоп, не сильно то тронуло. По крайней мере, не чувствую себя так паршиво, как вчера. Вчера, когда она стала мне про Землю вещать, и про магию - я готов был весь корабль сломать всмятку. Ладно, она хоть придержала меня, не дала сорваться. А сегодня прям обновлённым себя ощущаю. Может, опять там что-то Скоп намутила? Ладно, не будем ей об этом говорить - тем более, что она, скорее всего, все мои мысли сейчас слышит.    "Так вот, что я подумала: скорее всего, это реакция твоего организма на резкое воздействие магической энергии. Возможно, появилась какая-то неустойчивость, в результате которой в некоторых ситуациях из тебя выплёскивается мощная энергетическая аура, делающая из тебя то, чем ты, собственно, и становишься"    "Интересная теория"    "Это не теория - это факт. Я тебя сканировала и проводила сравнительный анализ. Так что, парень, возможно часто тебе придётся с катушек слетать. Так это я к чему..."    "А ты это к чему-то?" - я усмехнулся.    "Конечно к чему-то!" - возмутилась Скоп - "Я могла бы тебя в такие моменты подавлять, не давать превращаться в психованного дяденьку, крушащего всё подряд. Так, может..."    "Ты что, просишься со мной?!"    "А почему бы и нет? Во-первых..."    "Так, не начинай" - тут же прервал я систему - "Давай подумаем. Даже если я соглашусь, то как ты намереваешься покинуть корабль? Ножек то у тебя нет"    "Ножек нет. Зато есть ты"    "Не понял"    "Ну чего тут непонятного то!" - в её голосе проскользнули нотки недовольства - "Я просто перекачаю себя на твой мозг, вот и всё"    "А мой мозг такое выдержит? У тебя же, насколько я понял, огромный объём инфы"    "Но я же перекачаюсь в сжатом формате. А когда надо будет - просто стану на мгновение расширяться, забирая из потока информации то, что мне нужно. Это твоему мозгу не повредит, даже наоборот: взбодрит. Ну как, договорились?"    Я нервно задумался о том, что вообще мне это даст. И, подумав, пришёл к выводу, что как раз-таки многое. Начнём с того, что я ещё очень многое не узнал из того, что собирался, а Скоп, возможно, сможет мне всё объяснить. Это как минимум, при том, что информация довольно важна в моём положении. Второе, что немаловажно: кажется, у неё возможности помочь мне с магией, если она права, и я и впрямь могу управлять местной энергией. Ну, и на закуску: Скоп сможет, в случае чего, помочь мне свалить отсюда. Конечно, у меня были мысли по поводу того, чтобы воспользоваться этим кораблём и свалить, но... Скоп бы, разумеется, мне бы это предложила в случае, если бы сие было возможным. Скорее всего, этот корабль просто-напросто в нерабочем состоянии в плане полёта. В противном случае Скоп бы, возможно, сама смогла бы свалить отсюда. Да и даже если бы мне удалось им управлять - я понятия не имею, куда лететь, да и сколько этот корабль выдержит - не развалится ли в космосе. В общем, рисковать не стоит.    "Всё верно" - прервал мои размышления голос Скоп.    "Слушай, а может хватит вклиниваться в мои мысли?! А то я себя неуютно чувствую!"    "Прости-прости. Ну так что? Решился? Мне перекачивать себя в твой мозг?"    "А! Положимся на русское "Авось"! Приступай"    Голову что-то кольнуло, отчего я невольно схватился за неё, стиснув зубы. Ёлки-палки, больно то как! И неужели так будет каждый раз, когда Скоп начнёт действовать в моём мозгу. Я уже начал жалеть о том, что согласился. Хотя, что сделано - то сделано, так что посмотрим, что из этого выйдет.    Через минуту раздался обалдевший голос Скоп:    "АФИГЕТЬ! А ЭТО ЧТО ТАКОЕ! ДА У ТЕБЯ ЭНЕРГИИ ХОТЬ ВЕДРОМ ЧЕРПАЙ! ОТКУДА?!"    О, похоже, она уже загрузилась...    Несмотря на то, что орала она у меня в голове, я на всякий случай проверил, как там мои барабанные перепонки. А то от такого крика они могли и лопнуть. Проверив их на сохранность и убедившись, что всё в порядке, облегчённо выдохнул.    "А теперь, Скоп, спокойнее: что случилось?"    "Я в тебя загрузилась и решила на всякий пожарный проверить энергоёмкость организма, чтобы понять, на каком уровне развивать в дальнейшем твои магические способности", - затараторила Скоп - "А тут выясняется, что в тебе уйма энергии! Откуда, если ты всё время был закрыт, и не мог пропускать магические потоки через себя?"    Кажется, я понял, о чём идёт речь.    "Слушай, Скоп, это долгая история", - попробовал я утихомирить её - "Просто скажу, что в итоге я теперь какой-то монстр, способный чуть ли не деревья с корнями выдёргивать. Наверное, такое количество энергии, о котором ты говоришь, именно из-за этого"    "Оп, тогда это всё меняет. И как я раньше этого не заметила... Короче!" - мне представилось, как при этих словах Скоп довольно потирает виртуальные ладони - "Сейчас мы с тобой кое-что сделаем. Будет интересно"    Меня всегда пугали такие слова. Обычно после них люди попадают в больницу, или за решётку. Иногда даже в психушку.    "И что же?" - неуверенно поинтересовался я.    "Будем делать из тебя мага, что ещё?!" - сказала она так, словно это было само собой разумеющимся - "Тут фишка вот в чём. Ты ж всю жизнь, считай, магом был. Но не пользовался своими способностями: был закрыт. То есть сейчас весь твой магический потенциал похож на океан, который пытаются запихнуть в размеры озера. Если дать ему вытечь - он просто сметёт всё на своём пути. Поэтому, считай, тебя можно сразу поднять на уровень архимага"    "А ты откуда про уровни знаешь?"    "Дубина! Я же говорила тебе про сканирование! Я сканировала местные книги, заносила их в свою базу данных. Кое-что себе оставила, на всякий случай. Вот и пригодилось. В общем, не суть. Я говорю про то, что это возможно, но не нужно"    "Почему?" - я был немного огорчён. Всё же перспектива стать архимагом, и притом за один день, была очень кстати: открывала большие возможности, которые могли пригодиться.    "Почему-почему!" - передразнила меня Скоп - "ты только и умеешь, что вопросы задавать. Это же понятно: твоё тело тупо не выдержит. Для него это станет передозировкой. Так что давай-ка пока из тебя сделаем... мага-стихийника. И, поверь, даже на этом уровне мы рискуем угробить твоё здоровье. Лучше было бы начать хотя бы с мага-ученика, но раз ты так спешишь... В общем, сейчас я определю количество энергии, которая дозволено магу уровня стихийника. Итак, раз..." ААААААЙ!!!    Всё тело аж подпрыгнуло чуть ли не до потолка, рухнув на пол, и пустившись в пляс, как будто по мне шандарахнули не хилым количеством тока. Как только это прекратилось, я на всякий случай ощупал себя, чтобы убедиться в том, что всё ещё жив, а затем поднялся, заметив, что чуть-чуть покачиваюсь.    "На Земле всегда считают до трёх!" - рявкнул я на Скоп.    Но та лишь хихикнула.    "Но ты же не ожидал этого и всё прошло намного легче, чем если бы ты был напряжён. Так что не нуди. Зато теперь ты почти маг!"    Да уж. Это точно. Стоп. А что значит "почти"?!    "А то", - вновь преподнесла мне ответ Скоп ещё до того, как я ей его мысленно задал - "Ты что, умеешь пользоваться магической энергией и создавать заклинания? Вот уж не думаю"    "И правда..."    Я сразу как-то поник. Да уж, Скоп права. Теперь мне открылись возможности управления магической энергией, но я понятия не имел, каким образом к ней подобраться, и уж тем более как мне создавать даже простенькие заклинания. Похоже, придётся идти к Ньёрду за советом. Может, научит чему.    "Не надо никаких Ньёрдов!" - ворвался ко мне в голову крик Скоп - "Я всё продумала. Сейчас будет ещё один сюрприз"    Я уж хотел было спросить, что она на этот раз выдумала, как вдруг всё вокруг кардинально изменилось.    Справа, в поле моего зрения, появилась непонятно откуда взявшаяся длинная прямоугольная прозрачная колонка. Рядом с ней ещё одна, но уже раза в два меньше размером. Слева же, упираясь в самый край моего зрения, приютилась узкая вертикальная полоса, заполненная чем-то голубым и блестящим. У меня вдруг появилось ощущение, что я оказался в игре с полным погружением, и смотрю на игровой интерфейс.    "Это... что?" - еле выдавил я из себя.    "Это то, что конкретно поможет тебе магичить", - довольная собой, произнесла Скоп - "Посмотри на колонки справа повнимательнее. Видишь надписи над ними?"    "Заклинания и формы"    "Ага-ага. Первая колонка, та, что побольше, отвечает за заклинания, а вторая - за форму, в которую ты будешь эти заклинания переводить. Очень удобно. Пока что у тебя, конечно, они пусты. Но я займусь созданием каких-нибудь заклинаний уровня стихийника, так что в скором времени всё будет"    Я еле сдержался, чтобы не запрыгать от счастья. Чёрт, да Скоп - просто умница! А я ещё сомневался - брать ли её с собой. Да чтоб я без неё делал?! Теперь всё и впрямь станет намного проще. Главное, чтобы она разобралась с этими заклинаниями и сделала что-то стоящее. Кажется, наконец-то моя жизнь на этой планете стала стабилизироваться.    "А что это за полоска слева?" - стараясь не начать восхвалять её, спросил я Скоп.    "Здесь я вывела твой примерный уровень магической энергии. Сейчас у тебя его столько, что я даже точно определить не могу. А ты только стихийник! Ой, что-то я не туда ушла. В общем, как только уровень твоей магической энергии начнёт уменьшаться - полоска также начнёт идти вниз. Хотя в твоём случае она вряд ли будет падать меньше, чем на половину. Если только ты не собираешься целые армии магией мочить"    "Ну это мы посмотрим" - усмехнулся я, надевая обратно рюкзак.    Вообще я не собирался так уж серьёзно вдаваться в магические дебри, и тем более убивать кого-то при помощи магии. Да и в целом убивать... Но подстраховаться никогда не помешает, верно?    "Э, а ты куды пошёл, а?!" - услышал я голос Скоп, как только сделал несколько шагов в сторону аппарата управления.    "Хочу дверь открыть и свалить отсюда"    "Дверь он открыть хочет - умник, блин. А систему защиты отключать не собираешься?"    "Ой, и правда. Забыл. Но разве система защиты не связана с этим пультом управления?"    "Какой там! Если бы система защиты корабля была привязана именно к этому пульту управления, так я бы сама её отключила к чёртовой матери (Ого, какие фразочки. А она всё сильнее и сильнее становится похожей на живое существо)! А так пульт управления защитой находится в другом отсеке - в глубине корабля. Сейчас покажу"    Сразу после этих слов справа наверху появилось круглое окошко, на которой, как я понял, был нарисован чертёж внутреннего строения корабля. Белая точка-я, светящаяся на карте, располагалось совсем недалеко от красной точки-цели, или пульта управления системой защиты.    "Эту фишку я с твоего компа выудила", - похвасталась Скоп - "Давай, дуй. Только бластер с собой прихвати. Там на входе стоит бот-стражник"    Я покосился на до сих пор лежавшее на полу оружие. Насколько я понял, принцип его действия до безобразия прост: снял с предохранителя, нажал на курок, и оружие выплёвывает то, что должно, теоретически, навредить противнику. Но мне почему-то не хотелось им пользоваться. Хотя... бот же ведь не был живым существом - он некое подобие робота. Да и выбора особого у меня нет. Либо попаду в тот отсек корабля, либо вообще из него не выберусь.    Подхватив оружие, взял его поудобней и вошёл в образованную не без помощи Скоп круглую дверь. Вообще, похоже, она очень много чего внутри корабля творить может. А останется ли она такой же крутой за его пределами? Посмотрим. Не стоит делить шкуру не убитого медведя. Ой, да какой "не убитого"! Не зачатого пока что.    Я шёл по округлому коридору, словно оказался в очень сильно увеличенной трубе. Мои шаги гулко раздавались, казалось, по всей территории корабля. Сердце отчего-то нервно запрыгало из стороны в сторону. Да и руки затряслись. С чего это?    "Встреча с неизведанным всегда заставляет бояться", - нравоучительно высказалась Скоп - "Но не боись. Боты стреляют с диапазоном в две секунды. Достаточно, чтобы успеть его пристрелить. Главное, под первый его выстрел не попадись. Приготовься. Ты сейчас пересёк черту, начиная с которой включаются боты-стражники данного отсека. Один из них там, за поворотом"    Медленно, стараясь не шуметь, я приблизился к повороту в следующий коридор-трубу, крепче сжимая в руке бластер. Никогда прежде из подобного оружия не стрелял - не было повода. Но разве бластер в использовании намного сложнее арбалета? Не думаю.    Аккуратно заглянув за поворот, тут же дёрнулся обратно, и вовремя: рядом просвистел заряд ранее невиданной мною энергии, оставив в стене небольшую воронку размером с кулак. Хотя, тут же подумалось мне, почему невиданной? Это очень похоже на те заряды, что я использовал в канализации при помощи реактора, объединённого с двигателем. Только тут это как-то умудрились компактно засунуть в обычный, небольшой по размерам, бластер. Диву даюсь, как при таких возможностях сия цивилизации не смогла создать нормальную систему защиты, потому что следующий выстрел последовал и впрямь через две секунды, и это при том, что я всё ещё находился в укрытии. Но, возможно, им просто редко приходилось прибегать к защите своих кораблей в связи с редкими войнами? Ладно, что уж мне. Несовершенна защита мне только на руку, а я её создателей ещё и ругаю, умник, ё-моё.    "Ну чего стоишь? Ждёшь, пока он сам со временем работать перестанет?" - услышал я Скоп после пятого выстрела.    Да, она права. Что-то я задумался. После очередного выстрела, стараясь уверить себя, что поступаю правильно, я выскочил из-за укрытия, сделав, на всякий случай, несколько выстрелов. И моя "подстраховка" оказалась верным решением, ибо попал я в бота лишь со второго раза.    Тот крякнул и, пошатнувшись, рухнул на пол, вздрагивая и кряхтя, словно неисправная радиосистема. Стараясь не глядеть на него, я пошёл дальше. Судя по карте, нужное место уже совсем рядом.    Обнаружилось это самое место спустя несколько поворотов, во время прохождения которых я не встретил ни одного бота. И это не могло не радовать.    Вход в нужный отсек открывался так же, как и вход в то помещение, где я "встретился" со Скоп: просто неожиданно в стене появлялось округлое отверстие, словно его стёрли невидимым огромным ластиком. Надо будет порасспросить Скоп, как они этого добились. Интересно ведь.    Я уже хотел было зайти внутрь, разобраться поскорее со всем и покинуть наконец корабль, как вдруг меня резко затормозил крик Скоп:    "А ну, стоять! Ать-два! Молодец. Ты куда торопишься? Умереть захотел?"    "Что такое, Скоп?"    "Там на самом входе стоят два бота-стражника. Врубаются они через семь секунд после того, как ты пересечёшь черту. Отключить систему нужно будет именно мне, а мой диапазон сканирования и воздействия резко уменьшился после того, как я перекачалась в тебя. Поэтому тебе нужно будет подойти к системе чуть ли ни в притык. Она встроена в колонну у противоположной стены. И оказаться рядом с колонной ты должен быстро. У тебя будет семь секунд до того, как стражники начнут работать, и ещё две до того, как они допрут, что ты посторонний и тебя нужно убить. Всё понял?"    "Понял... И чего-то мне расхотелось туда идти", - я вгляделся в полумрак помещения, выловив взглядом колонну, о которой мне говорила Скоп. Внушительно. По сравнению с той конструкцией, в которой ютилась Скоп, эта штуковина впечатляла. И впрямь похожа на колонну, только наполовину врезанную в стену. Размеры у неё гигантские - я даже не видел, где она оканчивается: для этого пришлось бы заглянуть внутрь. Вся утыкана разнообразными проводами, мониторами и мигающими лампочками. Как будто неумелый дизайнер навтыкал сюда всё, что выудил из своих воспоминаний о фантастических сооружениях. Глупо это всё выглядело. Но в то же время пугающе, ведь я знал, что из-за этой штуковины могут быть проблемы.    "А ну давай, бегом! Я быстро проведу сканирование, вырублю защиту, и всё. В чём проблема?"    В чём проблема... Она ещё спрашивает. Видел я, как ваше оружие работает. И думается мне, что попади они в меня хоть одним выстрелом - всё, кирдык. Прощай, Гришка, ты был хорошим человеком... А, пропади оно всё пропадом!    Я рванул с места, ни о чём не думая. А смысл думать? Мне сейчас не думать - мне ножками шевелить надо. В голове все мысли занял только отсчёт времени, словно я превратился в один большой секундомер: семь, шесть...    Пол здесь оказался немного скользким, поэтому затормозив, я ещё немного проехался, больно ударившись боком в колонну. В голове что-то щелкнуло: похоже, Скоп начала шаманить над системой защиты. Вот только сколько у неё это займёт? Времени то уже прошло: три секунды...    Оглядевшись, я увидел стоявших у входа двух ботов - по одному с каждой стороны. В полутьме было тяжело их разглядеть, да и мне сейчас это было как-то не интересно: главное, я увидел, что они начали двигаться. Что, уже включились, или только приходят в себя? Чёрт, что делать?!    Одна секунда.    Один из ботов дёрнулся и зашевелился. Отчего-то я почувствовал на себе его взгляд. И сразу стало понятно, что он собирается сделать... И не конфетку мне подарить - точно.    Рука, сжимавшая мёртвой хваткой бластер, опередила мои мысли по поводу того, что делать: она просто замахнулась и пустила оружие в дальний полёт - вплоть до самого бота, стукнув того по голове. Раздался выстрел, но куда-то в сторону: похоже, удар немного скорректировал направление выстрела стражника. Я уже было схватился за арбалет, собираясь хоть как-то обороняться, спасая свою жизнь, которая пока была мне очень даже дорога, тем более что второй бот уже, кажется, собрался с мыслями и собирался повторить подвиг товарища, но страшной кровавой истории не произошло, так как оба бота застыли, не предпринимая никаких действий.    "Фух! Успела...", - раздался в голове как никогда долгожданный голос Скоп - "Похоже, я успела вовремя, а?"    "Да. Секунда в секунду..."    Говорить ей о том, что меня один раз чуть не подстрелили не стал. Похоже, она полностью сосредоточилась на отключении защиты и не видела, что тут происходило. Ну и не будем её расстраивать, а судя по её эмоциональной матрице это очень даже возможно. Тем более она всё же меня спасла: фокус с броском оружия больше не прошёл бы.    "Знаешь, Скоп, что-то слишком много всего у меня произошло с вашей цивилизацией. Думаю, на сегодня контакта хватит", - намекнул я системе.    "Ага, абсолютно согласна. К тому же я давно хотела повидать что-нибудь кроме внутренностей корабля своими... ой, прошу прощения, твоими глазами. Короче, валим отсюда!"    Я улыбнулся. Согласен. Тем более, что теперь мне открывались куда более широкие горизонты. Эх, была-не была. Берегитесь, Ищущие, берегитесь, чёртовы Земляне с Земли-1! Берегитесь... Да все берегитесь, кто встанет у меня на пути! Ведь теперь я не Григорий. И даже не Грош. Я - Грош-маг!                                                                                                                           ЭПИЛОГ          - Что значит "не знаете"?! А кто должен знать?! - Паша даже вскочил со своего места, но, тут же опомнившись, сел обратно.    Сидевший перед ним за большим прозрачным столом полицейский вздохнул, застучав по столу пальцами.    - Попытаюсь объяснить ещё раз, - он сделал многозначительную паузу, ожидая, когда Павел наконец перестанет ёрзать на стуле и начнёт слушать. - Нами брошены все силы, чтобы найти вашего друга. Мы уже обзвонили всех его знакомых, были у него на квартире, осматривали тот бар, в котором вы его видели в последний раз. Но пока нет ничего, что бы помогло нам в расследовании. И если вы будете вот так ежедневно приходить сюда и говорить о том, что мы ничего не делаем, то расследование лучше не пойдёт.    - Но... - молодой человек вновь привстал, надеясь хоть как-то повлиять на блюстителя закона.    - Давайте сделаем так, - со вздохом произнёс полицейский, протирая не выспавшиеся глаза. - Если мы узнаем что-то новое, то обязательно позвоним. Договорились?    - Договорились. - Процедил сквозь зубы Павел и покинул кабинет полицейского.    "Ага, как же: позвонят! Слишком много раз они мне это обещали".    Но думая, что полиция ничего не делает, молодой человек ошибался. Напротив, всё, что говорил ему полицейский было чистой правдой. Действительно, полиция искала Григория - того самого его друга, что бесследно исчез после того, как он покинул тот злополучный бар. Пока что единственное, что удалось выяснить полиции - это то, что выходил он из бара с девушкой, после сел в машину, а затем машина просто... исчезла. Как будто её и не было. И как только её не пытались искать, пробивая по всем возможным каналам - ничего. И это было самое удивительное. Ведь даже если бы машину разобрали по винтикам, взорвали, сбросили на дно океана - её бы удалось, пускай и с трудом, но найти. Да, чёрт, всё, что только возможно, и даже больше, уже было сделано! Они так, наверное, опаснейших преступников не искали, как это машину! И ничего. Будто её просто стёрли из этого мира.    На вызванном такси Паша подъехал к своему дому и, расплатившись, вздохнул. Ни хрена расследование не движется. Ни-хре-на. Гриша пропал уже давно, и не известно, что за это время с ним могло произойти. Может, его похитили, и он уже мёртв, или лежит в каком-нибудь грязном подвале, под капельницей, и сейчас из него вырезают органы на продажу... Бр-р-р - Паша дёрнулся - какой только бред в голову не придёт от волнения.    А, может, останься он тогда, не поведи себя из-за ударившего в мозг алкаголя как придурок - может, тогда ничего подобного и не случилось бы. И не раз уже Паша корил себя за это.    Ему нужно продолжать искать. Во что бы то ни стало. Он уже договорился в полицейском участке, что ему позволят вновь просмотреть камеры наблюдения. Насколько он понял, на видео произошёл какой-то сбой: машина, в которой ехал его друг, на определённом кадре, мигнув, исчезает. Неполадка в системе? И именно с ним - тем, кто в тот же день пропал? Паша не верил в такие совпадения.    Поднявшись на лифте, парень достал ключи и, выйдя на своём этаже, подошёл к двери квартиры. Вставил в замочную скважину ключ, собираясь открыть дверь. Но в том то и дело, что собираясь. Ибо открыть не получилось: ключ не поворачивался.    - Не понял...    Но в следующую секунду пришло озарение. Это не ключ не подходил, и не замок заклинило: дверь уже была отперта!    Первой мыслью было позвонить полицейскому. Но рука отчего-то опередила мысли и резко распахнула дверь.    Внутри было тихо и пустынно: в общем-то, так, как и должно было быть. Если это преступники, то довольно тупые. Можно было хотя бы закрыть дверь. Но, быть может, приехала Маша? Но она ведь должна была на неделю свалить в командировку, по делам. Что, вернулась пораньше, соскучилась по своему любимому парню? Нет, она всё время предупреждает, когда возвращается...    Паша прикрыл за собой дверь. Так, а собака? Он же оставлял Малыша у себя. Так почему не выходит встречать? А, ну конечно! Ведь в маленькой комнате заперт, чтобы на кухню не пробрался. А то в прошлый раз всю посуду изничтожил.    Скинув куртку на тумбочку, парень прошёлся по коридору, осматривая квартиру. Никого. Но дверь же была открыта! Неужели он забыл её закрыть, когда уходил? А что, вполне возможно. Подозрительно оглядываясь Паша подошёл к маленькой комнате и достал ключ.    Но ключ снова застыл на месте, и парень вздрогнул. Уж эту дверь он закрывал - это точно. Не мог же он стать настолько забывчивым!    Медленно повернув дверную ручку, он приоткрыл дверь, которая с противным скрипом раскрылась. И в следующую секунду чуть не низверг весь свой завтрак наружу: на полу лежала его овчарка с распоротым брюхом и вывалившимися из него кишками.    - Твою...    Собиравшийся вырваться мат прервался глухим хрипом Паши: он застыл на месте, покачнулся и рухнул вниз, распластавшись на полу. Из его спины торчала рукоять кинжала с нарисованной на ней ладонью на фоне звезды.    Всё это время прятавшаяся в тени Ингрид подошла к телу и вытащила оружие, аккуратно вытерев его об одежду трупа. Повертев его в ладони, словно задумавшись о чём-то, она спрятала кинжал под плащом.    - Вот идиот. - Причмокнула девушка, разглядывая безжизненное тело. - Не надо было под нас копать. Сидел бы себе спокойненько, и никто бы тебя не тронул. Эх... - Она вздохнула. - Что ж всегда приходится убивать таких симпатичных парней?    Отвлёкшись от своего монолога, она прикрыла глаза, ибо получила ментальное сообщение:    "Дело сделано?"    "Да, всё прошло, как и планировалось. Его друг начал что-то разнюхивать, но теперь он нам не помеха"    "Превосходно. Согласна ли ты продолжить миссию Ищущих?"    "Да"    И в ту же секунду Ингрид окутал яркий свет, и в квартире остались лишь два трупа и пустота...               

.

Сайт - .. || ..


Источник: http://samlib.ru/d/dawydow_g_a/roman-fentezi.shtml


Движущаяся игрушка своими руками фото


Движущаяся игрушка своими руками

Движущаяся игрушка своими руками

Движущаяся игрушка своими руками

Движущаяся игрушка своими руками

Движущаяся игрушка своими руками

Движущаяся игрушка своими руками

Движущаяся игрушка своими руками

Далее: